Biografía de Beryl Markham, pionero de la aviación

Beryl Markham (nacida como Beryl Clutterbuck; 26 de octubre de 1902 – 3 de agosto de 1986) fue aviadora, escritora y entrenadora de caballos de Kenia Británica. Aunque trabajó en varios campos diferentes, es mejor conocida por ser la primera mujer que cruzó sin escalas el Océano Atlántico de este a oeste. Escribió sus propias memorias, West with the Night, y fue el tema de una novela de gran éxito de ventas.

Hechos rápidos: Beryl Markham

  • Nombre completo: Beryl Clutterbuck Markham
  • Ocupación: Aviador y escritor
  • Nació: 26 de octubre de 1902 en Ashwell, Rutland, Inglaterra
  • Murió: Agosto 3, 1986 en Nairobi, Kenya
  • Logros clave: La primera mujer en realizar un vuelo transatlántico sin escalas de este a oeste y autora de las memorias West with the Night.
  • Nombres de los cónyuges: Jock Purves (m. 1919-1925), Mansfield Markham (m. 1927-1942), Raoul Schumacher (m. 1942-1960)
  • Nombre del niño: Gervase Markham

Vida temprana

A la edad de cuatro años, la joven Beryl se mudó al África oriental británica (la actual Kenya) con su padre, Charles Clutterbuck. La madre de Beryl, Clara, no se unió a ellos, y tampoco lo hizo el hermano mayor de Beryl, Richard. Cuando era niño, la educación de Beryl era irregular en el mejor de los casos. En cambio, pasó mucho tiempo cazando y jugando con los niños de la zona.

Durante un tiempo, Beryl fue feliz. Su padre, Charles, fundó una granja de carreras de caballos, y Beryl comenzó a entrenar caballos inmediatamente, estableciéndose como entrenadora por derecho propio cuando sólo tenía diecisiete años. Sin embargo, cuando Beryl era adolescente, su padre pasó por momentos difíciles. Charles perdió su fortuna y huyó de Kenia a Perú, dejando atrás a Beryl.

Beryl, que nunca estuvo deprimida por mucho tiempo, tomó su carrera en sus propias manos. En 1920, a la edad de dieciocho años, se convirtió en la primera mujer en Kenia en recibir una licencia de entrenador de caballos de carreras.

Enredos románticos y reales

Como mujer joven, Beryl fue objeto de mucha atención. Se casó con el Capitán Jock Purves a la edad de diecisiete años, pero la pareja se divorció poco después. En 1926, se casó con el acaudalado Mansfield Markham, a quien le quitó el apellido que usó el resto de su vida. Mansfield y Beryl tuvieron un hijo juntos: Gervase Markham. Beryl pasó a tener una relación complicada, a menudo fría, con su hijo durante la mayor parte de su vida.

Beryl estaba a menudo en compañía del «Happy Valley Set», un grupo de aventureros en su mayoría ingleses, en su mayoría ricos, que se asentaron en África (específicamente en el área que hoy es Kenia y Uganda). Este grupo era notorio por su estilo de vida decadente, que según se informa se entregaba a las drogas, la promiscuidad sexual y la extravagancia. Aunque no era lo suficientemente rica o titulada como para ser parte del grupo, Beryl pasó tiempo con muchos de sus miembros y fue influenciada por su estilo de vida.

En 1929, el romance de Beryl con el príncipe Enrique, duque de Gloucester (el tercer hijo del rey Jorge V) se hizo público. También había rumores de que ella se había enredado románticamente con su hermano mayor Edward, que era un playboy infame. (Tal vez estos rumores sobre Edward y Beryl eran un indicador de lo que vendría): La propensión de Edward a los romances escandalosos resultaría en una crisis de sucesión en el Reino Unido, cuando decidió renunciar a su trono para casarse con la divorciada estadounidense Wallis Simpson.) Aunque Henry era sólo un tercer hijo, la familia real británica lo desaprobaba, y aunque nunca se supo la razón de la eventual separación de Beryl y Henry, se creía ampliamente que su familia los había separado. Beryl se ganó la reputación de tener muchas aventuras, que normalmente terminaba cuando se cansaba de ellas. Al parecer, trataba a sus amigos de la misma manera.

