Biografía de Helen Keller, portavoz y activista sorda y ciega

Helen Adams Keller (27 de junio de 1880-1 de junio de 1968) fue un ejemplo innovador y defensora de las comunidades de ciegos y sordos. Ciega y sorda de una enfermedad casi mortal a los 19 meses de edad, Helen Keller hizo un gran avance a la edad de 6 años cuando aprendió a comunicarse con la ayuda de su maestra, Annie Sullivan. Keller vivió una vida pública ilustre, inspirando a personas con discapacidades y recaudando fondos, dando discursos y escribiendo como activista humanitario.

Hechos rápidos: Helen Keller

    • Conocido por: Ciega y sorda desde su infancia, Helen Keller es conocida por haber salido del aislamiento, con la ayuda de su profesora Annie Sullivan, y por su carrera de servicio público y activismo humanitario.
    • Nacido: 27 de junio de 1880 en Tuscumbia, Alabama
    • Padres: Capitán Arthur Keller y Kate Adams Keller
    • Murió: Junio 1, 1968 en Easton Connecticut
    • Educación: Tutoría en casa con Annie Sullivan, Perkins Institute for the Blind, Wright-Humason School for the Deaf, estudios con Sarah Fuller en Horace Mann School for the Deaf, The Cambridge School for Young Ladies, Radcliffe College of Harvard University
    • Obras publicadas: La historia de mi vida, el mundo en el que vivo, fuera de la oscuridad, mi religión, luz en mi oscuridad, en medio de la corriente: Mi vida posterior
    • Premios y distinciones: Medalla al Servicio Distinguido Theodore Roosevelt en 1936, Medalla Presidencial de la Libertad en 1964, elección al Salón de la Fama de la Mujer en 1965, un Premio Honorífico de la Academia en 1955 (como inspiración para el documental sobre su vida), innumerables títulos honoríficos.
    • Cita Destacada: «Las mejores y más bellas cosas del mundo no se ven, ni se tocan…. sino que se sienten en el corazón.»

Primera infancia

Helen Keller nació el 27 de junio de 1880 en Tuscumbia, Alabama, del Capitán Arthur Keller y Kate Adams Keller. El Capitán Keller era un granjero algodonero y editor de periódicos y había servido en el Ejército Confederado durante la Guerra Civil. Kate Keller, 20 años menor que él, había nacido en el Sur, pero tenía raíces en Massachusetts y estaba relacionada con el padre fundador John Adams.

Helen era una niña sana hasta que se enfermó gravemente a los 19 meses. Afligida por una enfermedad que su médico llamó «fiebre cerebral», Helen no se esperaba que sobreviviera. La crisis terminó después de varios días, para gran alivio de los Keller. Sin embargo, pronto se enteraron de que Helen no había salido ilesa de la enfermedad. Se quedó ciega y sorda. Los historiadores creen que Helen había contraído escarlatina o meningitis.

Los años de la infancia salvaje

Frustrada por su incapacidad para expresarse, Helen Keller frecuentemente hacía berrinches que incluían romper los platos e incluso abofetear y morder a los miembros de la familia. Cuando Helen, a la edad de 6 años, se inclinó sobre la cuna sosteniendo a su hermanita, los padres de Helen sabían que había que hacer algo. Amigos bien intencionados sugirieron que fuera internada, pero la madre de Helen se resistió a esa idea.

Poco después del incidente con la cuna, Kate Keller leyó un libro de Charles Dickens sobre la educación de Laura Bridgman. Laura era una niña sordo-ciega a quien el director del Perkins Institute for the Blind de Boston le había enseñado a comunicarse. Por primera vez, los Keller tenían la esperanza de que Helen también pudiera ser ayudada.

La guía de Alexander Graham Bell

Durante una visita a un oftalmólogo de Baltimore en 1886, los Keller recibieron el mismo veredicto que habían escuchado antes. No se podía hacer nada para restaurar la vista de Helen. El médico, sin embargo, aconsejó a los Keller que Helen podría beneficiarse de una visita con el famoso inventor Alexander Graham Bell en Washington, D.C..

