Biografía de Lenny Bruce

Lenny Bruce es considerado uno de los comediantes más influyentes de todos los tiempos, así como un notable crítico social de mediados del siglo XX. Sin embargo, durante su turbulenta vida fue a menudo criticado, perseguido por las autoridades y rechazado por el mundo del espectáculo.

En la América conservadora de finales de la década de 1950, Bruce surgió como uno de los principales defensores de lo que se llamó «humor enfermizo». El término se refería a los cómicos que salían de las bromas de bolsa para burlarse de las rígidas convenciones de la sociedad estadounidense.

Al cabo de unos años, Bruce se ganó un seguidor al ensartar lo que él consideraba la hipocresía subyacente de la sociedad estadounidense. Denuncia a los racistas y a los fanáticos, y realiza rutinas centradas en tabúes sociales, que incluyen prácticas sexuales, uso de drogas y alcohol, y palabras específicas consideradas inaceptables en una sociedad educada.

Su propio consumo de drogas trajo problemas legales. Y como se hizo famoso por usar lenguaje prohibido, a menudo fue arrestado por obscenidad pública. Al final, sus interminables problemas legales condenaron su carrera, ya que los clubes se vieron disuadidos de contratarlo. Y cuando actuó en público, se volvió propenso a despotricar en el escenario sobre ser perseguido.

El estatus legendario de Lenny Bruce se desarrolló años después de su muerte en 1966 por una sobredosis de drogas a la edad de 40 años.

Su corta y agitada vida fue el tema de la película de 1974, «Lenny», protagonizada por Dustin Hoffman. La película, que fue nominada al Oscar a la Mejor Película, estaba basada en una obra de Broadway, estrenada en 1971. Los mismos fragmentos de comedia que habían hecho que Lenny Bruce fuera arrestado a principios de los años sesenta fueron destacados en obras de arte dramático respetadas a principios de los setenta.

El legado de Lenny Bruce perduró. Comediantes como George Carlin y Richard Pryor fueron considerados sus sucesores. Bob Dylan, que lo había visto actuar a principios de la década de 1960, finalmente escribió una canción que recordaba un viaje en taxi que habían compartido. Y, por supuesto, numerosos comediantes han citado a Lenny Bruce como una influencia perdurable.

Vida temprana

Lenny Bruce nació como Leonard Alfred Schneider en Mineola, Nueva York el 13 de octubre de 1925. Sus padres se separaron cuando él tenía cinco años. Su madre, Sadie Kitchenburg, eventualmente se convirtió en artista, trabajando como maestra de ceremonias en clubes de striptease. Su padre, Myron «Mickey» Schneider, era podólogo.

De niño, Lenny estaba fascinado por las películas y los programas de radio muy populares de la época. Nunca terminó la escuela secundaria, pero con la Segunda Guerra Mundial en pleno auge, se alistó en la Marina de los Estados Unidos en 1942.

En la Marina Bruce comenzó a actuar para sus compañeros marineros. Después de cuatro años de servicio, obtuvo la baja de la Marina al afirmar que tenía impulsos homosexuales. (Más tarde se arrepintió de eso, y pudo cambiar su estatus de licenciado de deshonroso a honorable).

Volviendo a la vida civil, comenzó a aspirar a una carrera en el mundo del espectáculo. Durante un tiempo tomó clases de actuación. Pero con su madre actuando como comediante bajo el nombre de Sally Marr, fue expuesto a los clubes de la ciudad de Nueva York. Una noche subió al escenario en un club de Brooklyn, haciendo impresiones de estrellas de cine y contando chistes. Se ha reído un poco. La experiencia lo enganchó a la interpretación y se decidió a convertirse en un comediante profesional.

A finales de la década de 1940 trabajó como un comediante típico de la época, haciendo chistes de bolsa y actuando en los resorts de Catskills y en clubes nocturnos del noreste. Probó varios nombres escénicos y finalmente se decidió por Lenny Bruce.

En 1949 ganó un concurso para aspirantes a intérpretes en «Los cazatalentos de Arthur Godfrey», un programa de radio muy popular (que también se transmitía simultáneamente a una audiencia televisiva más pequeña). Ese pequeño éxito en un programa presentado por uno de los artistas más populares de Estados Unidos pareció poner a Bruce en el camino de convertirse en un comediante de la corriente principal.

