Biografía de Harry Houdini

Harry Houdini sigue siendo uno de los magos más famosos de la historia. Aunque Houdini podía hacer trucos de cartas y actos de magia tradicionales, era más famoso por su habilidad para escapar de lo que parecía ser cualquier cosa, incluyendo cuerdas, esposas, camisas de fuerza, celdas de cárcel, latas de leche llenas de agua, e incluso cajas cerradas con clavos que habían sido arrojadas a un río. Después de la Primera Guerra Mundial, Houdini volvió su conocimiento sobre el engaño contra los Espiritualistas que afirmaban ser capaces de contactar a los muertos. Luego, a la edad de 52 años, Houdini murió misteriosamente después de ser golpeado en el abdomen.

Fechas: 24 de marzo de 1874 – 31 de octubre de 1926

También conocido como: Ehrich Weisz, Ehrich Weiss, El Gran Houdini

La infancia de Houdini

A lo largo de su vida, Houdini propagó muchas leyendas sobre sus comienzos, que se han repetido con tanta frecuencia que a los historiadores les ha resultado difícil reconstruir la verdadera historia de la infancia de Houdini. Sin embargo, se cree que Harry Houdini nació Ehrich Weisz el 24 de marzo de 1874 en Budapest, Hungría. Su madre, Cecilia Weisz (neé Steiner), tuvo seis hijos (cinco niños y una niña), de los cuales Houdini fue el cuarto. El padre de Houdini, el rabino Mayer Samuel Weisz, también tuvo un hijo de un matrimonio anterior.

Con condiciones que parecían sombrías para los judíos de Europa del Este, Mayer decidió emigrar de Hungría a los Estados Unidos. Tenía un amigo que vivía en el pequeño pueblo de Appleton, Wisconsin, por lo que Mayer se mudó allí, donde ayudó a formar una pequeña sinagoga. Cecilia y los niños pronto siguieron a Mayer a América cuando Houdini tenía unos cuatro años. Al entrar a los Estados Unidos, los oficiales de inmigración cambiaron el nombre de la familia de Weisz a Weiss.

Desafortunadamente para la familia Weiss, la congregación de Mayer pronto decidió que él era demasiado anticuado para ellos y lo dejó ir después de unos pocos años. A pesar de hablar tres idiomas (húngaro, alemán y yiddish), Mayer no hablaba inglés, un serio inconveniente para un hombre que intentaba encontrar trabajo en Estados Unidos. En diciembre de 1882, cuando Houdini tenía ocho años, Mayer trasladó a su familia a la ciudad mucho más grande de Milwaukee, esperando mejores oportunidades.

Con la familia en graves apuros económicos, los niños consiguieron trabajos para ayudar a mantener a la familia. Esto incluía a Houdini, que hacía trabajos esporádicos vendiendo periódicos, lustrando zapatos y haciendo recados. En su tiempo libre, Houdini leía libros de la biblioteca sobre trucos de magia y movimientos contorsionistas. A la edad de nueve años, Houdini y algunos amigos establecieron un circo de cinco centavos, donde usaba medias de lana roja y se llamaba a sí mismo «Ehrich, Príncipe del Aire». A los once años, Houdini trabajó como aprendiz de cerrajero.

Cuando Houdini tenía unos 12 años, la familia Weiss se mudó a la ciudad de Nueva York. Mientras Mayer daba clases a los estudiantes en hebreo, Houdini encontró un trabajo cortando telas en tiras para corbatas. A pesar de trabajar duro, la familia Weiss siempre estaba corta de dinero. Esto obligó a Houdini a usar tanto su inteligencia como su confianza para encontrar formas innovadoras de ganar un poco más de dinero.

En su tiempo libre, Houdini demostró ser un atleta natural, que disfrutaba corriendo, nadando y andando en bicicleta. Houdini incluso recibió varias medallas en competiciones de atletismo a campo traviesa.

La creación de Harry Houdini

A los quince años, Houdini descubrió el libro del mago, Memorias de Robert-Houdin, Embajador, Autor y Conjurador, escrito por él mismo. Houdini quedó hipnotizado por el libro y se quedó despierto toda la noche leyéndolo. Más tarde declaró que este libro realmente despertó su entusiasmo por la magia. Houdini acabaría leyendo todos los libros de Robert-Houdin, absorbiendo las historias y los consejos que contenía. A través de estos libros, Robert-Houdin (1805-1871) se convirtió en un héroe y un modelo a seguir para Houdini.

Para comenzar con esta nueva pasión, el joven Ehrich Weiss necesitaba un nombre artístico. Jacob Hyman, un amigo de Houdini, le dijo a Weiss que había una costumbre francesa que si se agrega la letra «I» al final del nombre de su mentor mostraba admiración. Añadir una «I» a «Houdin» dio como resultado «Houdini». Para un primer nombre, Ehrich Weiss eligió «Harry», la versión americanizada de su apodo «Ehrie». Luego combinó «Harry» con «Houdini», para crear el ahora famoso nombre de «Harry Houdini». Apreciando tanto el nombre, Weiss e Hyman se asociaron y se llamaron a sí mismos «Los Hermanos Houdini».