La madre y la esposa de Bell eran sordas y él se había dedicado a mejorar la vida de los sordos, inventando varios dispositivos de asistencia para ellos. Bell y Helen Keller se llevaban muy bien y más tarde desarrollarían una amistad de por vida.

Bell sugirió que los Kellers escribieran al director del Instituto Perkins para Ciegos, donde Laura Bridgman, ahora adulta, aún residía. El director escribió la respuesta de los Keller, con el nombre de una maestra para Helen: Annie Sullivan.

Annie Sullivan llega

La nueva maestra de Helen Keller también había pasado por momentos difíciles. Annie Sullivan había perdido a su madre a causa de la tuberculosis cuando tenía 8. Incapaz de cuidar a sus hijos, su padre envió a Annie y a su hermano menor Jimmie a vivir en la casa de los pobres en 1876. Compartían habitación con criminales, prostitutas y enfermos mentales.

El joven Jimmie murió de una dolencia en la cadera sólo tres meses después de su llegada, dejando a Annie afligida. Además de su miseria, Annie fue perdiendo gradualmente la visión debido al tracoma, una enfermedad ocular. Aunque no estaba completamente ciega, Annie tenía una visión muy pobre y estaría plagada de problemas oculares por el resto de su vida.

Cuando tenía 14 años, Annie rogó a los funcionarios visitantes que la enviaran a la escuela. Tuvo suerte, pues aceptaron sacarla del asilo y enviarla al Instituto Perkins. Annie tuvo que ponerse al día. Aprendió a leer y escribir, luego aprendió braille y el alfabeto manual (un sistema de signos manuales utilizados por los sordos).

Después de graduarse como la primera de su clase, a Annie se le dio el trabajo que determinaría el curso de su vida: ser maestra de Helen Keller. Sin ningún entrenamiento formal para enseñar a un niño sordo-ciego, Annie Sullivan, de 20 años de edad, llegó a la casa de los Keller el 3 de marzo de 1887. Fue un día al que Helen Keller más tarde se refirió como «el cumpleaños de mi alma».

Una batalla de voluntades

El profesor y el alumno tenían una voluntad muy fuerte y se enfrentaban con frecuencia. Una de las primeras de estas batallas giró en torno al comportamiento de Helen en la mesa, donde vagaba libremente y tomaba la comida de los platos de los demás.

Despidiendo a la familia de la habitación, Annie se encerró con Helen. Siguieron horas de lucha, durante las cuales Annie insistió en que Helen comiera con una cuchara y se sentara en su silla.

Con el fin de distanciar a Helen de sus padres, que cedieron a todas sus demandas, Annie le propuso que ella y Helen se mudaran de la casa temporalmente. Pasaron unas dos semanas en el «anexo», una pequeña casa en la propiedad de Keller. Annie sabía que si podía enseñarle a Helen a autocontrolarse, Helen estaría más receptiva al aprendizaje.

Helen luchó contra Annie en todos los frentes, desde vestirse y comer hasta irse a la cama por la noche. Eventualmente, Helen se resignó a la situación y se volvió más tranquila y cooperativa.

Ahora la enseñanza podría comenzar. Annie constantemente deletreaba palabras en la mano de Helen, usando el alfabeto manual para nombrar los artículos que le daba a Helen. Helen parecía intrigada, pero aún no se daba cuenta de que lo que estaban haciendo era más que un juego.

El gran avance de Helen Keller

En la mañana del 5 de abril de 1887, Annie Sullivan y Helen Keller estaban afuera en la bomba de agua, llenando una taza con agua. Annie bombeó el agua sobre la mano de Helen mientras escribía repetidamente «w-a-t-e-r» en su mano. De repente, Helen dejó caer la taza. Como Annie lo describió más tarde, «una nueva luz vino a su cara». Ella lo entendió.

