Biografía de Dorothy Dandridge, primera actriz negra nominada al Oscar

Dorothy Dandridge (9 de noviembre de 1922-8 de septiembre de 1965) tenía todo lo necesario para triunfar en el Hollywood de los años 50 -podía cantar, bailar y actuar, y era hermosa- pero nació negra. A pesar de la época sesgada en la que vivió, Dandridge se convirtió en la primera mujer negra que apareció en la portada de la revista Life y en recibir una nominación al Oscar a la mejor actriz en una película importante.

Hechos rápidos: Dorothy Dandridge

  • Conocido por: Actor negro, cantante y bailarín revolucionario
  • Nacido: Nov. 9, 1922 en Cleveland, Ohio
  • Padres: Ruby y Cyril Dandridge
  • Murió:Sept. 8, 1965 en Hollywood, California
  • Premios y honores: nominación al Oscar, Globo de Oro
  • Esposo(s): Harold Nicholas, Jack Denison
  • Niños:Lynn
  • Cita notable: «Si fuera blanco, podría capturar el mundo».

Vida temprana

Cuando Dorothy Dandridge nació en Cleveland, Ohio, el 9 de noviembre de 1922, sus padres ya se habían separado. La madre de Dorothy, Ruby Dandridge, estaba embarazada de cinco meses cuando dejó a su esposo Cyril, llevando a su hija mayor Vivian con ella. Ruby creía que su esposo era un niño mimado de mamá que nunca saldría de la casa de su madre, así que se fue.

Ruby apoyaba a sus hijas con tareas domésticas. Dorothy y Vivian demostraron un talento temprano para cantar y bailar y comenzaron a actuar en teatros e iglesias locales cuando Dorothy tenía 5 años

.

La amiga de Ruby, Geneva Williams, se mudó a la casa y, aunque les enseñó a las niñas a tocar el piano, las empujó con fuerza y las castigó cruelmente. Ruby nunca se dio cuenta. Años después, Vivian y Dorothy descubrieron que Williams era el amante de su madre.

Ella y Williams etiquetaron a Dorothy y Vivian como «Los Niños Maravilla». Se mudaron a Nashville, y Dorothy y Vivian firmaron con la Convención Nacional Bautista para visitar iglesias en todo el sur. Los Niños Maravilla estuvieron de gira durante tres años, atrayendo reservaciones regulares y ganando un ingreso sólido, pero Dorothy y Vivian se cansaron del acto y largas horas practicando. No tenían tiempo para actividades normales para los jóvenes de su edad.

Lucky Breaks

La Gran Depresión secó las reservas, así que Ruby las trasladó a Hollywood, donde Dorothy y Vivian se inscribieron en clases de baile. Cuando Ruby escuchó a las niñas y a una amiga de la escuela de baile cantar juntas, supo que eran un gran equipo. Ahora conocidas como «The Dandridge Sisters», su gran oportunidad llegó en 1935 cuando aparecieron en el musical de Paramount «The Big Broadcast of 1936». En 1937, tuvieron un pequeño papel en la película de los Hermanos Marx «Un día en las carreras».

En 1938 el trío apareció en «Going Places», interpretando «Jeepers Creepers» con Louis Armstrong, y fue contratado en el Cotton Club de Nueva York. Williams y las niñas se mudaron allí, pero su madre, habiendo encontrado pequeños trabajos de actuación, se quedó en Hollywood.

En los ensayos del Cotton Club, Dorothy conoció a Harold Nicholas del equipo de baile de los Nicholas Brothers y comenzaron a salir. Las Hermanas Dandridge fueron un éxito y atrajeron ofertas lucrativas. Tal vez para alejar a Dorothy de Nicholas, Williams los contrató para una gira europea. Deslumbraron al público europeo, pero la gira fue acortada por la Segunda Guerra Mundial.

Las Hermanas Dandridge regresaron a Hollywood, donde los Hermanos Nicholas estaban filmando. Dorothy reanudó su romance con Nicholas. Las Hermanas Dandridge realizaron algunos compromisos más, pero finalmente se separaron. Dorothy entonces comenzó a trabajar en una carrera en solitario.

Lecciones difíciles

Con la esperanza de tener éxito sin la ayuda de su madre o de Williams, Dandridge obtuvo pequeños papeles en películas de bajo presupuesto, incluyendo «Four Shall Die» (1940), «Lady From Louisiana» (1941), y «Sundown» (1941), y cantó y bailó con los Nicholas Brothers a «Chattanooga Choo Choo Choo» en «Sun Valley Serenade» (1941) con la Glenn Miller Band.

