Biografía de Amelia Earhart

Amelia Earhart, la primera mujer en volar a través del Océano Atlántico y la primera persona en hacer un vuelo en solitario a través de los océanos Atlántico y Pacífico. Earhart también estableció varios récords de altura y velocidad en un avión.

A pesar de todos estos registros, Amelia Earhart es quizás mejor recordada por su misteriosa desaparición, que se ha convertido en uno de los misterios perdurables del siglo XX. Mientras intentaba convertirse en la primera mujer en volar alrededor del mundo, desapareció el 2 de julio de 1937, mientras se dirigía hacia la isla de Howland.

Fechas: 24 de julio de 1897 — 2 de julio de 1937 (?)

También conocido como: Amelia Mary Earhart, Lady Lindy

La infancia de Amelia Earhart

Amelia Mary Earhart nació en la casa de sus abuelos maternos en Atchison, Kansas, el 24 de julio de 1897, de Amy y Edwin Earhart. Aunque Edwin era abogado, nunca se ganó la aprobación de los padres de Amy, el juez Alfred Otis y su esposa, Amelia. En 1899, dos años y medio después del nacimiento de Amelia, Edwin y Amy dieron la bienvenida a otra hija, Grace Muriel.

Amelia Earhart pasó gran parte de su infancia viviendo con sus abuelos Otis en Atchison durante los meses escolares y luego pasando los veranos con sus padres. La vida de Earhart estaba llena de aventuras al aire libre combinadas con las lecciones de etiqueta que se esperaban de las niñas de clase media-alta de su época.

Amelia (conocida como «Millie» en su juventud) y su hermana Grace Muriel (conocida como «Pidge») amaban jugar juntas, especialmente al aire libre. Después de visitar la Feria Mundial de San Luis en 1904, Amelia decidió que quería construir su propia mini montaña rusa en su patio trasero. Alistando a Pidge para ayudar, los dos construyeron una montaña rusa casera en el techo del cobertizo de herramientas, usando tablas, una caja de madera y manteca de cerdo para la grasa. Amelia hizo el primer viaje, que terminó con un accidente y algunos moretones, pero le encantó.

Para 1908, Edwin Earhart había cerrado su bufete de abogados privado y trabajaba como abogado para un ferrocarril en Des Moines, Iowa; por lo tanto, era hora de que Amelia volviera a vivir con sus padres. Ese mismo año, sus padres la llevaron a la Feria Estatal de Iowa, donde Amelia, de 10 años de edad, vio un avión por primera vez. Sorprendentemente, no le interesaba.

Problemas en casa

Al principio, la vida en Des Moines parecía ir bien para la familia Earhart; sin embargo, pronto se hizo evidente que Edwin había empezado a beber en exceso. Cuando su alcoholismo empeoró, Edwin perdió su trabajo en Iowa y tuvo problemas para encontrar otro.

En 1915, con la promesa de un trabajo con el Great Northern Railway en St. Paul, Minnesota, la familia Earhart empacó y se mudó. Sin embargo, el trabajo fracasó una vez que llegaron allí. Cansada del alcoholismo de su esposo y de los crecientes problemas económicos de la familia, Amy Earhart se mudó con sus hijas a Chicago, dejando a su padre en Minnesota. Edwin y Amy se divorciaron en 1924.

Debido a las mudanzas frecuentes de su familia, Amelia Earhart cambió seis veces de escuela secundaria, lo que le dificultó hacer o mantener amigos durante su adolescencia. Le fue bien en sus clases, pero prefirió los deportes. Se graduó de la Escuela Secundaria Hyde Park de Chicago en 1916 y aparece en el anuario de la escuela como «la chica de marrón que camina sola». Más tarde en la vida, sin embargo, fue conocida por su naturaleza amistosa y extrovertida.

Después de la escuela secundaria, Earhart fue a la Escuela Ogontz en Filadelfia, pero pronto abandonó la escuela para convertirse en enfermera de los soldados que regresaron de la Primera Guerra Mundial y de las víctimas de la epidemia de influenza de 1918.

Primeros vuelos

No fue hasta 1920, cuando Earhart tenía 23 años, que desarrolló un interés en los aviones. Mientras visitaba a su padre en California, asistió a un espectáculo aéreo y las hazañas de volar en aturdimiento que vio la convencieron de que tenía que intentar volar por sí misma.

Earhart tomó su primera lección de vuelo el 3 de enero de 1921. Según sus instructores, Earhart no era «natural» para pilotear un avión, sino que compensaba la falta de talento con mucho trabajo y pasión. Earhart recibió su certificación de «Piloto Aviador» de la Federation Aeronautique Internationale el 16 de mayo de 1921 – un paso importante para cualquier piloto en ese momento.

