Biografía de Mary McLeod Bethune, activista de los derechos civiles

Mary McLeod Bethune (nacida como Mary Jane McLeod; 10 de julio de 1875 – 18 de mayo de 1955) fue una pionera educadora afroamericana y líder de los derechos civiles. Bethune, que creía firmemente que la educación era la clave para la igualdad de derechos, fundó en 1904 el innovador Instituto Daytona Normal and Industrial (ahora conocido como Bethune-Cookman College). También abrió un hospital, se desempeñó como directora ejecutiva de una empresa, asesoró a cuatro presidentes de Estados Unidos y fue elegida para asistir a la convención fundadora de las Naciones Unidas.

Hechos rápidos: Mary McLeod Bethune

  • Conocido por: Bethune era una educadora y activista que luchó para mejorar las vidas de los afroamericanos.
  • También conocido como: Mary Jane McLeod
  • Nacido: 10 de julio de 1875 en Mayesville, Carolina del Sur
  • Padres: Sam y Patsy McLeod
  • Murió: Mayo 18, 1955 en Daytona Beach, Florida
  • Cónyuge: Albertus Bethune (m. 1898-1918)
  • Niños: Albert

Vida temprana

Mary Jane McLeod nació el 10 de julio de 1875 en la zona rural de Mayesville, Carolina del Sur. A diferencia de sus padres, Samuel y Patsy McLeod, Mary, que era la 15ª de 17 hijos, nació libre.

Durante muchos años después del fin de la esclavitud, la familia de Mary continuó trabajando como aparceros en la plantación del antiguo amo William McLeod hasta que pudieron permitirse construir una granja. Eventualmente, la familia tuvo suficiente dinero para construir una cabaña de troncos en una pequeña parcela de tierra que llamaron Homestead.

A pesar de su libertad, Patsy todavía hacía la colada para su antiguo dueño y Mary a menudo acompañaba a su madre a entregar la colada. A Mary le encantaba ir porque se le permitía jugar con los juguetes de los nietos del dueño. En una visita en particular, María recogió un libro -sólo para que un niño blanco se lo arrancara de las manos- y gritó que María no debía leer. Más tarde en la vida, Mary dijo que esta experiencia la había inspirado a aprender a leer y escribir.

Educación Temprana

A una edad temprana, María trabajaba hasta 10 horas al día, a menudo mientras estaba en el campo recogiendo algodón. Cuando tenía siete años, una misionera presbiteriana negra llamada Emma Wilson visitó Homestead. Ella les preguntó a Samuel y Patsy si sus hijos podían asistir a la escuela que ella estaba estableciendo.

Los padres podían permitirse el lujo de enviar a un solo niño, y María fue elegida para ser el primer miembro de su familia en asistir a la escuela. Esta oportunidad cambiaría la vida de María.

Ansiosa de aprender, Mary caminaba 10 millas al día para asistir a la Trinity Mission School. Si había tiempo después de las tareas, María le enseñaba a su familia lo que había aprendido ese día.

Mary estudió en la escuela misionera durante cuatro años y se graduó a la edad de once años. Con sus estudios terminados y sin medios para continuar su educación, Mary regresó a la granja de su familia para trabajar en los campos de algodón.

Una Oportunidad Dorada

Todavía trabajando un año después de su graduación, Mary se preocupó por perder otras oportunidades educativas, un sueño que ahora parecía no tener esperanza. Desde que murió la única mula de la familia McLeod, forzando al padre de Mary a hipotecar Homestead para comprar otra mula, el dinero en la casa de McLeod había sido aún más escaso que antes.

Afortunadamente para Mary, una maestra cuáquera de Denver, Colorado, llamada Mary Chrisman, había leído sobre la escuela de Mayesville para negros. Como patrocinador del proyecto de la Iglesia Presbiteriana del Norte para educar a ex niños esclavos, Chrisman se ofreció a pagar la matrícula de un estudiante para que recibiera una educación superior, y Mary fue elegida.

En 1888, Mary, de 13 años, viajó a Concord, Carolina del Norte, para asistir al Seminario Scotia para Niñas Negras. Cuando llegó a Scotia, María entró en un mundo muy diferente al de su educación sureña, con maestros blancos sentados, hablando y comiendo con maestros negros. En Scotia, María aprendió que a través de la cooperación, los blancos y los negros podían vivir en armonía.