Puede que haya tenido relaciones con príncipes, pero el gran amor de la vida de Beryl era sólo una nobleza menor. Denys Finch Hatton, el segundo hijo de un conde inglés, era un gran cazador de caza y piloto audaz que llegó a África después de la Primera Guerra Mundial. Quince años mayor que Beryl, también había tenido un romance a largo plazo con la amiga y mentora de Beryl, Karen Blixen, que escribió el famoso libro Fuera de África sobre ella y Denys. Cuando la aventura de Karen y Denys llegó a su fin en 1930, él y Beryl cayeron en una aventura propia. En mayo de 1931, la invitó a hacer una gira voladora, conociendo su creciente interés en volar, pero ella se negó cuando su amigo y profesor de vuelo, Tom Campbell Black, la instó a no ir, por un instinto inquietante. El consejo de Campbell Black probó salvar vidas: El avión de Denys se estrelló minutos después del despegue, matándolo a los 44 años.

Carrera de vuelo

Tras la muerte de Denys, Beryl se esforzó aún más en sus clases de vuelo. Trabajó como piloto de rescate y piloto de arbustos, explorando la zona y señalando su ubicación a los safaris en tierra. Fue en esta capacidad que ella encontró nombres más notables, incluyendo a Ernest Hemingway, quien más tarde elogiaría sus memorias pero la insultaría personalmente porque ella no tendría una aventura con él mientras él estaba de safari en Kenia.

El mayor logro de Beryl fue su vuelo transatlántico en septiembre de 1936. Hasta entonces, ninguna mujer había volado nunca en un vuelo sin escalas de Europa a Norteamérica ni lo había hecho en solitario. Partió de la costa inglesa y, a pesar de los graves problemas de combustible al final de su viaje, llegó a Nueva Escocia. Al lograr este sueño, fue celebrada como pionera en el mundo del vuelo.

En la década de 1930, Beryl se trasladó a California, donde conoció y se casó con su tercer marido, el escritor Raoul Schumacher. Escribió unas memorias, West with the Night, durante su estancia en los Estados Unidos. Aunque las memorias no fueron un éxito de ventas, fueron bien recibidas por su convincente estilo narrativo y de redacción, como se evidencia en pasajes como éste:

Volamos, pero no hemos «conquistado» el aire. La naturaleza preside con toda su dignidad, permitiéndonos el estudio y el uso de sus fuerzas, tal como las entendemos. Es cuando presumimos de intimidad, habiendo recibido sólo la tolerancia, que la vara dura cae sobre nuestros nudillos insolentes y frotamos el dolor, mirando hacia arriba, sorprendidos por nuestra ignorancia.

El Oeste con la Noche finalmente se agotó y cayó en la oscuridad, donde languideció durante décadas hasta que fue redescubierto a principios de la década de 1980. La controversia ha persistido hasta el día de hoy acerca de si Beryl realmente escribió el libro ella misma o si fue parcial o completamente escrito por su esposo. Expertos de ambos lados del debate han presentado pruebas convincentes, y parece probable que el misterio siga sin resolverse para siempre.

Vida adulta y legado público

Finalmente, Beryl regresó a Kenia, que consideraba su verdadero hogar. A principios de la década de 1950, se había reestablecido como una prominente entrenadora de caballos, aunque todavía tenía problemas financieros. Se deslizó en la oscuridad hasta 1983, cuando West with the Night fue relanzada y un periodista de Associated Press la localizó. Para entonces ya era anciana y empobrecida, pero la publicidad y las ventas en torno a la reedición del libro fueron suficientes para que volviera a llevar un estilo de vida cómodo hasta que murió en Nairobi a la edad de 83 años en 1986.

La vida de Beryl sonaba más a aviadores aventureros (y en su mayoría hombres) que a una dama de su tiempo, y como resultado, ella fue objeto de una fascinación sin fin. Aunque su escandaloso y a veces insensible comportamiento romántico atrajo mucha atención, su vuelo récord siempre fue su legado. Cuando Karen Blixen (usando el seudónimo de Isak Dinesen) escribió Fuera de África, Beryl no apareció por su nombre, sino que un avatar de ella -un jinete de caballos tosco en los bordes llamado Felicity- apareció en la adaptación de la película. Ha sido objeto de múltiples biografías, así como de la novela de ficción más vendida de Paula McLain, Circling The Sun (2015). Una mujer complicada con una vida casi increíble, Beryl Markham sigue fascinando al público hasta el día de hoy.

Fuentes

  • «Beryl Markham: Autora y aviadora británica». Encylopaedia Britannica, https://www.britannica.com/biography/Beryl-Markham.
  • Lovell, Mary S., Straight on Till Morning, Nueva York, St. Martin’s Press, 1987
  • Markham, Beryl. El Oeste con la Noche. San Francisco: North Point Press, 1983
  • Trzebinski, Errol. Las vidas de Beryl Markham. Nueva York, W.W. Norton, 1993.

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