Biografía de Manfred von Richthofen, «El Barón Rojo».

El Barón Manfred von Richthofen (2 de mayo de 1892-21 de abril de 1918), también conocido como el Barón Rojo, sólo estuvo involucrado en la guerra aérea de la Primera Guerra Mundial durante 18 meses, pero derribó 80 aviones en ese tiempo, una hazaña extraordinaria teniendo en cuenta que la mayoría de los pilotos de caza lograron un puñado de victorias antes de ser derribados.

Hechos rápidos: Manfred Albrecht von Richthofen (el Barón Rojo)

  • Conocido por: Ganar el Blue Max por derribar 80 aviones enemigos en la Primera Guerra Mundial.
  • Nacido el 2 de mayo de 1892 en Kleinburg, Baja Silesia (Polonia)
  • Padres: El mayor Albrecht Freiherr von Richthofen y Kunigunde von Schickfuss und Neudorff.
  • Murió: 21 de abril de 1918, en el Valle de Somme, Francia.
  • Educación: Escuela de Cadetes Wahlstatt en Berlín, Academia de Cadetes en Lichterfelde, Academia de Guerra de Berlín.
  • Cónyuge: Ninguno.
  • Niños: Ninguno.

La Primera Guerra Mundial fue una guerra sangrienta, peleada en trincheras fangosas y abrumada por las matanzas. Sin embargo, algunos soldados escaparon de este fin anónimo: los pilotos de combate. Se ofrecieron como voluntarios para volar cuando subir en un avión parecía heroico, dadas las probabilidades. El barón Manfred von Richthofen, al que le gustaba volar en un avión rojo en llamas y derribar avión tras avión. Sus logros lo convirtieron en un héroe y en una herramienta de propaganda. Con 80 victorias acreditadas, el barón Manfred von Richthofen, el «Barón Rojo», desafió las probabilidades y se convirtió en una leyenda en el aire.

Vida temprana

Manfred Albrecht von Richthofen nació el 2 de mayo de 1892 en Kleiburg, cerca de Breslau, en la Baja Silesia (actualmente Polonia), segundo hijo y primer hijo de Albrecht Freiherr von Richthofen y Kunigunde von Schickfuss und Neudorff. (Freiherr es equivalente a Baron en inglés). Manfred había tenido una hermana (Ilsa) y dos hermanos menores (Lothar y Karl Bolko).

Los Richthofen procedían de una larga estirpe que se remonta al siglo XVI. Muchos miembros de la familia criaban ovejas merinas y cultivaban en sus tierras en Silesia. En 1896, la familia se mudó a una villa en la cercana ciudad de Schweidnitz. Allí, su tío Alexander, que había cazado en África, Asia y Europa, disparó en Manfred una pasión por la caza.

Incluso antes de que naciera Manfred, Albrecht von Richthofen había decidido que su primer hijo seguiría sus pasos y se alistaría en el ejército. El propio Albrecht se había convertido en uno de los primeros Richthofen en convertirse en oficial militar de carrera. Desafortunadamente, un audaz rescate para salvar a varios otros soldados que habían caído en el helado río Oder había dejado a Albrecht sordo y con una jubilación anticipada.

Manfred siguió los pasos de su padre. A los once años, Manfred ingresó en la escuela de cadetes Wahlstatt de Berlín. Aunque no le gustaba la disciplina rígida de la escuela y recibía malas notas, Manfred sobresalía en atletismo y gimnasia. Después de seis años en Wahlstatt, Manfred se graduó en la Academia de Cadetes de Lichterfelde, que le pareció más agradable. Después de completar un curso en la Academia de Guerra de Berlín, Manfred se unió a la caballería.

En 1912, Manfred, después de haber sido comisionado como Leutnant (teniente), fue destinado a Militsch (ahora Milicz, Polonia). En el verano de 1914, comenzó la Primera Guerra Mundial.

Al aire

Cuando comenzó la guerra, Manfred von Richthofen tenía 22 años y estaba destinado en la frontera oriental de Alemania, pero pronto fue trasladado al oeste. Durante la carga en Bélgica y Francia, el regimiento de caballería de Manfred fue asignado a la infantería para la cual Manfred realizó patrullas de reconocimiento.