En 1891, los Hermanos Houdini realizaron trucos de cartas, canjes de monedas y actos de desaparición en el Museo Huber de la ciudad de Nueva York y también en Coney Island durante el verano. Por esta época, Houdini compró un truco de mago (los magos a menudo compraban trucos del oficio entre sí) llamado Metamorfosis que involucraba a dos personas que intercambiaban lugares en un baúl cerrado en el escenario detrás de una pantalla.

En 1893, a los hermanos Houdini se les permitió un lugar para actuar fuera de la feria mundial de Chicago. Para entonces, Hyman había dejado el acto y había sido reemplazado por el verdadero hermano de Houdini, Theo («Dash»).

Houdini se casa con Bessie y se une al circo

Después de la feria, Houdini y su hermano regresaron a Coney Island, donde se presentaron en el mismo salón que las Hermanas Florales que cantaban y bailaban. No pasó mucho tiempo antes de que floreciera un romance entre Houdini, de 20 años, y Wilhelmina Beatrice («Bess»), de 18 años, Rahner, de las Hermanas Florales. Después de tres semanas de noviazgo, Houdini y Bess se casaron el 22 de junio de 1894.

Como Bess era de estatura pequeña, pronto reemplazó a Dash como socio de Houdini, ya que era más capaz de esconderse dentro de varias cajas y baúles en actos de desaparición. Bess y Houdini se llamaban a sí mismos Monsieur y Mademoiselle Houdini, Mysterious Harry y LaPetite Bessie, o The Great Houdinis.

Los Houdini actuaron durante un par de años en museos de diez centavos y luego, en 1896, los Houdini se pusieron a trabajar en el Circo Itinerante de los Hermanos Galeses. Bess cantó canciones mientras Houdini hacía trucos de magia, y juntos realizaron el acto de Metamorfosis.

Los Houdinis se unen al Vaudeville y a un espectáculo de medicina

En 1896, cuando terminó la temporada de circo, los Houdini se unieron a un espectáculo de vodevil ambulante. Durante este espectáculo, Houdini añadió un truco de escape con esposas al acto de Metamorfosis. En cada nueva ciudad, Houdini visitaba la comisaría de policía local y anunciaba que podía escapar de las esposas que le ponían. Las multitudes se reunían para observar cómo Houdini escapaba fácilmente. Estas hazañas previas al espectáculo a menudo eran cubiertas por un periódico local, creando publicidad para el espectáculo de vodevil. Para entretener aún más al público, Houdini decidió escapar de una camisa de fuerza, usando su agilidad y flexibilidad para liberarse de ella.

Cuando el espectáculo de vodevil terminó, los Houdini se apresuraron a encontrar trabajo, incluso contemplando trabajos que no fueran mágicos. Por lo tanto, cuando se les ofreció un puesto en Dr. Hill’s California Concert Company, un antiguo espectáculo de medicina ambulante que vendía un tónico que «podía curar casi cualquier cosa», aceptaron.

En el espectáculo de medicina, Houdini volvió a realizar sus actos de escape; sin embargo, cuando el número de asistentes comenzó a disminuir, el Dr. Hill le preguntó a Houdini si podía transformarse en un médium espiritual. Houdini ya estaba familiarizado con muchos de los trucos del médium y así comenzó a dirigir sesiones de espiritismo mientras Bess actuaba como un clarividente que decía tener dones psíquicos.

Los Houdini tuvieron mucho éxito fingiendo ser espiritualistas porque siempre hacían sus investigaciones. Tan pronto como llegaban a una nueva ciudad, los Houdini leían obituarios recientes y visitaban cementerios para buscar los nombres de los nuevos muertos. También escuchaban sutilmente los chismes de la ciudad. Todo esto les permitió reunir suficiente información para convencer a las multitudes de que los Houdini eran verdaderos espiritualistas con asombrosos poderes para contactar a los muertos. Sin embargo, los sentimientos de culpa por mentir a las personas afligidas finalmente se volvieron abrumadores y los Houdini finalmente abandonaron el programa.

La gran oportunidad de Houdini

Sin otras perspectivas, los Houdini volvieron a actuar con el Circo Itinerante de los Hermanos Galeses. Mientras actuaba en Chicago en 1899, Houdini realizó una vez más su acrobacia en la estación de policía de escapar de las esposas, pero esta vez fue diferente.

Houdini había sido invitado a una sala llena de 200 personas, en su mayoría policías, y pasó 45 minutos conmocionando a todos los presentes mientras escapaba de todo lo que tenía la policía. Al día siguiente, The Chicago Journal publicó el titular «Asombra a los Detectives» con un gran dibujo de Houdini.