Sin embargo, el Godfrey triunfa en la atención rápidamente. Y Bruce pasó años a principios de la década de 1950 rebotando como comediante viajero, a menudo actuando en clubes de striptease donde a la audiencia no le importaba realmente lo que el cómic de apertura tenía que decir. Se casó con una stripper que conoció en la carretera y tuvieron una hija. La pareja se divorció en 1957, justo antes de que Bruce encontrara su lugar como intérprete prominente de un nuevo estilo de comedia.

Humor enfermo

El término «humor enfermizo» fue acuñado a finales de la década de 1950 y se usó para describir a los comediantes que se salieron del molde de los patrones y las bromas banales sobre la suegra de uno. Mort Sahl, que ganó fama como comediante de sátira política, fue el más conocido de los nuevos comediantes. Sahl rompió las viejas convenciones al hacer bromas reflexivas que no estaban en un patrón predecible de montaje y remate.

Lenny Bruce, que había surgido como un comediante de habla rápida de la etnia neoyorquina, no rompió del todo con las viejas convenciones al principio. Él roció su entrega con términos en yiddish que muchos comediantes neoyorquinos podrían haber usado, pero también lanzó un lenguaje que había aprendido de la escena hipster de la Costa Oeste.

En los clubes de California, particularmente en San Francisco, fue donde desarrolló la personalidad que lo impulsó al éxito y, en última instancia, a la controversia interminable. Con escritores de Beat como Jack Kerouac ganando atención, y un pequeño movimiento anti-establecimiento formándose, Bruce se subía al escenario y se involucraba en una comedia que tenía una forma más libre que cualquier otra cosa encontrada en los clubes nocturnos.

Y los objetivos de su humor eran diferentes. Bruce comentó sobre las relaciones raciales, desviando a los segregacionistas del Sur. Empezó a burlarse de la religión. Y hacía bromas que indicaban una familiaridad con la cultura de la droga de la época.

Sus rutinas a finales de la década de 1950 sonarían casi pintorescas para los estándares actuales. Pero para la corriente dominante en Estados Unidos, que obtuvo su comedia de las películas «I Love Lucy» o Doris Day, la irreverencia de Lenny Bruce era inquietante. Una aparición en televisión en un popular programa de entrevistas nocturno conducido por Steve Allen en 1959 pareció ser una gran oportunidad para Bruce. Visto hoy, su aspecto parece manso. Aparece como una especie de observador manso y nervioso de la vida estadounidense. Sin embargo, habló de temas, como la inhalación de pegamento por parte de los niños, que seguramente ofenderá a muchos espectadores.

Meses después, apareciendo en un programa de televisión presentado por el editor de la revista Playboy Hugh Hefner, Bruce habló bien de Steve Allen. Pero se burló de los censores de la red que le habían impedido realizar parte de su material.

Las apariciones en televisión a finales de la década de 1950 subrayaron un dilema esencial para Lenny Bruce. A medida que comenzó a lograr algo cercano a la popularidad de la corriente dominante, se rebeló contra ella. Su persona como alguien en el mundo del espectáculo, y familiarizado con sus convenciones, pero rompiendo activamente las reglas, lo hizo querer a una audiencia creciente que estaba comenzando a rebelarse contra lo que se llamaba la América «cuadrada».

Éxito y persecución

A finales de la década de 1950, los álbumes de comedia se hicieron populares entre el público, y Lenny Bruce encontró innumerables nuevos fans lanzando grabaciones de sus rutinas en los clubes nocturnos. El 9 de marzo de 1959, Billboard, la revista líder de la industria discográfica, publicó una breve reseña de un nuevo álbum de Lenny Bruce, «The Sick Humor of Lenny Bruce», que, en medio de una tensa jerga del mundo del espectáculo, lo comparó favorablemente con un legendario dibujante de la revista New Yorker:

«El cómico Lenny Bruce tiene la habilidad de Charles Addams de obtener carcajadas de temas macabros. Ningún tema es demasiado sagrado para sus esfuerzos de costillas. Su extraña forma de humor crece en el oyente y actualmente está creciendo en multitudes de niños hasta el punto de que se está convirtiendo en uno de los favoritos en los lugares más inteligentes. La portada de cuatro colores del álbum es un tapón de ojos y resume la comedia poco convencional de Bruce: «Se le ve disfrutando de un picnic en un cementerio».