Sin embargo, cuando el avance de Alemania se detuvo fuera de París y ambos bandos se atrincheraron, la necesidad de caballería fue eliminada. Un hombre sentado a caballo no tenía lugar en las trincheras. Manfred fue transferido al Cuerpo de Señales, donde colocó un cable telefónico y entregó los despachos.

Frustrado por la vida cerca de las trincheras, Richthofen levantó la vista. Aunque no sabía qué aviones luchaban por Alemania y cuáles por sus enemigos, sabía que los aviones, y no la caballería, ahora volaban en las misiones de reconocimiento. Sin embargo, convertirse en piloto llevó meses de entrenamiento, probablemente más de lo que duraría la guerra. Así que en lugar de escuela de vuelo, Richthofen solicitó ser transferido al Servicio Aéreo para convertirse en observador. En mayo de 1915, Richthofen viajó a Colonia para el programa de capacitación de observadores en la Estación de Reemplazo de Aire No. 7.

Aunque Richthofen no tuvo que volar el avión, tuvo que subir en uno.

Richthofen se traslada por el aire

A las siete de la mañana siguiente tenía que volar por primera vez como observador. Naturalmente, estaba muy emocionado, porque no podía imaginarme cómo sería. Todos a los que pregunté me dijeron algo diferente. La noche anterior me había acostado más temprano de lo habitual para estar fresco para el gran momento de la mañana siguiente. Fuimos al aeródromo y me senté en un avión por primera vez. La ráfaga de viento de la hélice me molestó mucho. Era imposible hacerme oír por el piloto. Todo se me escapó volando. Si sacaba un trozo de papel, desaparecía. Mi casco volador se resbaló, mi silenciador se aflojó demasiado, y mi chaqueta no estaba abotonada de forma segura – en resumen, me sentía miserable. Antes de que me diera cuenta de lo que estaba pasando, el piloto puso el motor a toda velocidad y la máquina empezó a rodar cada vez más rápido. Me aferré frenéticamente. Entonces el temblor se detuvo y estábamos en el aire. El suelo se nos escapó por debajo.

Durante este primer vuelo, Richthofen perdió el sentido de su ubicación y por lo tanto fue incapaz de dar instrucciones al piloto. Así que aterrizaron. Richthofen continuó estudiando y aprendiendo. Se le enseñó a leer un mapa, lanzar bombas, localizar tropas enemigas y hacer dibujos mientras estaba en el aire.

Richthofen pasó el entrenamiento de observadores y luego fue enviado al frente oriental para informar sobre los movimientos de tropas enemigas. Después de varios meses de volar como observador en el Este, se le dijo a Manfred que se reportara al «Destacamento de Palomas de Correos», el nombre en clave de una nueva unidad secreta que iba a bombardear Inglaterra.

Richthofen tuvo su primera pelea aérea el 1 de septiembre de 1915. Subió con el piloto Teniente Georg Zeumer, y por primera vez, vio un avión enemigo en el aire. Richthofen sólo tenía un rifle con él y aunque intentó varias veces golpear al otro avión, no pudo derribarlo.

Unos días después, Richthofen volvió a subir, esta vez con el teniente piloto Osteroth. Armado con una ametralladora, Richthofen disparó al avión enemigo. Entonces el arma se atascó. Una vez que Richthofen desatascó el arma, volvió a disparar. El avión comenzó a girar en espiral y finalmente se estrelló. Richthofen estaba eufórico. Sin embargo, cuando regresó al cuartel general para reportar su victoria, se le informó que las muertes en las líneas enemigas no contaban.

Cómo conocer a su héroe

El 1 de octubre de 1915, Richthofen estaba a bordo de un tren con destino a Metz. Después de entrar en el vagón restaurante, encontró un asiento vacío, se sentó y luego notó una cara familiar en otra mesa. Richthofen se presentó y descubrió que estaba hablando con el famoso piloto de caza teniente Oswald Boelcke.