De regreso a la casa, Helen tocó objetos y Annie deletreó sus nombres en su mano. Antes de que terminara el día, Helen había aprendido 30 palabras nuevas. Era sólo el comienzo de un proceso muy largo, pero se le había abierto una puerta a Helen.

Annie también le enseñó a escribir y a leer en braille. Al final de ese verano, Helen había aprendido más de 600 palabras.

Annie Sullivan envió informes regulares sobre el progreso de Helen Keller al director del Instituto Perkins. En una visita al Instituto Perkins en 1888, Helen conoció a otros niños ciegos por primera vez. Regresó a Perkins al año siguiente y se quedó varios meses de estudio.

Años de escuela secundaria

Helen Keller soñaba con asistir a la universidad y estaba decidida a entrar en Radcliffe, una universidad para mujeres en Cambridge, Massachusetts. Sin embargo, primero tendría que terminar la escuela secundaria.

Helen asistió a una escuela secundaria para sordos en la ciudad de Nueva York, y luego fue transferida a una escuela en Cambridge. La matrícula y los gastos de manutención fueron pagados por bienhechores ricos.

Mantenerse al día con el trabajo escolar desafió tanto a Helen como a Annie. Rara vez había copias de libros en braille, lo que requería que Annie los leyera y luego los deletreara en la mano de Helen. Helen escribía notas con su máquina de escribir en braille. Fue un proceso agotador.

Helen se retiró de la escuela después de dos años, completando sus estudios con un tutor privado. Fue admitida en Radcliffe en 1900, lo que la convirtió en la primera sordo-ciega en asistir a la universidad.

La vida como estudiante

La universidad fue algo decepcionante para Helen Keller. No pudo entablar amistades tanto por sus limitaciones como por el hecho de que vivía fuera del campus, lo que la aisló aún más. La rutina rigurosa continuó, en la que Annie trabajó al menos tanto como Helen. Como resultado, Annie sufrió una severa fatiga visual.

Helen encontró los cursos muy difíciles y luchó para mantenerse al día con su carga de trabajo. Aunque detestaba las matemáticas, Helen disfrutaba de las clases de inglés y recibía elogios por sus escritos. En poco tiempo, estaría escribiendo mucho.

Los editores de Ladies’ Home Journal le ofrecieron a Helen 3.000 dólares, una suma enorme en ese momento, para escribir una serie de artículos sobre su vida.

Abrumada por la tarea de escribir los artículos, Helen admitió que necesitaba ayuda. Sus amigos le presentaron a John Macy, editor y profesor de inglés en Harvard. Macy aprendió rápidamente el alfabeto manual y comenzó a trabajar con Helen en la edición de su trabajo.

Con la certeza de que los artículos de Helen podrían convertirse con éxito en un libro, Macy negoció un acuerdo con un editor y «The Story of My Life» se publicó en 1903 cuando Helen tenía sólo 22 años de edad. Helen se graduó de Radcliffe con honores en junio de 1904.

Annie Sullivan se casa con John Macy

John Macy siguió siendo amigo de Helen y Annie después de la publicación del libro. Se encontró enamorándose de Annie Sullivan, aunque ella era 11 años mayor que él. Annie también sentía algo por él, pero no aceptó su propuesta hasta que le aseguró que Helen siempre tendría un lugar en su casa. Se casaron en mayo de 1905 y el trío se mudó a una granja en Massachusetts.

La agradable casa de campo recordaba el hogar en el que Helen había crecido. Macy arregló un sistema de cuerdas en el patio para que Helen pudiera caminar sola con seguridad. Pronto, Helen estaba trabajando en su segundo libro de memorias, «El mundo en el que vivo», con John Macy como su editor.

A pesar de que Helen y Macy tenían una edad muy cercana y pasaban mucho tiempo juntos, nunca fueron más que amigos.

Un miembro activo del Partido Socialista, John Macy animó a Helen a leer libros sobre teoría socialista y comunista. Helen se unió al Partido Socialista en 1909 y también apoyó el movimiento de mujeres por el sufragio.