La publicidad que rodeaba a Houdini y su acto de esposas llamó la atención de Martin Beck, el director del circuito de teatro de Orpheum, que le firmó un contrato de un año. Houdini iba a realizar el acto de escape con esposas y Metamorfosis en los elegantes teatros Orpheum de Omaha, Boston, Filadelfia, Toronto y San Francisco. Houdini finalmente salía de la oscuridad y se convertía en el centro de atención.

Houdini se convierte en una estrella internacional

En la primavera de 1900, Houdini, de 26 años, se marchó a Europa con la esperanza de encontrar el éxito. Su primera parada fue Londres, donde Houdini actuó en el Teatro Alhambra. Mientras estaba allí, Houdini fue desafiado a escapar de las esposas de Scotland Yard. Como siempre, Houdini escapó y el teatro estuvo lleno todas las noches durante meses.

Los Houdinis se presentaron en Dresde, Alemania, en el Teatro Central, donde la venta de entradas batió récords. Durante cinco años, Houdini y Bess actuaron en toda Europa e incluso en Rusia, con entradas a menudo agotadas de antemano para sus actuaciones. Houdini se había convertido en una estrella internacional.

Las acrobacias que desafían la muerte de Houdini

En 1905, los Houdini decidieron regresar a los Estados Unidos y tratar de ganar fama y fortuna allí también. La especialidad de Houdini se había convertido en escapatoria. En 1906, Houdini escapó de las celdas de las cárceles de Brooklyn, Detroit, Cleveland, Rochester y Buffalo. En Washington D.C., Houdini realizó un acto de fuga ampliamente publicitado que involucró a la antigua celda de Charles Guiteau, el asesino del presidente James A. Garfield. Desnudado y esposado por el Servicio Secreto, Houdini se liberó de la celda cerrada, y luego abrió la celda contigua donde le esperaba su ropa, todo ello en 18 minutos.

Sin embargo, escapar sólo de las esposas o de las celdas de la cárcel ya no era suficiente para llamar la atención del público. Houdini necesitaba nuevas acrobacias que desafiaran a la muerte. En 1907, Houdini reveló una peligrosa maniobra en Rochester, Nueva York, donde, con las manos esposadas a la espalda, saltó de un puente a un río. Luego, en 1908, Houdini introdujo el dramático Milk Can Escape, donde fue encerrado dentro de una lata de leche sellada llena de agua. Las actuaciones fueron todo un éxito. El drama y el coqueteo con la muerte hicieron a Houdini aún más popular.

En 1912, Houdini creó el Underwater Box Escape. Frente a una gran multitud a lo largo del East River de Nueva York, Houdini fue esposado y esposado, colocado dentro de una caja, encerrado y arrojado al río. Cuando se escapó momentos después, todo el mundo se alegró. Incluso la revista Scientific American quedó impresionada y proclamó la hazaña de Houdini como «uno de los trucos más notables jamás realizados».

En septiembre de 1912, Houdini debutó en el Circo Busch de Berlín con su famoso escape de la Célula de Tortura de Agua China. Para este truco, Houdini fue esposado y encadenado y luego bajado, de cabeza, en una caja de vidrio alta que había sido llenada con agua. Los asistentes corrían una cortina delante del cristal; momentos después, Houdini salía, mojado pero vivo. Este se convirtió en uno de los trucos más famosos de Houdini.

Parecía que no había nada de lo que Houdini no pudiera escapar y nada que no pudiera hacer creer al público. Incluso pudo hacer desaparecer a Jennie el el elefante!

La Primera Guerra Mundial y la actuación

Cuando Estados Unidos se unió a la Primera Guerra Mundial, Houdini intentó alistarse en el ejército. Sin embargo, como ya tenía 43 años, no fue aceptado. Sin embargo, Houdini pasó los años de la guerra entreteniendo a los soldados con actuaciones gratuitas.

Cuando la guerra estaba llegando a su fin, Houdini decidió intentar actuar. Esperaba que las películas fuesen una nueva forma de llegar a un público masivo. Firmado por Famous Players-Lasky/Paramount Pictures, Houdini protagonizó su primera película en 1919, una serie de 15 episodios titulada The Master Mystery. También protagonizó The Grim Game (1919) y Terror Island (1920). Sin embargo, a los dos largometrajes no les fue bien en la taquilla.

Confiados en que fue la mala gestión la que causó el fracaso de las películas, los Houdini regresaron a Nueva York y fundaron su propia compañía cinematográfica, Houdini Picture Corporation. Houdini produjo y protagonizó dos de sus propias películas, El hombre del más allá (1922) y Haldane del Servicio Secreto (1923). Estas dos películas también fueron bombardeadas en la taquilla, lo que llevó a Houdini a la conclusión de que había llegado el momento de abandonar la producción de películas.