Frustrado por sus propios intentos fallidos de derribar otro avión, Richthofen le preguntó a Boelcke, «Dime honestamente, ¿cómo lo haces?» Boelcke se rió y respondió: «Cielos, es muy sencillo. Vuelo tan cerca como puedo, apunto bien, disparo, y luego se cae. «2

Aunque Boelcke no había dado a Richthofen la respuesta que esperaba, se plantó la semilla de una idea. Richthofen se dio cuenta de que el nuevo caza monoplaza de Fokker (Eindecker), el que pilotaba Boelcke, era mucho más fácil de disparar. Sin embargo, necesitaría ser piloto para montar y disparar desde uno de ellos. Richthofen decidió entonces que aprendería a «trabajar el palo» él mismo.3

Richthofen le pidió a su amigo Zeumer que le enseñara a volar. Después de muchas lecciones, Zeumer decidió que Richthofen estaba listo para su primer vuelo en solitario el 10 de octubre de 1915.

El primer vuelo en solitario de Richthofen

Hay pocos momentos en la vida que producen una sensación tan nerviosa como el primer vuelo en solitario. Zeumer, mi maestro, me anunció una tarde: «Estás listo para volar solo.» Debo decir que preferiría haber respondido: «Tengo demasiado miedo.» Pero esto nunca podría venir de un defensor de la patria. Por lo tanto, bueno o malo, tuve que tragarme mi cobardía y sentarme en la máquina. . . . El motor arrancó con un rugido. Le di el gas y la máquina empezó a acelerar, y de repente no pude evitar darme cuenta de que estaba volando de verdad. De repente ya no era una sensación de ansiedad, sino más bien de audacia. Ahora todo dependía de mí. No importaba lo que pasara, ya no estaba asustada.

Richthofen, después de mucha determinación y perseverancia, finalmente pasó los tres exámenes de piloto de caza. El 25 de diciembre de 1915, se le otorgó su certificado de piloto.

Richthofen pasó las siguientes semanas con el segundo escuadrón de combate cerca de Verdún. Aunque Richthofen vio varios aviones enemigos e incluso derribó uno, no se le atribuyó ninguna muerte porque el avión cayó en territorio enemigo sin testigos. El 2º Escuadrón de Combate fue enviado al Este para lanzar bombas sobre el frente ruso.

Recolección de trofeos de plata de dos pulgadas

En un viaje de regreso de Turquía en agosto de 1916, Oswald Boelcke hizo una parada para visitar a su hermano Wilhelm, comandante de Richthofen. Además de una visita fraternal, Boelcke estaba buscando pilotos con talento. Después de discutir la búsqueda con su hermano, Boelcke invitó a Richthofen y a otro piloto a unirse a su nuevo grupo llamado «Jagdstaffel 2» («escuadrón de caza») en Lagnicourt, Francia.

Jagdstaffel 2

De repente, a primera hora de la mañana, llamaron a la puerta y ante mí estaba el gran hombre del Pour le Mérite. Realmente no sabía lo que quería de mí. . pero no se me ocurrió que me había buscado para invitarme a ser alumno suyo. Podría haberle abrazado cuando me preguntó si quería ir al Somme con él.

El 8 de septiembre de 1916, Richthofen y los otros pilotos que habían sido invitados a unirse al Jagdstaffel 2 de Boelcke (a menudo abreviado como «Jasta») habían llegado a Lagnicourt. Boelcke les enseñó todo lo que había aprendido sobre la lucha en el aire.

El 17 de septiembre fue la primera oportunidad de Richthofen de pilotar una patrulla de combate en un escuadrón dirigido por Boelcke.

En Patrulla de Combate

Todos éramos principiantes; a ninguno de nosotros se nos había acreditado previamente un éxito. Lo que sea que Boelcke nos dijo fue tomado como un evangelio. Sabíamos que en los últimos días había derribado al menos a un inglés al día, y muchas veces dos cada mañana. . . . Nos acercamos lentamente al escuadrón enemigo, pero ya no se nos escapaba. Estábamos entre el Frente y el enemigo. Si quisiera volver, tendría que pasar por nosotros. Contamos siete aviones enemigos y nos opusimos a ellos con sólo cinco. . . . El inglés que estaba cerca de mí era una gran barcaza de color oscuro. No reflexioné mucho y le apunté. Él disparó y yo disparé, pero ambos fallamos. Entonces comenzó la pelea. Traté de ir detrás de él porque sólo podía disparar en la dirección en la que estaba volando. Esto no era necesario para él, ya que la ametralladora giratoria de su observador podía llegar a todos los lados. Pero este hombre no era un principiante, pues sabía muy bien que en el momento en que yo lograra ponerme detrás de él, sonaría su última hora. En aquel momento no tenía la convicción que tengo ahora de que «debe caer», sino que, más bien, estaba mucho más ansioso por ver si caería, y esa es una diferencia significativa. …Entonces, de repente, su hélice no volvió a girar. ¡Golpea! El motor probablemente fue hecho pedazos, y tendría que aterrizar cerca de nuestras líneas. Alcanzar sus propias posiciones era imposible. Noté que la máquina se balanceaba de lado a lado; algo no estaba del todo bien con el piloto. Además, el observador no se veía, su ametralladora apuntaba desatendida en el aire. Sin duda, yo también lo golpeé, y debe haber estado tirado en el suelo del fuselaje.