Estudios

El estudio de la Biblia, la historia americana, la literatura, el griego y el latín llenaron los días de María. En 1890, la joven de 15 años completó el Curso Normal y Científico, que la certificó para enseñar. Sin embargo, el curso era el equivalente al título de asociado actual, y María quería más educación.

Continuó sus estudios en el Seminario Scotia. Al carecer de dinero para viajar a casa durante las vacaciones de verano, la directora de Scotia encontró su trabajo como empleada doméstica con familias blancas, por lo que ganó un poco de dinero para enviárselo a sus padres. Mary se graduó del Seminario Scotia en julio de 1894, pero sus padres, incapaces de reunir suficiente dinero para un viaje, no asistieron a la graduación.

Poco después de su graduación, Mary subió a un tren en julio de 1894 con una beca para el Instituto Bíblico Moody en Chicago, Illinois, nuevamente gracias a Mary Chrisman. Mary tomó cursos que la ayudarían a calificar para el trabajo misionero en África y trabajó en los barrios bajos de Chicago alimentando a los hambrientos, ayudando a los desamparados y visitando prisiones.

Mary se graduó de Moody en 1895 e inmediatamente fue a Nueva York para reunirse con la junta de misiones de la Iglesia Presbiteriana. La joven de 19 años estaba devastada cuando se le dijo que los «de color» no podían calificar como misioneros africanos.

Cómo convertirse en maestro

Sin opciones, Mary se fue a su casa en Mayesville y trabajó como asistente de su antigua maestra, Emma Wilson. En 1896, Mary se mudó a Augusta, Georgia, para un trabajo de enseñanza de octavo grado en el Haines Normal and Industrial Institute. La escuela estaba ubicada en una zona empobrecida, y María se dio cuenta de que su trabajo misionero era más necesario en América que en África. Comenzó a considerar seriamente la posibilidad de fundar su propia escuela.

En 1898, la junta presbiteriana envió a Mary a Sumter, el Instituto Kindell de Carolina. Una cantante talentosa, Mary se unió al coro de la iglesia presbiteriana local y conoció al maestro Albertus Bethune en un ensayo. Los dos comenzaron a cortejar y en mayo de 1898, Mary, de 23 años, se casó con Albertus y se mudó a Savannah, Georgia.

María y su esposo encontraron puestos de enseñanza, pero ella dejó de enseñar cuando quedó embarazada, y él comenzó a vender ropa de hombre. María dio a luz a su hijo Albertus McLeod Bethune, Jr. en febrero de 1899.

Más tarde ese mismo año, un ministro presbiteriano convenció a Mary para que aceptara un puesto de maestra en una escuela misionera en Palatka, Florida. La familia vivió allí durante cinco años, y Mary comenzó a vender pólizas de seguro para Afro-American Life. (En 1923, Mary fundó el Seguro de Vida Central de Tampa, convirtiéndose en la Directora Ejecutiva de la compañía en 1952).

En 1904 se anunciaron los planes para construir un ferrocarril en el norte de Florida. Además del proyecto de creación de empleos, Mary vio la oportunidad de abrir una escuela para las familias migrantes, con la visión de que los fondos provendrían de los ricos de Daytona Beach.

Mary y su familia se dirigieron a Daytona y alquilaron una casa de campo en mal estado por 11 dólares al mes. Pero los bethunes habían llegado a una ciudad donde los negros eran linchados cada semana. Su nuevo hogar estaba en el barrio más pobre, pero fue aquí donde María quiso establecer su escuela para niñas negras.

Instituto Normal e Industrial de Daytona

El 4 de octubre de 1904, Mary McLeod Bethune, de 29 años de edad, abrió el Instituto Daytona Normal and Industrial con sólo $1.50 y cinco niñas de ocho a 12 años de edad, y su hijo. Cada niño pagaba 50 centavos a la semana por un uniforme y para recibir una formación rigurosa en religión, negocios, estudios y habilidades industriales.

Bethune a menudo daba conferencias para recaudar fondos para su escuela y reclutar estudiantes, haciendo hincapié en la educación para lograr la autosuficiencia. Pero Jim Crow era la ley y el KKK estaba otra vez furioso. El linchamiento era común. Bethune recibió una visita del Klan sobre la formación de su escuela. Alta y fuerte, Bethune estaba decididamente en la puerta, y el Klan se fue sin causar daño.