Como sus padres no podían permitirse el lujo de pagar por sus lecciones, Earhart trabajó en varios trabajos para recaudar el dinero ella misma. También ahorró el dinero para comprar su propio avión, un pequeño Kinner Airster al que llamó el Canary. En Canarias, batió el récord de altitud de las mujeres el 22 de octubre de 1922, al convertirse en la primera mujer en alcanzar los 14.000 pies en un avión.

La primera mujer en volar sobre el Atlántico

En 1927, el aviador Charles Lindbergh hizo historia al convertirse en la primera persona que cruzó el Atlántico sin escalas, de Estados Unidos a Inglaterra. Un año después, se le pidió a Amelia Earhart que hiciera un vuelo sin escalas a través del mismo océano. Había sido descubierta por el editor George Putnam, a quien se le había pedido que buscara una mujer piloto para completar esta hazaña. Como este no iba a ser un vuelo en solitario, Earhart se unió a una tripulación de otros dos aviadores, ambos hombres.

El 17 de junio de 1928, el viaje comenzó cuando el Friendship, un Fokker F7 especialmente equipado para el viaje, despegó de Terranova con destino a Inglaterra. El hielo y la niebla dificultaron el viaje y Earhart pasó gran parte del vuelo garabateando notas en un diario mientras sus copilotos, Bill Stultz y Louis Gordon, manejaban el avión.

20 Horas y 40 Minutos en el Aire

El 18 de junio de 1928, después de 20 horas y 40 minutos en el aire, la Amistad aterrizó en el sur de Gales. Aunque Earhart dijo que no contribuyó más al vuelo de lo que lo habría hecho «un saco de patatas», la prensa vio su logro de manera diferente. Empezaron a llamar a Earhart «Lady Lindy», en honor a Charles Lindbergh. Poco después de este viaje, Earhart publicó un libro sobre sus experiencias, titulado 20 Horas 40 Minutos.

Al poco tiempo, Amelia Earhart buscaba nuevos récords para batir en su propio avión. Unos meses después de publicar 20 Horas 40 Minutos, voló sola a través de los Estados Unidos y de regreso – la primera vez que una mujer piloto había hecho el viaje sola. En 1929, fundó y participó en el Woman’s Air Derby, una carrera de aviones desde Santa Mónica, California hasta Cleveland, Ohio, con un importante premio en efectivo. Con un Lockheed Vega más potente, Earhart terminó tercero, por detrás de las notables pilotos Louise Thaden y Gladys O’Donnell.

El 7 de febrero de 1931, Earhart se casó con George Putnam. También se unió a otras aviadoras para crear una organización internacional profesional para mujeres piloto. Earhart fue el primer presidente. Los Noventa y Noventa, nombrados porque originalmente contaban con 99 miembros, siguen representando y apoyando a las mujeres piloto en la actualidad. Earhart publicó un segundo libro sobre sus logros, The Fun of It, en 1932.

Solo a través del océano

Habiendo ganado múltiples competencias, volado en espectáculos aéreos y establecido nuevos récords de altitud, Earhart comenzó a buscar un desafío mayor. En 1932, decidió convertirse en la primera mujer en cruzar el Atlántico en solitario. El 20 de mayo de 1932, despegó de nuevo de Terranova, pilotando un pequeño Lockheed Vega.

Fue un viaje peligroso: las nubes y la niebla dificultaban la navegación, las alas de su avión se cubrieron de hielo y el avión sufrió una fuga de combustible a dos tercios del camino a través del océano. Peor aún, el altímetro dejó de funcionar, por lo que Earhart no tenía idea de lo lejos que estaba de la superficie del océano su avión, una situación que casi la llevó a estrellarse contra el Océano Atlántico.

Tocado en un pasto de ovejas en Irlanda

En grave peligro, Earhart abandonó sus planes de aterrizar en Southampton, Inglaterra, e hizo lo primero que vio. Aterrizó en un pasto de ovejas en Irlanda el 21 de mayo de 1932, convirtiéndose en la primera mujer que cruzó el Atlántico en solitario y en la primera persona que cruzó el Atlántico dos veces.

La travesía en solitario del Atlántico fue seguida de más ofertas de libros, reuniones con jefes de estado y una gira de conferencias, así como de más competiciones de vuelo. En 1935, Earhart también hizo un vuelo en solitario desde Hawaii a Oakland, California, convirtiéndose en la primera persona en volar en solitario desde Hawaii a Estados Unidos. Este viaje también convirtió a Earhart en la primera persona en volar solo a través de los océanos Atlántico y Pacífico.

Su último vuelo

Poco después de hacer su vuelo al Pacífico en 1935, Amelia Earhart decidió que quería intentar volar alrededor del mundo entero. Una tripulación de la Fuerza Aérea del Ejército de los Estados Unidos había hecho el viaje en 1924 y el aviador masculino Wiley Post voló solo alrededor del mundo en 1931 y 1933.