El avión enemigo aterrizó en territorio alemán y Richthofen, muy emocionado por su primer asesinato, aterrizó su avión junto al de su enemigo. El observador, el Teniente T. Rees, ya estaba muerto y el piloto, L. B. F. Morris, murió camino al hospital.

Fue la primera victoria acreditada de Richthofen. Se había convertido en costumbre presentar tazas de cerveza grabadas a los pilotos después de su primer asesinato. Esto le dio una idea a Richthofen. Para celebrar cada una de sus victorias, se encargaba un trofeo de plata de dos pulgadas de alto de un joyero en Berlín. En su primera copa se grabó: «1 VICKERS 2 17.9.16.» El primer número reflejaba el número de víctimas mortales; la palabra representaba el tipo de avión; el tercer elemento representaba el número de tripulantes a bordo; y el cuarto era la fecha de la victoria (día, mes, año).

Más tarde, Richthofen decidió hacer que una de cada diez copas de victoria fuera el doble de grande que las demás. Como muchos pilotos, para recordar sus muertes, Richthofen se convirtió en un ávido coleccionista de recuerdos. Después de derribar un avión enemigo, Richthofen aterrizaba cerca de él o conducía para encontrar los restos después de la batalla y tomar algo del avión. Algunos de sus recuerdos incluían una ametralladora, trozos de hélice e incluso un motor. Pero lo más popular es que Richthofen eliminó los números de serie de las telas de la aeronave. Él empacaba cuidadosamente estos recuerdos y los enviaba a casa para que fueran colocados en su habitación.

Al principio, cada nuevo asesinato era emocionante. Sin embargo, más tarde en la guerra, el número de muertes de Richthofen tuvo un efecto aleccionador. Cuando llegó el momento de pedir su 61º trofeo de plata, el joyero de Berlín le informó que, debido a la escasez de metal, tendría que hacerlo de metal ersatz (sustituto). En ese momento, Richthofen decidió poner fin a la recogida de trofeos. Su último trofeo fue por su victoria número 60.

El fin de la recolección de trofeos

El 28 de octubre de 1916, Boelcke, el mentor de Richthofen, salió al aire como la mayoría de los otros días. Sin embargo, durante una batalla aérea, ocurrió un horrible accidente. Mientras intentaban evadir a un enemigo, el avión de Boelcke y el del teniente Erwin Böhme se rozaban entre sí. Aunque Fue sólo un toque, el avión de Boelcke fue dañado. Mientras su avión corría hacia el suelo, Boelcke trató de mantener el control. Entonces una de sus alas se rompió. Boelcke murió en el impacto.

La noticia de que este famoso volante había muerto afectó la moral de Alemania. Boelcke había sido su héroe y ahora se había ido. Alemania se entristeció, pero quería un nuevo héroe.

Richthofen siguió matando, haciendo su séptimo y octavo asesinato a principios de noviembre. Después de su noveno asesinato, Richthofen esperaba recibir el premio más alto de Alemania por su valentía, el Pour le Mérite. Desafortunadamente, los criterios habían cambiado recientemente, y en lugar de nueve aviones enemigos derribados, un piloto de combate recibiría el honor después de dieciséis victorias.

Las continuas matanzas de Richthofen llamaban la atención sobre él. Aunque ahora se le consideraba un as volador, seguía siendo uno de los muchos que tenían registros de muertes comparables. Richthofen quería distinguirse.