Muchas mujeres negras quedaron impresionadas cuando escucharon a Bethune hablar de la importancia de la educación; ellas también querían aprender. Para enseñar a los adultos, Bethune daba clases nocturnas, y para 1906, la escuela de Bethune contaba con una matrícula de 250 alumnos. Compró el edificio adyacente para acomodar la expansión.

Sin embargo, Albertus, el esposo de Mary McLeod Bethune, nunca compartió su visión de la escuela. Los dos no pudieron reconciliarse en este punto, y Albertus dejó la familia en 1907 para regresar a Carolina del Sur, donde murió en 1919 de tuberculosis.

Crecimiento Escolar

El objetivo de Bethune era crear una escuela de alto nivel donde los estudiantes adquirieran los requisitos necesarios para triunfar en la vida. Proporcionó capacitación agrícola para que los estudiantes aprendieran a cultivar y vender sus propios alimentos.

Aceptar a todos los que querían educación causaba un gran hacinamiento; sin embargo, Bethune estaba decidida a mantener su escuela a flote. Ella compró más propiedades del dueño de un basurero por $250, pagando $5 al mes. Los estudiantes se llevaron la basura del lugar que llamaron Hell’s Hole. Bethune también se tragó su orgullo y decidió pedir ayuda a los blancos ricos. Su tenacidad dio sus frutos cuando James Gamble (de Proctor and Gamble) pagó para construir una escuela de ladrillos. En octubre de 1907, Mary trasladó su escuela al edificio de cuatro pisos que ella llamó Faith Hall.

La gente a menudo se sintió conmovida al dar debido a la poderosa forma de hablar de Bethune y su pasión por la educación de los negros. Por ejemplo, el propietario de Máquinas de Coser Blancas hizo una gran donación para construir una nueva sala e incluyó a Bethune en su testamento.

En 1909, Bethune fue a Nueva York y fue presentada a Rockefeller, Vanderbilt y Guggenheim. Rockefeller creó un programa de becas para Mary a través de su fundación.

Enojada por la falta de atención médica para los negros en Daytona, Bethune construyó su propio hospital de 20 camas en el campus. El consumado evento para recaudar fondos organizó un bazar, recaudando $5,000. El famoso industrial y filántropo Andrew Carnegie donó. Con este apoyo, Bethune se centró en la obtención de la acreditación como universidad. Su propuesta fue rechazada por la junta blanca, que creía que una educación primaria era suficiente para los negros. Bethune volvió a buscar la ayuda de poderosos aliados, y en 1913 la junta aprobó la acreditación de la universidad junior.

Fusión

Bethune mantuvo su filosofía de enseñanza de «Cabeza, Manos y Corazón» y la superpoblada escuela siguió creciendo. Para expandirse, Bethune, de 45 años de edad, se subió a su bicicleta, yendo de puerta en puerta solicitando contribuciones y vendiendo pasteles de batata.

Sin embargo, el campus de 20 acres todavía tenía dificultades financieras, y en 1923 Bethune decidió fusionar la escuela con el Cookman Institute for Men en Jacksonville, Florida, que duplicó la matrícula estudiantil a 600 alumnos. La escuela se convirtió en el Bethune-Cookman College en 1929, y Bethune sirvió hasta 1942 como la primera presidenta negra de la universidad.

Derechos de la mujer

Bethune creía que elevar el estatus de las mujeres afroamericanas era clave para elevar la raza; por lo tanto, a partir de 1917, formó clubes que defendían las causas de las mujeres negras. La Federación de Mujeres de Color de Florida y el Southeastern Federal of Colored Women trataron temas importantes de la época.

Una enmienda constitucional otorgó a las mujeres negras el derecho al voto en 1920, y una alegre Bethune se dedicó a organizar una campaña de inscripción de votantes. Esto despertó la ira de los miembros del Klan, que la amenazaron con violencia. Bethune instó a la calma y al coraje, guiando a las mujeres a ejercer el privilegio que tanto les costó conseguir.

En 1924, Bethune derrotó a Ida B. Wells, con quien tuvo una relación polémica sobre los métodos de enseñanza, convirtiéndose en presidenta de la Asociación Nacional de Mujeres de Color (NACW, por sus siglas en inglés), que cuenta con 10.000 miembros. Bethune viajaba a menudo, cantando y hablando para recaudar fondos, no sólo para su universidad, sino también para trasladar la sede de la NACW a Washington, D.C..

En 1935, Bethune fundó el Consejo Nacional de Mujeres Negras (NCNW). La organización trató de abordar la discriminación, mejorando así todas las facetas de la vida de los afroestadounidenses.

Asesor de los Presidentes

Los éxitos de Bethune no pasaron desapercibidos. Después de regresar a su escuela en octubre de 1927 después de unas vacaciones en Europa, asistió a un almuerzo en la casa del gobernador de Nueva York, Franklin Delano Roosevelt. Esto comenzó una amistad de por vida entre Bethune y la esposa del gobernador, Eleanor Roosevelt.

Un año más tarde, fue el presidente de Estados Unidos, Calvin Coolidge, quien quiso el consejo de Bethune. Más tarde, Herbert Hoover buscó los pensamientos de Bethune sobre asuntos raciales y la nombró a varios comités.

En octubre de 1929, la bolsa de valores de Estados Unidos se derrumbó, y los hombres negros fueron los primeros en ser despedidos. Las mujeres negras se convirtieron en las principales ganadoras del pan, trabajando en trabajos de servidumbre. La Gran Depresión aumentó la hostilidad racial, pero Bethune ignoró las costumbres establecidas al hablar frecuentemente. Su franqueza hizo que la periodista Ida Tarbell la considerara una de las mujeres más influyentes de Estados Unidos en 1930.

Cuando Franklin Roosevelt llegó a la presidencia, creó varios programas para negros y nombró a Bethune como su Asesora de Asuntos de las Minorías. En junio de 1936, Bethune se convirtió en la primera mujer negra en dirigir una oficina federal como directora de la División de Asuntos Negros de la Asociación Nacional de la Juventud (NYA).

En 1942, Bethune ayudó al secretario de guerra durante la Segunda Guerra Mundial a crear el Cuerpo de Mujeres del Ejército (WAC, por sus siglas en inglés), haciendo cabildeo a favor de las mujeres negras oficiales militares. De 1935 a 1944, Bethune abogó apasionadamente por que los afroestadounidenses recibieran la misma consideración en el marco del New Deal. Bethune también montó un grupo de reflexión negro para reuniones semanales de estrategia en su casa.

El 24 de octubre de 1945, el presidente Harry Truman eligió a Bethune para asistir a la convención fundadora de las Naciones Unidas. Bethune era la única mujer negra, delegada, y el evento fue el punto culminante de su vida.

Muerte

El fracaso de la salud obligó a Bethune a retirarse del servicio gubernamental. Se fue a casa, manteniendo sólo ciertas afiliaciones al club, y escribió libros y artículos.

Sabiendo que la muerte estaba cerca, María escribió «Mi Última Voluntad y Testamento», en el que resumió los logros de su vida. El testamento dirá: «Os dejo el amor. Les dejo la esperanza. Les dejo una sed de educación. Les dejo la dignidad racial, el deseo de vivir en armonía y la responsabilidad con nuestros jóvenes».

El 18 de mayo de 1955, Mary McLeod Bethune, de 79 años, murió de un ataque al corazón y fue enterrada en los terrenos de su querida escuela. Un simple marcador dice: «Madre».

Legado

Contra todo pronóstico, Bethune mejoró enormemente las vidas de los afroestadounidenses a través de la educación, la participación política y la habilitación económica. En 1974, una escultura de Bethune enseñando a niños fue erigida en el Parque Lincoln de Washington D.C., convirtiéndola en la primera afroamericana en recibir tal honor. El Servicio Postal de los Estados Unidos emitió un sello conmemorativo de Bethune en 1985. Hoy en día, su legado perdura a través de la universidad que lleva su nombre.

Fuentes

  • Bethune, Mary McLeod y otros «Mary McLeod Bethune: Construyendo un mundo mejor: Ensayos y documentos seleccionados». Indiana University Press, 2001.
  • Kelley, Samuel L. «Faith, Hope and Charity: Mary McLeod Bethune». Corporación Xlibris, 2014.

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