El tercer libro de Helen, una serie de ensayos que defienden sus puntos de vista políticos, tuvo un mal resultado. Preocupados por la disminución de sus fondos, Helen y Annie decidieron hacer una gira de conferencias.

Helen y Annie Go on the Road

Helen había tomado clases de conversación a lo largo de los años y había hecho algunos progresos, pero sólo las personas más cercanas a ella podían entender su discurso. Annie tendría que interpretar el discurso de Helen para el público.

Otra preocupación era la apariencia de Helen. Era muy atractiva y siempre bien vestida, pero sus ojos eran obviamente anormales. Sin que el público lo supiera, a Helen le extirparon los ojos quirúrgicamente y los reemplazaron por prótesis antes del inicio de la gira en 1913.

Antes de esto, Annie se aseguró de que las fotografías siempre fueran tomadas del perfil derecho de Helen porque su ojo izquierdo sobresalía y estaba obviamente ciego, mientras que Helen parecía casi normal en el lado derecho.

Las apariciones en la gira consistieron en una rutina bien escrita. Annie habló de sus años con Helen y luego Helen habló, sólo para que Annie interpretara lo que había dicho. Al final, aceptaron preguntas de la audiencia. La gira fue un éxito, pero agotadora para Annie. Después de un descanso, volvieron a la gira dos veces más.

El matrimonio de Annie también sufrió de la tensión. Ella y John Macy se separaron permanentemente en 1914. Helen y Annie contrataron a una nueva asistente, Polly Thomson, en 1915, en un esfuerzo por relevar a Annie de algunas de sus tareas.

Helen encuentra amor

En 1916, las mujeres contrataron a Peter Fagan como secretario para que las acompañara en su gira mientras Polly estaba fuera de la ciudad. Después de la gira, Annie se enfermó gravemente y le diagnosticaron tuberculosis.

Mientras Polly llevaba a Annie a una casa de reposo en Lake Placid, se hicieron planes para que Helen se reuniera con su madre y su hermana Mildred en Alabama. Por un breve tiempo, Helen y Peter estuvieron solos en la granja, donde Peter confesó su amor por Helen y le pidió que se casara con él.

La pareja trató de mantener sus planes en secreto, pero cuando viajaron a Boston para obtener una licencia de matrimonio, la prensa obtuvo una copia de la licencia y publicó una historia sobre el compromiso de Helen.

Kate Keller estaba furiosa y trajo a Helen de vuelta a Alabama con ella. Aunque Helen tenía 36 años en ese momento, su familia era muy protectora con ella y desaprobaba cualquier relación romántica.

Varias veces, Peter intentó reunirse con Helen, pero su familia no le permitió acercarse a ella. En un momento dado, el esposo de Mildred amenazó a Peter con una pistola si no salía de su propiedad.

Helen y Peter nunca volvieron a estar juntos. Más tarde, Helen describió la relación como su «pequeña isla de alegría rodeada de aguas oscuras».

El mundo del espectáculo

Annie se recuperó de su enfermedad, que había sido mal diagnosticada como tuberculosis, y regresó a casa. Con sus dificultades financieras en aumento, Helen, Annie y Polly vendieron su casa y se mudaron a Forest Hills, Nueva York, en 1917.

Helen recibió una oferta para protagonizar una película sobre su vida, que aceptó de buen grado. La película de 1920, «Deliverance», fue absurdamente elodramático y le fue mal en la taquilla.

Helen y Annie, de 40 y 54 años, respectivamente, necesitaban un ingreso estable, y luego se dedicaron al vodevil. Retomaron el acto de la gira de conferencias, pero esta vez lo hicieron con trajes brillantes y maquillaje de escenario completo, junto a varios bailarines y comediantes.

A Helen le gustaba el teatro, pero a Annie le parecía vulgar. El dinero, sin embargo, era muy bueno y se quedaron en el vodevil hasta 1924.