Aunque varios otros volantes habían pintado diferentes secciones de sus aviones con colores especiales, Richthofen se dio cuenta de que era difícil verlos durante una batalla. Para llamar la atención, desde el suelo y desde el aire, Richthofen decidió pintar su avión de rojo brillante. Desde que Boelcke pintó la nariz de su avión de rojo, el color había sido asociado con su escuadrón. Sin embargo, nadie había sido tan ostentoso como para pintar todo su plano de un color tan brillante.

El Color Rojo

Un día, sin ninguna razón en particular, se me ocurrió la idea de pintar de rojo mi caja. Después de eso, absolutamente todo el mundo conocía a mi pájaro rojo. De hecho, incluso mis oponentes no eran completamente inconscientes.

Richthofen subestimó el efecto del color en sus enemigos. Para muchos, el plano rojo brillante parecía ser un buen blanco. Se rumoreaba que los británicos habían puesto precio a la cabeza del piloto del avión rojo. Sin embargo, cuando el avión y el piloto continuaron derribando aviones y se mantuvieron en el aire, el avión de color rojo brillante causó respeto y miedo.

El enemigo creó apodos para Richthofen: Le Petit Rouge, el Red Devil, el Red Falcon, Le Diable Rouge, el Jolly Red Baron, el Bloody Baron y el Red Baron. Sin embargo, los alemanes nunca llamaron a Richthofen el Barón Rojo, sino que lo llamaron der röte Kampfflieger («El Volador Rojo de la Batalla»).

Aunque Richthofen se había convertido en un gran cazador en tierra, perfeccionaba constantemente su juego en el aire. Después de dieciséis victorias, Richthofen recibió el premio Pour le Mérite el 12 de enero de 1917. Dos días después, Richthofen asumió el mando de Jagdstaffel 11. Ahora no sólo debía volar y luchar, sino también entrenar a otros para hacerlo.

El Circo Volador

Abril de 1917 fue «Abril Sangriento». Después de varios meses de lluvia y frío, el tiempo cambió y los pilotos de ambos lados volvieron a subir al aire. Los alemanes tenían la ventaja tanto en ubicación como en aviones; los británicos tenían la desventaja y perdieron muchos, muchos hombres. En abril, Richthofen derribó 21 aviones enemigos, con lo que su total ascendió a 52. Finalmente batió el récord de Boelcke (40 victorias), convirtiendo a Richthofen en el nuevo as de ases.

Richthofen era un héroe. Se imprimieron postales con su imagen y abundaron las historias de sus proezas. Sin embargo, los héroes en la guerra no necesariamente duran mucho. Cualquier día, el héroe podría no volver a casa. Los planificadores de la guerra querían proteger al héroe alemán, por lo que ordenaron un descanso para Richthofen.

Dejando a su hermano Lothar a cargo de Jasta 11 (Lothar también había demostrado ser un gran piloto de combate), Richthofen partió el 1 de mayo de 1917 para visitar al Kaiser Wilhelm II. Habló con muchos de los principales generales, habló con grupos de jóvenes y socializó con otros. Aunque era un héroe y recibió la bienvenida de un héroe, Richthofen sólo quería pasar tiempo en casa. El 19 de mayo de 1917, estaba de nuevo en casa.

Durante este tiempo libre, los planificadores de guerra y propagandistas habían pedido a Richthofen que escribiera sus memorias, publicadas más tarde como Der rote Kampfflieger («El volador rojo de la batalla»). A mediados de junio, Richthofen estaba de vuelta con Jasta 11.

La estructura de los escuadrones aéreos cambió en junio de 1917. El 24 de junio de 1917, se anunció que las Jastas 4, 6, 10 y 11 se unirían en una gran formación llamada Jagdgeschwader I («Ala de Cazas 1») y Richthofen sería el comandante. J.G. 1 llegó a ser conocido como «El Circo Volador».

Las cosas iban de maravilla para Richthofen hasta un grave accidente a principios de julio. Mientras atacaba varios aviones empujadores, Richthofen recibió un disparo.