Dandridge rechazó los papeles degradantes ofrecidos a los actores negros -salvajes, esclavos o sirvientes- pero las hermanas trabajaban constantemente. Ambos se casaron en 1942, y Dorothy Dandridge, de 19 años, se casó con Nicholas, de 21, el 6 de septiembre. Después de una vida de trabajo duro, todo lo que quería era ser la esposa ideal.

Sin embargo, Nicolás comenzó a hacer viajes largos, y cuando estaba en casa se pasaba el tiempo jugando al golf o siendo mujeriego. Dandridge culpó a su inexperiencia sexual por la infidelidad de Nicholas. Cuando felizmente descubrió que estaba embarazada, creyó que Nicholas se asentaría.

Dandridge, de 20 años, dio a luz a una encantadora hija, Harolyn (Lynn) Suzanne Dandridge, el 2 de septiembre de 1943. Era una madre cariñosa, pero a medida que Lynn crecía, Dandridge sintió que algo andaba mal. Su hiperactivo hijo de 2 años lloraba constantemente y no interactuaba con la gente. Lynn fue considerada discapacitada del desarrollo, probablemente debido a la falta de oxígeno durante el parto. Durante este período problemático, Nicolás a menudo no estaba disponible física y emocionalmente.

En 1949, obtuvo el divorcio, pero Nicholas evitó pagar la manutención de los hijos. Ahora una madre soltera, Dandridge se acercó a su madre y a Williams para cuidar de Lynn hasta que pudiera estabilizar su carrera.

Escena del club

Dandridge odiaba la actuación en los clubes nocturnos, pero sabía que un papel inmediato y sustancial en la película era poco probable. Se puso en contacto con un arreglista con el que había trabajado en el Cotton Club, quien la ayudó a convertirse en una artista seductora y deslumbrante. La mayoría de las veces fue bien recibida, pero aprendió que el racismo en muchos lugares, incluyendo Las Vegas, era tan malo como en el Sur Profundo. Al ser negra, no podía compartir un baño, vestíbulo, ascensor o piscina con los blancos. Incluso cuando ella estaba a la cabeza, su camerino era generalmente un armario de conserje o un almacén sucio.

Pero los críticos alababan sus actuaciones. Abrió en el famoso Mocambo Club de Hollywood y fue contratada en Nueva York, convirtiéndose en la primera afroestadounidense en quedarse y actuar en el Waldorf Astoria. Las fechas del club le dieron publicidad a Dandridge para aterrizar el trabajo cinematográfico. Pero Dandridge tuvo que comprometer sus estándares, aceptando en 1950 interpretar a una reina de la selva en «Tarzán’s Peril».

Finalmente, en agosto de 1952, Dandridge obtuvo el liderazgo en «Bright Road» de MGM, una producción totalmente negra sobre un maestro de escuela sureño. Estaba extática con su papel, la primera de las tres apariciones cinematográficas que hizo con Harry Belafonte, quien con el tiempo se convirtió en un amigo cercano.

El estrellato

Las buenas críticas ganaron un premio aún mayor. El protagonista de la película de 1954 «Carmen Jones», basada en la ópera «Carmen», pidió una zorra seductora. Dandridge no era ninguno de los dos. El director Otto Preminger pensó que tenía demasiada clase para interpretar a Carmen. Dandridge se puso una peluca, una blusa de corte bajo, una falda seductora y un maquillaje pesado. Cuando ella entró en la oficina de Preminger al día siguiente, él gritó, «¡Es Carmen!»

«Carmen Jones» se estrenó el 28 de octubre de 1954, y fue un éxito. La actuación de Dandridge la convirtió en la primera mujer negra en la portada de la revista Life. Luego se enteró de su nominación al Oscar a la mejor actriz. Ningún otro afroamericano se había ganado esa distinción. Después de 30 años en el mundo del espectáculo, Dorothy Dandridge era una estrella.

En la ceremonia de entrega del Oscar el 30 de marzo de 1955, Dandridge compartió la nominación con Grace Kelly, Audrey Hepburn, Jane Wyman y Judy Garland. Aunque Kelly ganó por su papel en «The Country Girl», Dandridge, de 32 años, había superado el techo de cristal de Hollywood.

Decisiones difíciles

Mientras «Carmen Jones» estaba filmando, Dandridge comenzó un romance con Preminger, que estaba separado pero aún casado. En la década de 1950 en Estados Unidos, el romance interracial era tabú, y Preminger tuvo cuidado de mostrar públicamente sólo un interés comercial en ella.

En 1956, se le ofreció el papel de apoyo de la esclava Tuptim en «El Rey y yo», pero Preminger le aconsejó que no lo hiciera. Se arrepintió de haberla rechazado cuando «El Rey y yo» tuvo un éxito enorme. La relación de Dandridge con Preminger pronto se agrió. Ella estaba embarazada, pero él se negó a divorciarse. Rompió su relación y Dandridge tuvo un aborto para evitar el escándalo.