Dos nuevas metas

Pero Earhart tenía dos nuevos objetivos. Primero, quería ser la primera mujer en volar sola alrededor del mundo. En segundo lugar, quería dar la vuelta al mundo en o cerca del ecuador, el punto más ancho del planeta: los dos vuelos anteriores habían dado la vuelta al mundo mucho más cerca del Polo Norte, donde la distancia era más corta.

La planificación y la preparación del viaje fueron difíciles, laboriosas y costosas. Su avión, un Lockheed Electra, tuvo que ser completamente reequipado con tanques de combustible adicionales, equipo de supervivencia, instrumentos científicos y una radio de última generación. Un vuelo de prueba de 1936 terminó en un accidente que destruyó el tren de aterrizaje del avión. Pasaron varios meses mientras el avión estaba arreglado.

El punto más difícil del viaje

Mientras tanto, Earhart y su navegante, Frank Noonan, trazaron su curso alrededor del mundo. El punto más difícil del viaje sería el vuelo de Papúa Nueva Guinea a Hawaii porque requería una parada de combustible en Howland’s Island, una pequeña isla de coral a unas 1.700 millas al oeste de Hawaii. Los mapas de aviación eran deficientes en ese momento y la isla sería difícil de encontrar desde el aire.

Sin embargo, la parada en la isla de Howland era inevitable porque el avión sólo podía transportar la mitad del combustible necesario para volar de Papúa Nueva Guinea a Hawai, por lo que una parada de combustible era esencial si Earhart y Noonan lograban cruzar el Pacífico Sur. Por difícil que sea de encontrar, la isla de Howland parecía ser la mejor opción para hacer una parada, ya que está situada aproximadamente a medio camino entre Papúa Nueva Guinea y Hawaii.

Una vez que su curso había sido trazado y su avión listo, era el momento de los detalles finales. Fue durante esta preparación de último minuto que Earhart decidió no tomar la antena de radio de tamaño completo que Lockheed recomendaba, sino que optó por una antena más pequeña. La nueva antena era más ligera, pero tampoco podía transmitir ni recibir señales, especialmente cuando hacía mal tiempo.

La primera etapa de su viaje

El 21 de mayo de 1937, Amelia Earhart y Frank Noonan despegaron de Oakland, California, en la primera etapa de su viaje. El avión aterrizó primero en Puerto Rico y luego en varios otros lugares del Caribe antes de dirigirse a Senegal. Cruzaron África, parando varias veces por combustible y suministros, y luego fueron a Eritrea, India, Birmania, Indonesia y Papúa Nueva Guinea. Allí, Earhart y Noonan se prepararon para el tramo más difícil del viaje: el aterrizaje en Howland’s Island.

Como cada libra en el avión significaba más combustible usado, Earhart quitó todos los artículos no esenciales, incluso los paracaídas. El avión fue revisado por mecánicos para asegurarse de que estaba en óptimas condiciones. Sin embargo, Earhart y Noonan habían estado volando durante más de un mes consecutivo y ambos estaban cansados.

Izquierda Papúa Nueva Guinea Rumbo a la isla de Howland

El 2 de julio de 1937, el avión de Earhart salió de Papúa Nueva Guinea en dirección a la isla de Howland. Durante las primeras siete horas, Earhart y Noonan permanecieron en contacto por radio con la pista de aterrizaje de Papúa Nueva Guinea. Después de eso, hicieron contacto intermitente por radio con el U.S.S.S. Itsaca, un barco de la Guardia Costera que patrullaba las aguas abajo. Sin embargo, la recepción era pobre y los mensajes entre el avión y el Itsaca se perdían con frecuencia o eran confusos.

El avión no apareció

Dos horas después de la llegada programada de Earhart a Howland’s Island, alrededor de las 10:30 a.m. hora local del 2 de julio de 1937, el Itsaca recibió un último mensaje estático que indicaba que Earhart y Noonan no podían ver el barco ni la isla y que casi se habían quedado sin combustible. La tripulación del Itsaca trató de señalar la ubicación del barco enviando humo negro, pero el avión no apareció. Ni el avión, ni Earhart, ni Noonan fueron vistos ni escuchados de nuevo.

El misterio continúa

El misterio de lo que le pasó a Earhart, a Noonan y al avión aún no se ha resuelto. En 1999, los arqueólogos británicos afirmaron haber encontrado artefactos en una pequeña isla del Pacífico Sur que contenía el ADN de Earhart, pero la evidencia no es concluyente.

Cerca de la última ubicación conocida del avión, el océano alcanza profundidades de 16.000 pies, muy por debajo del alcance del equipo actual de buceo en aguas profundas. Si el avión se hundió en esas profundidades, puede que nunca se recupere.

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