Richthofen recibe un disparo

De repente me dieron un golpe en la cabeza! ¡Me dieron! Por un momento estuve completamente paralizado. Mis manos se cayeron a un lado, mis piernas colgaban dentro del fuselaje. Lo peor fue que el golpe en la cabeza había afectado mi nervio óptico y estaba completamente ciego. La máquina se hundió.8

Richthofen recuperó parte de su vista alrededor de 800 metros (2600 pies). Aunque pudo aterrizar su avión, Richthofen tenía una herida de bala en la cabeza. La herida mantuvo a Richthofen alejado del frente hasta mediados de agosto y lo dejó con frecuentes dolores de cabeza severos.

Último Vuelo

A medida que la guerra avanzaba, el destino de Alemania parecía más sombrío. Richthofen, que había sido un enérgico piloto de combate a principios de la guerra, estaba cada vez más angustiado por la muerte y la batalla. En abril de 1918, Richthofen, el Barón Rojo, había demostrado hace mucho tiempo que era un héroe. Había superado con creces el récord de Boelcke, ya que se acercaba a su 80ª victoria. Todavía tenía dolores de cabeza por su herida que le molestaban mucho. Aunque se había vuelto hosco y ligeramente deprimido, Richthofen rechazó las peticiones de sus superiores de que se retirara.

El 21 de abril de 1918, al día siguiente de haber derribado su 80º avión enemigo, Manfred von Richthofen subió a su brillante avión rojo. Alrededor de las 10:30 a.m., hubo un informe telefónico de que varios aviones británicos estaban cerca del frente y Richthofen estaba llevando a un grupo para confrontarlos.

Los alemanes vieron los aviones británicos y se produjo una batalla. Richthofen notó que un solo avión salía del cuerpo a cuerpo. Richthofen lo siguió. Dentro del avión británico estaba sentado el teniente segundo canadiense Wilfred («Wop») May. Este fue el primer vuelo de combate de mayo y su superior, el capitán canadiense Arthur R. Brown, que también era un viejo amigo, le ordenó que observara pero no participara en la pelea. May había seguido las órdenes durante un tiempo, pero luego se unió al jaleo. Después de que sus armas se atascaron, May intentó volver a casa.

Para Richthofen, May parecía un asesino fácil, así que lo siguió. El Capitán Brown notó que un avión de color rojo brillante seguía a su amigo May; Brown decidió romper con la batalla y tratar de ayudar a su viejo amigo.

May ya se había dado cuenta de que lo seguían y estaba asustado. Estaba volando sobre su propio territorio pero no pudo sacudir al caza alemán. May voló cerca del suelo, pasando por encima de los árboles y luego por la cresta de Morlancourt. Richthofen se anticipó a la mudanza y se movió para cortar a May.

Muerte del Barón Rojo

Brown se había puesto al día y había empezado a disparar contra Richthofen. Y al pasar por encima de la cresta, numerosas tropas terrestres australianas dispararon contra el avión alemán. Richthofen fue atacado. Todos vieron como el avión rojo brillante se estrellaba.

Una vez que los soldados que llegaron al avión derribado se dieron cuenta de quién era su piloto, destrozaron el avión, llevándose trozos como recuerdo. No quedó mucho cuando otros vinieron a determinar exactamente qué pasó con el avión y su famoso piloto. Se determinó que una sola bala había entrado por el lado derecho de la espalda de Richthofen y había salido unas dos pulgadas más arriba de su pecho izquierdo. La bala lo mató instantáneamente. Tenía 25 años.

Todavía hay una controversia sobre quién fue el responsable de derribar al gran Barón Rojo. ¿Fue el Capitán Brown o una de las tropas terrestres australianas? Es posible que la pregunta nunca sea respondida en su totalidad.

El barón Manfred von Richthofen, el Barón Rojo, fue el encargado de derribar 80 aviones enemigos. Su destreza en el aire lo convirtió en un héroe durante la Primera Guerra Mundial y en una leyenda del siglo XX.

Fuentes

  • Burrows, William E. Richthofen: A True History of the Red Baron. Nueva York: Harcourt, Brace & World, Inc. 1969.
  • Kilduff, Peter. Richthofen: Más allá de la leyenda del Barón Rojo. Nueva York: John Wiley & Sons, Inc. 1993.
  • Richthofen, Manfred Freiherr von. El Barón Rojo. Trans. Peter Kilduff. Nueva York: Doubleday & Company, 1969.

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