Fundación Americana de Ciegos

Ese mismo año, Helen se involucró con una organización que la emplearía por el resto de su vida. La recién formada American Foundation for the Blind (AFB) buscó un portavoz y Helen parecía la candidata perfecta.

Helen Keller atrajo a multitudes cada vez que hablaba en público y tuvo mucho éxito en la recaudación de fondos para la organización. Helen también convenció al Congreso para que aprobara más fondos para libros impresos en braille.

En 1927, Helen dejó de trabajar en la AFB y comenzó a trabajar en otras memorias, «Midstream», que completó con la ayuda de un editor.

Perdiendo a’Maestro’ y a Polly

La salud de Annie Sullivan se deterioró con el paso de los años. Se quedó completamente ciega y ya no podía viajar, dejando a ambas mujeres totalmente dependientes de Polly. Annie Sullivan murió en octubre de 1936 a la edad de 70 años. Helen estaba devastada por haber perdido a la mujer a la que había conocido sólo como «Maestra», y que le había dado tanto.

Después del funeral, Helen y Polly hicieron un viaje a Escocia para visitar a la familia de Polly. Volver a casa a una vida sin Annie fue difícil para Helen. La vida se hizo más fácil cuando Helen se enteró de que sería atendida financieramente de por vida por la AFB, que construyó un nuevo hogar para ella en Connecticut.

Helen continuó sus viajes alrededor del mundo durante las décadas de 1940 y 1950 acompañada por Polly, pero las mujeres, ahora en sus 70 años, comenzaron a cansarse de viajar.

En 1957, Polly sufrió un grave derrame cerebral. Sobrevivió, pero sufrió daños cerebrales y ya no pudo funcionar como asistente de Helen. Se contrató a dos cuidadores para que vinieran a vivir con Helen y Polly. En 1960, después de pasar 46 años de su vida con Helen, Polly Thomson murió.

Años posteriores

Helen Keller se instaló en una vida más tranquila, disfrutando de las visitas de sus amigos y de su martini diario antes de la cena. En 1960, se sintió intrigada al enterarse de una nueva obra de teatro en Broadway que contaba la dramática historia de sus primeros días con Annie Sullivan. «The Miracle Worker» fue un éxito rotundo y se convirtió en una película igualmente popular en 1962.

Muerte

Fuerte y saludable toda su vida, Helen se volvió frágil a los 80 años. Sufrió un derrame cerebral en 1961 y desarrolló diabetes.

El 1 de junio de 1968, Helen Keller murió en su casa a la edad de 87 años tras un ataque cardíaco. Su funeral, celebrado en la Catedral Nacional de Washington, D.C., contó con la asistencia de 1.200 personas.

Legado

Helen Keller fue una pionera en su vida personal y pública. Convertirse en escritora y conferencista con Annie mientras estaba ciega y sorda fue un logro enorme. Helen Keller fue la primera persona sordo-ciega en obtener un título universitario.

Fue defensora de las comunidades de personas con discapacidades de muchas maneras, creando conciencia a través de sus circuitos de conferencias y libros y recaudando fondos para la American Foundation for the Blind. Su trabajo político incluyó ayudar a fundar la Unión Americana de Libertades Civiles y abogar por un aumento de fondos para libros en braille y para el sufragio de las mujeres.

Se reunió con todos los presidentes de EE.UU., desde Grover Cleveland hasta Lyndon Johnson. Mientras aún vivía, en 1964, Helen recibió del presidente Lyndon Johnson el más alto honor otorgado a un ciudadano estadounidense, la Medalla Presidencial de la Libertad.

Helen Keller sigue siendo una fuente de inspiración para todas las personas por su enorme coraje al superar los obstáculos de ser sorda y ciega y por su consiguiente vida de servicio humanitario desinteresado.

Fuentes:

  • Herrmann, Dorothy. Helen Keller: Una vida. University of Chicago Press, 1998.
  • Keller, Helen. En medio de la corriente: Mi vida posterior. Nabu Press, 2011.

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