Después, Dandridge fue visto con muchas coprotagonistas blancas. La ira por sus citas «fuera de su raza» inundó los medios de comunicación. En 1957, un tabloide informó sobre un encuentro entre ella y un hombre de Lake Tahoe. Dandridge testificó en la corte que tal enlace era imposible porque un toque de queda para las personas de color la confinó en su habitación. Ganó un acuerdo de 10.000 dólares.

Malas elecciones

Dos años después de «Carmen Jones», Dandridge volvió a actuar. Fox la puso junto a Belafonte en «Island in the Sun», una película polémica que trata de las relaciones interraciales. Protestó la escena de amor desapasionado con su coprotagonista blanco, pero los productores estaban nerviosos. La película tuvo éxito pero fue considerada no esencial por la crítica.

Dandridge estaba frustrado. No pudo encontrar oportunidades para mostrar sus talentos y su carrera perdió impulso.

Mientras Estados Unidos reflexionaba sobre cuestiones raciales, el director de Dandridge, Earl Mills, le consiguió un papel en la película francesa «Tamango». La película, que la retrató en humeantes escenas de amor con la coprotagonista rubia Curd Jurgens, fue un éxito en Europa, pero no se proyectó en Estados Unidos hasta cuatro años después.

En 1958, Dandridge fue elegido para interpretar a una chica nativa en «The Decks Ran Red». Como «Tamango», se consideraba poco destacable. Dandridge estaba desesperada, así que cuando le ofrecieron el papel principal en una gran producción de «Porgy and Bess» en 1959, se lanzó. Los personajes eran estereotipos -borrachos, drogadictos, violadores y otros indeseables- que ella había evitado toda su carrera, pero estaba atormentada por su negativa a aparecer en «El Rey y yo». Contra el consejo de Belafonte, que rechazó a Porgy, Dandridge aceptó el papel de Bess. Su actuación ganó un Globo de Oro, pero la película no estuvo a la altura de las expectativas.

Golpeando el fondo

Dandridge se casó con el dueño del restaurante Jack Denison el 22 de junio de 1959. A Dandridge le encantaba su atención, pero su restaurante estaba fallando, así que accedió a actuar allí para atraer negocios. Mills, ahora su antiguo manager, advirtió en contra, pero escuchó a Denison.

Dandridge pronto descubrió que Denison era físicamente abusivo. Añadiendo un insulto a la lesión, una inversión que había hecho resultó ser una estafa. Dandridge estaba quebrado. Comenzó a beber mucho mientras tomaba antidepresivos. Finalmente echó a Denison de su casa en Hollywood Hills y solicitó el divorcio en noviembre de 1962. Dandridge, quien ganó $250,000 el año que se casó con Denison, se declaró en bancarrota después de perderlo todo.

Las cosas empeoraron. Ella no le había pagado al cuidador de su hija durante dos meses, así que estaba cuidando a Lynn, que ahora tiene 20 años, es violenta e incontrolable. Al no poder costear la atención privada, tuvo que internar a Lynn en un hospital psiquiátrico estatal.

Cada vez más desesperada, Dandridge se puso en contacto con Mills, quien accedió a tratarla de nuevo y ayudarla a recuperar su salud. La llevó a un balneario en México y planeó varios compromisos en clubes nocturnos allí.

Según la mayoría de los informes, Dandridge estaba volviendo fuerte, recibiendo respuestas entusiastas por las actuaciones mexicanas. Estaba programada para un compromiso en Nueva York, pero se fracturó el pie en un tramo de escaleras mientras estaba en México. El médico recomendó que le pusieran un yeso en el pie.

Muerte

En la mañana del 8 de septiembre de 1965, de vuelta en Hollywood, Dandridge le pidió a Mills que reprogramara la cita para su yeso para que pudiera dormir más. Cuando fue a recogerla esa tarde, la encontró en el piso del baño, muerta a los 42 años.

Su muerte se atribuyó inicialmente a un coágulo de sangre de su pie fracturado, pero una autopsia reveló una dosis letal del antidepresivo Tofranil. Se desconoce si la sobredosis fue accidental o intencional.

Legado

Los últimos deseos de Dandridge, dejados en una nota dada a Mills meses antes de su muerte, eran que todas sus pertenencias fueran para su madre. A pesar de su portada de la revista Life, su nominación al Oscar, su Globo de Oro y su extenso trabajo, sólo quedaban $2.14 en su cuenta bancaria después de su muerte.

Fuentes

  • «Dorothy Dandridge: Cantante y actriz americana». Enciclopedia Británica.
  • «Biografía de Dorothy Dandridge». Biografía.com.

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