En diciembre de 1960 Lenny Bruce actuó en un club de Nueva York y recibió una crítica generalmente positiva en el New York Times. El crítico Arthur Gelb, tuvo cuidado de advertir a los lectores que el acto de Bruce era «sólo para adultos». Sin embargo, lo comparó favorablemente con una «pantera» que «merodea suavemente y muerde con fuerza».

La crítica del New York Times señaló lo peculiar que parecía el acto de Bruce en ese momento:

«Aunque a veces parece que está haciendo todo lo posible para contrariar a su público, el Sr. Bruce muestra un aire tan evidente de moralidad bajo su descaro que sus errores de gusto a menudo son perdonables. La pregunta, sin embargo, es si el tipo de terapia de choque burlona que él administra es una tarifa legítima en un club nocturno, en lo que concierne al cliente típico».

Y, el periódico señaló que estaba cortejando la controversia:

«A menudo lleva sus teorías a sus conclusiones desnudas y personales y ha ganado por sus dolores el sobrenombre de’enfermo’. Es un hombre feroz que no cree en la santidad de la maternidad ni en la Asociación Médica Americana. Incluso tiene una palabra poco amable para Smoky, el Oso. Es cierto, Smoky no provoca incendios forestales, admite el Sr. Bruce. Pero se come a los Boy Scouts por sus sombreros.»

Con tal publicidad prominente, parecía que Lenny Bruce estaba posicionado para ser una estrella importante. Y en 1961, incluso llegó a la cúspide para un artista, tocando en el Carnegie Hall. Sin embargo, su naturaleza rebelde lo llevó a seguir rompiendo fronteras. Y pronto su público a menudo contenía detectives de las brigadas antivicio locales que buscaban arrestarlo por usar lenguaje obsceno.

Fue arrestado en varias ciudades bajo cargos de obscenidad pública, y se vio envuelto en peleas en los tribunales. Después de un arresto tras una actuación en la ciudad de Nueva York en 1964, se hizo circular una petición en su nombre. Escritores e intelectuales prominentes, incluyendo a Norman Mailer, Robert Lowell, Lionel Trilling, Allen Ginsberg, y otros firmaron la petición.

El apoyo de la comunidad creativa fue bienvenido, pero no resolvió un importante problema profesional: con la amenaza de ser arrestado siempre encima de él, y los departamentos de policía locales decididos a molestar a Bruce y a cualquiera que tratara con él, los dueños de los clubes nocturnos fueron intimidados. Sus reservas se agotaron.

A medida que sus dolores de cabeza legales se multiplicaban, el uso de drogas de Bruce parecía acelerarse. Y, cuando subió al escenario, sus actuaciones se volvieron erráticas. Podría ser brillante en el escenario, o en algunas noches podría parecer confuso y poco gracioso, despotricando sobre sus batallas en la corte. Lo que había sido fresco a finales de la década de 1950, una ingeniosa rebelión contra la vida convencional estadounidense, descendió en un triste espectáculo de un hombre paranoico y perseguido que arremetió contra sus antagonistas.

Muerte y legado

El 3 de agosto de 1966, Lenny Bruce fue descubierto muerto en su casa de Hollywood, California. Un obituario en el New York Times mencionaba que cuando sus problemas legales comenzaron a acumularse en 1964, sólo había ganado $6,000 para actuar. Cuatro años antes había ganado más de 100.000 dólares al año.

La causa probable de la muerte era «una sobredosis de narcóticos».

El conocido productor de discos Phil Spector (quien, décadas después, sería condenado por asesinato) colocó un anuncio conmemorativo en la edición del 20 de agosto de 1966 de Billboard. El texto comenzó:

«Lenny Bruce está muerto. Murió por una sobredosis de policía. Sin embargo, su arte y lo que dijo sigue vivo. Ya nadie necesita ser objeto de intimidación injusta por vender álbumes de Lenny Bruce – Lenny ya no puede señalar con el dedo de la verdad a nadie».

El recuerdo de Lenny Bruce, por supuesto, perdura. Más tarde, los comediantes siguieron su ejemplo y usaron libremente el lenguaje que una vez atrajo a los detectives a los espectáculos de Bruce. Y sus esfuerzos pioneros para llevar la comedia de pie más allá de las frases trilladas de un solo verso a comentarios reflexivos sobre temas importantes se convirtieron en parte de la corriente dominante estadounidense.

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