Houdini desafía a los espiritualistas

Al final de la Primera Guerra Mundial, hubo un gran aumento de personas que creían en el Espiritismo. Con millones de jóvenes muertos a causa de la guerra, sus familias en duelo buscaron la manera de contactar con ellos «más allá de la tumba». Psíquicos, médiums, místicos y otros surgieron para llenar esta necesidad.

Houdini era curioso pero escéptico. Él, por supuesto, había fingido ser un médium dotado en sus días con el programa de medicina del Dr. Hill y, por lo tanto, conocía muchos de los trucos del médium falso. Sin embargo, si fuera posible ponerse en contacto con los muertos, le encantaría volver a hablar con su querida madre, que había fallecido en 1913. Así, Houdini visitó un gran número de médiums y asistió a cientos de sesiones de espiritismo con la esperanza de encontrar un verdadero psíquico; desafortunadamente, encontró que cada uno de ellos era falso.

A lo largo de esta búsqueda, Houdini se hizo amigo del famoso autor Sir Arthur Conan Doyle, que era un devoto creyente en el Espiritismo después de haber perdido a su hijo en la guerra. Los dos grandes hombres intercambiaron muchas cartas, debatiendo la veracidad del Espiritismo. En su relación, Houdini era el que siempre buscaba respuestas racionales detrás de los encuentros y Doyle seguía siendo el creyente devoto. La amistad terminó después de que Lady Doyle sostuviera una sesión de espiritismo en la que decía que canalizaba la escritura automática de la madre de Houdini. Houdini no estaba convencido. Entre otros problemas con la escritura estaba que todo estaba en inglés, un idioma que la madre de Houdini nunca hablaba. La amistad entre Houdini y Doyle terminó amargamente y condujo a muchos ataques antagónicos entre sí en los periódicos.

Houdini comenzó a exponer los trucos usados por los médiums. Dio conferencias sobre el tema y a menudo incluyó demostraciones de estos trucos durante sus propias actuaciones. Se unió a un comité organizado por Scientific American que analizó los reclamos de un premio de $2,500 por un verdadero fenómeno psíquico (nadie recibió el premio). Houdini también habló frente a la Cámara de Representantes de Estados Unidos, apoyando una propuesta de ley que prohibiría la lectura de la fortuna en Washington D.C..

El resultado fue que aunque Houdini provocó cierto escepticismo, pareció crear más interés en el Espiritismo. Sin embargo, muchos Espiritualistas estaban extremadamente molestos con Houdini y Houdini recibió una serie de amenazas de muerte.

Muerte de Houdini

El 22 de octubre de 1926, Houdini estaba en su camerino preparándose para un espectáculo en la Universidad McGill de Montreal, cuando uno de los tres estudiantes que había invitado entre bastidores le preguntó si Houdini realmente podía resistir un fuerte golpe en la parte superior de su torso. Houdini respondió que podía. El estudiante, J. Gordon Whitehead, le preguntó a Houdini si podía pegarle. Houdini estuvo de acuerdo y comenzó a levantarse de un sofá cuando Whitehead le dio tres puñetazos en el abdomen antes de que Houdini tuviera la oportunidad de tensar los músculos de su estómago. Houdini se puso visiblemente pálido y los estudiantes se fueron.

Para Houdini, el espectáculo siempre debe continuar. Sufriendo de dolor severo, Houdini realizó el show en la Universidad McGill y luego continuó con dos más al día siguiente.

Trasladándose a Detroit esa noche, Houdini se debilitó y sufrió de dolor de estómago y fiebre. En lugar de ir al hospital, volvió a continuar con el espectáculo y se desmayó fuera del escenario. Fue llevado a un hospital y se descubrió que no sólo tenía el apéndice reventado, sino que también mostraba signos de gangrena. A la tarde siguiente, los cirujanos le extirparon el apéndice.

Al día siguiente su estado empeoró; lo operaron de nuevo. Houdini le dijo a Bess que si moría intentaría contactar con ella desde la tumba, dándole un código secreto: «Rosabelle, cree». Houdini murió a la 1:26 p.m. el día de Halloween, el 31 de octubre de 1926. Tenía 52 años.

Los titulares decían inmediatamente: «¿Fue asesinado Houdini?» ¿Realmente tenía apendicitis? ¿Fue envenenado? ¿Por qué no hubo autopsia? La compañía de seguros de vida de Houdini investigó su muerte y descartó el juego sucio, pero para muchos, la incertidumbre sobre la causa de la muerte de Houdini persiste.

Durante años después de su muerte, Bess intentó contactar con Houdini a través de sesiones de espiritismo, pero Houdini nunca se puso en contacto con ella desde más allá de la tumba.

Deja un comentario

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *