Biografía de John D. Rockefeller, el primer millonario de Estados Unidos

John D. Rockefeller (1839-1937) fue un astuto hombre de negocios que se convirtió en el primer multimillonario de Estados Unidos en 1916. En 1870, Rockefeller fundó Standard Oil Company, que finalmente se convirtió en un monopolio dominante en la industria petrolera. El liderazgo de Rockefeller en Standard Oil le trajo gran riqueza así como controversia, ya que muchos se oponían a las prácticas comerciales de Rockefeller. El monopolio casi completo de la industria de Standard Oil fue finalmente llevado a la Corte Suprema de los Estados Unidos, la cual dictaminó en 1911 que el fideicomiso titánico de Rockefeller debía ser desmantelado. Aunque muchos desaprobaban la ética profesional de Rockefeller, pocos podían devaluar sus esfuerzos filantrópicos sustanciales, lo que lo llevó a donar 540 millones de dólares (más de 5.000 millones de dólares en la actualidad) en su vida a causas humanitarias y caritativas.

Hechos rápidos: John D. Rockefeller

  • Conocido por: fundador de Standard Oil y el primer multimillonario de América
  • Nacido: 8 de julio de 1839, en Richford, Nueva York
  • Padres: William «Big Bill» Rockefeller y Eliza (Davison) Rockefeller
  • Murió: Mayo 23, 1937, en Cleveland, Ohio
  • Educación: Folsom Mercantile College
  • Obras publicadas: Reminiscencias aleatorias de hombres y eventos,
  • Cónyuge: Laura Celestia «Cettie» Spelman
  • Niños: Elizabeth (Bessie), Alice (quien murió en la infancia), Alta, Edith, John D. Rockefeller, Jr.
  • Cita Destacada: Me enseñaron temprano a trabajar y a jugar, mi vida ha sido una larga y feliz fiesta; llena de trabajo y de diversión -dejé la preocupación en el camino- y Dios fue bueno conmigo todos los días.

Primeros años

John Davison Rockefeller nació el 8 de julio de 1839 en Richford, Nueva York. Fue el segundo de seis hijos de William «Big Bill» Rockefeller y Eliza (Davison) Rockefeller.

William Rockefeller era un vendedor ambulante que vendía sus cuestionables mercancías por todo el país, y como tal, a menudo estaba ausente de la casa. La madre de John D. Rockefeller esencialmente crió a la familia por su cuenta y manejó sus propiedades, sin saber nunca que su esposo, bajo el nombre del Dr. William Levingston, tenía una segunda esposa en Nueva York.

En 1853, «Big Bill» trasladó a la familia Rockefeller a Cleveland, Ohio, donde Rockefeller asistió a la Escuela Secundaria Central. Rockefeller también se unió a la Iglesia Bautista Euclid Avenue en Cleveland, donde permanecería como miembro activo por mucho tiempo. Fue bajo la tutela de su madre que un joven Juan aprendió el valor de la devoción religiosa y la caridad, virtudes que practicó regularmente a lo largo de su vida.

En 1855, Rockefeller abandonó la escuela secundaria para ingresar al Folsom Mercantile College. Después de completar el curso de negocios en tres meses, Rockefeller, de 16 años de edad, obtuvo un puesto de teneduría de libros con Hewitt & Tuttle, un comisionista y embarcador de productos agrícolas.

Primeros años en el negocio

No le tomó mucho tiempo a John D. Rockefeller desarrollar una reputación como un astuto hombre de negocios: trabajador, minucioso, preciso, compuesto y adverso a la toma de riesgos. Meticuloso en cada detalle, especialmente con las finanzas (incluso mantuvo libros de contabilidad detallados de sus gastos personales desde el momento en que tenía 16 años), Rockefeller pudo ahorrar $1,000 en cuatro años de su trabajo de contabilidad.

En 1859, Rockefeller agregó este dinero a un préstamo de $1,000 de su padre para invertir en su propia sociedad de comisionistas con Maurice B. Clark, un ex compañero de clase del Folsom Mercantile College.

Otros cuatro años más tarde, Rockefeller y Clark se expandieron al negocio de las refinerías de petróleo en auge en la región con un nuevo socio, el químico Samuel Andrews, quien había construido una refinería pero sabía poco sobre el negocio y el transporte de mercancías.

Sin embargo, para 1865, los socios, que eran cinco, incluyendo a los dos hermanos de Maurice Clark, estaban en desacuerdo sobre la gestión y dirección de sus negocios, por lo que acordaron vender el negocio al mejor postor de entre ellos. Rockefeller, de 25 años, lo ganó con una oferta de 72.500 dólares y, con Andrews como socio, formó Rockefeller & Andrews.

En pocas palabras, Rockefeller estudió el incipiente negocio del petróleo en serio y se volvió inteligente en sus tratos. La compañía de Rockefeller comenzó pequeña pero pronto se fusionó con O.H. Payne, un gran propietario de una refinería en Cleveland, y luego con otros también.

Con el crecimiento de su compañía, Rockefeller trajo a su hermano (William) y al hermano de Andrews (John) a la compañía.

En 1866, Rockefeller señaló que el 70% del petróleo refinado se enviaba a los mercados extranjeros, por lo que estableció una oficina en la ciudad de Nueva York para eliminar al intermediario, una práctica que utilizaría repetidamente para recortar gastos y aumentar las ganancias.

Un año después, Henry M. Flagler se unió al grupo y la compañía pasó a llamarse Rockefeller, Andrews, & Flagler. A medida que el negocio continuó teniendo éxito, la empresa fue incorporada como Standard Oil Company el 10 de enero de 1870, con John D. Rockefeller como presidente.

El monopolio petrolero estándar

John D. Rockefeller y sus socios de la Standard Oil Company eran hombres ricos, pero lucharon por un éxito aún mayor.

En 1871, Standard Oil, algunas otras grandes refinerías y grandes ferrocarriles se unieron en secreto en una compañía holding llamada South Improvement Company (SIC). La SIC otorgó descuentos de transporte («rebajas») a las grandes refinerías que formaban parte de su alianza, pero luego les cobró a las refinerías de petróleo más pequeñas e independientes más dinero («desventajas») por transportar sus mercancías por el ferrocarril. Este fue un intento descarado de destruir económicamente esas refinerías más pequeñas y funcionó.

Al final, muchas empresas sucumbieron a estas prácticas agresivas; Rockefeller luego compró a sus competidores. Como resultado, Standard Oil obtuvo 20 compañías de Cleveland en un mes en 1872. Este evento se conoció como «La Masacre de Cleveland», poniendo fin al competitivo negocio petrolero de la ciudad y reclamando el 25% del petróleo del país para Standard Oil Company. También creó una reacción de desprecio público, con los medios de comunicación apodando a la organización «un pulpo». En abril de 1872, el SIC fue disuelto por la legislatura de Pensilvania, pero Standard Oil ya estaba en camino de convertirse en un monopolio.

Un año después, Rockefeller se expandió a Nueva York y Pensilvania con refinerías, controlando finalmente casi la mitad del negocio petrolero de Pittsburgh. La compañía continuó creciendo y consumiendo refinerías independientes hasta el punto de que Standard Oil Company comandó el 90% de la producción de petróleo de Estados Unidos en 1879. En enero de 1882, se formó el Standard Oil Trust con 40 corporaciones separadas bajo su paraguas.

Para aumentar la ganancia financiera del negocio, Rockefeller eliminó a los intermediarios como los agentes de compras y los mayoristas. Comenzó a fabricar los barriles y latas necesarios para almacenar el petróleo de la compañía. Rockefeller también desarrolló plantas que producían subproductos del petróleo como vaselina, lubricantes para máquinas, limpiadores químicos y parafina.

Finalmente, los brazos del Standard Oil Trust erradicaron por completo la necesidad de subcontratar, lo que devastó las industrias existentes en el proceso.

Matrimonio e hijos

El 8 de septiembre de 1864, John D. Rockefeller se casó con el mejor estudiante de su clase de secundaria (aunque Rockefeller no se graduó). Laura Celestia «Cettie» Spelman, una subdirectora en el momento de su matrimonio, era una hija con educación universitaria de un exitoso empresario de Cleveland.

Al igual que su nuevo esposo, Cettie también era una devota defensora de su iglesia y, al igual que sus padres, defendió los movimientos de templanza y abolición. Rockefeller valoraba y a menudo consultaba a su brillante e independiente esposa sobre modales de negocios.

Entre 1866 y 1874, la pareja tuvo cinco hijos: Elizabeth (Bessie), Alice (quien murió en la infancia), Alta, Edith, y John D. Rockefeller, Jr. Con la familia creciendo, Rockefeller compró una casa grande en la Avenida Euclid en Cleveland, que se conoció como «Millionaire’s Row». Para 1880, también compraron una casa de verano con vista al lago Erie; Forest Hill, como se le llamaba, se convirtió en la casa favorita de los Rockefeller.

Cuatro años más tarde, debido a que Rockefeller estaba haciendo más negocios en la ciudad de Nueva York y no le gustaba estar lejos de su familia, los Rockefeller adquirieron otra casa más. Su esposa e hijos viajaban cada otoño a la ciudad y se quedaban durante los meses de invierno en la gran casa de piedra rojiza de la familia en West 54th Street.

Más tarde en la vida, después de que los hijos crecieron y los nietos llegaron, los Rockefeller construyeron una casa en Pocantico Hills, a pocos kilómetros al norte de Manhattan. Allí celebraron sus bodas de oro y la primavera siguiente, en 1915, Laura «Cettie» Rockefeller falleció a la edad de 75 años.

Problemas legales y de los medios de comunicación

El nombre de John D. Rockefeller había sido asociado por primera vez con las despiadadas prácticas comerciales de la Masacre de Cleveland, pero después de una exposición en serie de 19 partes de Ida Tarbell, titulada «History of Standard Oil Company» (Historia de la compañía petrolera Standard), que comenzó en la revista McClure’s Magazine en noviembre de 1902, su reputación pública fue proclamada como una de codicia y corrupción.

La hábil narrativa de Tarbell expuso todos los elementos de los esfuerzos del gigante petrolero para aplastar la competencia y de la dominación dominante de la industria por parte de Standard Oil. Las cuotas fueron publicadas más tarde como un libro del mismo nombre y rápidamente se convirtieron en un bestseller. Con este enfoque en sus prácticas comerciales, el Standard Oil Trust fue atacado por los tribunales estatales y federales, así como por los medios de comunicación.

En 1890, la Ley antimonopolio de Sherman fue aprobada como la primera legislación federal antimonopolio que limitaba los monopolios. Dieciséis años después, el Procurador General de los Estados Unidos bajo la administración de Teddy Roosevelt presentó dos docenas de acciones antimonopolio contra grandes corporaciones; la principal de ellas fue Standard Oil.

Tomó cinco años, pero en 1911, la Corte Suprema de los Estados Unidos confirmó la decisión de la corte inferior que ordenó que Standard Oil Trust se desinvirtiera en 33 compañías, las cuales funcionarían independientemente unas de otras. Sin embargo, Rockefeller no sufrió. Debido a que era un accionista importante, su patrimonio neto creció exponencialmente con la disolución y el establecimiento de nuevas entidades comerciales.

Rockefeller como filántropo

John D. Rockefeller fue uno de los hombres más ricos del mundo durante su vida. Aunque era un magnate, vivía sin pretensiones y mantenía un perfil social bajo, rara vez asistía al teatro u otros eventos a los que asistían sus compañeros.

Desde su infancia, ha sido entrenado para dar a la iglesia y a la caridad y Rockefeller lo ha hecho rutinariamente. Sin embargo, con una fortuna que se cree que vale más de mil millones de dólares después de la disolución de Standard Oil y una imagen pública empañada para rectificar, John D. Rockefeller comenzó a regalar millones de dólares.

En 1896, Rockefeller, de 57 años de edad, asumió el liderazgo diario de Standard Oil, aunque mantuvo el título de presidente hasta 1911, y comenzó a centrarse en la filantropía.

Ya había contribuido a la creación de la Universidad de Chicago en 1890, aportando 35 millones de dólares en el curso de 20 años. Al hacerlo, Rockefeller había adquirido confianza en el reverendo Frederick T. Gates, director de la Sociedad Bautista Estadounidense para la Educación, que estableció la universidad.

Con Gates como su gestor de inversiones y asesor filantrópico, John D. Rockefeller fundó el Instituto Rockefeller de Investigación Médica (ahora Universidad Rockefeller) en Nueva York en 1901. Dentro de sus laboratorios, se descubrieron causas, curas y diversas formas de prevención de enfermedades, incluyendo la cura de la meningitis y la identificación del ADN como la materia genética central.

Un año después, Rockefeller estableció la Junta de Educación General. En sus 63 años de funcionamiento, distribuyó 325 millones de dólares a escuelas y universidades estadounidenses.

En 1909, Rockefeller lanzó un programa de salud pública en un esfuerzo por prevenir y curar la anquilostomiasis, un grave problema de salud en los estados del sur, a través de la Comisión Sanitaria Rockefeller.

En 1913, Rockefeller creó la Fundación Rockefeller, con su hijo John Jr. como presidente y Gates como fideicomisario, para fomentar el bienestar de hombres y mujeres de todo el mundo. En su primer año, Rockefeller donó 100 millones de dólares a la fundación, que ha brindado asistencia a la investigación y educación médica, iniciativas de salud pública, avances científicos, investigación social, artes y otros campos en todo el mundo.

Una década más tarde, la Fundación Rockefeller fue la mayor fundación de subvenciones del mundo y su fundador fue considerado el filántropo más generoso de la historia de Estados Unidos.

Muerte

Además de donar su fortuna, John D. Rockefeller pasó sus últimos años disfrutando de sus hijos, nietos y su hobby de jardinería y jardinería. También era un ávido golfista.

Rockefeller esperaba vivir para ser centenario, pero murió dos años antes de la ocasión, el 23 de mayo de 1937. Fue enterrado entre su amada esposa y su madre en el Cementerio Lakeview en Cleveland, Ohio.

Legado

Aunque muchos estadounidenses despreciaban a Rockefeller por hacer su fortuna con Standard Oil a través de tácticas de negocios sin escrúpulos, sus ganancias ayudaron al mundo. A través de los esfuerzos filantrópicos de John D. Rockefeller, el titán del petróleo educó y salvó un número incalculable de vidas y contribuyó al avance médico y científico. Rockefeller también cambió para siempre el panorama de los negocios estadounidenses.

Fuentes

  • «John D. Rockefeller: El Hombre del Petróleo Ultimate». John D. Rockefeller: The Ultimate Oil Man, www.u-s-history.com/pages/h957.html.
  • «John D. Rockefeller». Biography.com, A&E Networks Television, 16 de enero de 2019, www.biography.com/people/john-d-rockefeller-20710159.
  • The Rockefeller Archive Center, rockarch.org/.

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