Biografía de Philip Zimbardo

Philip G. Zimbardo, nacido el 23 de marzo de 1933, es un influyente psicólogo social. Es más conocido por el influyente, aunque controvertido, estudio conocido como «Stanford Prison Experiment», un estudio en el que los participantes en la investigación eran «prisioneros» y «guardias» en una prisión ficticia. Además del Experimento de la Prisión de Stanford, Zimbardo ha trabajado en una amplia gama de temas de investigación y ha escrito más de 50 libros y publicado más de 300 artículos. Actualmente, es profesor emérito de la Universidad de Stanford y presidente del Heroic Imagination Project, una organización que tiene como objetivo aumentar el comportamiento heroico entre la gente común.

Vida temprana y educación

Zimbardo nació en 1933 y creció en el sur del Bronx en la ciudad de Nueva York. Zimbardo escribe que vivir en un barrio empobrecido cuando era niño influyó en su interés por la psicología: «Mi interés en comprender la dinámica de la agresión y la violencia humana proviene de las primeras experiencias personales» de vivir en un barrio violento y áspero. Zimbardo atribuye a sus maestros el haber ayudado a fomentar su interés en la escuela y a motivarlo a tener éxito. Después de graduarse de la escuela secundaria, asistió al Brooklyn College, donde se graduó en 1954 con una triple especialización en psicología, antropología y sociología. Estudió psicología en la escuela de postgrado de Yale, donde obtuvo su maestría en 1955 y su doctorado en 1959. Después de graduarse, Zimbardo enseñó en Yale, la Universidad de Nueva York y Columbia, antes de mudarse a Stanford en 1968.

El Estudio de la Prisión de Stanford

En 1971, Zimbardo realizó su estudio más famoso y controvertido, el Experimento de la Prisión de Stanford. En este estudio, hombres en edad universitaria participaron en una prisión de prueba. Algunos de los hombres fueron elegidos al azar para ser prisioneros e incluso fueron objeto de «arrestos» simulados en sus casas por la policía local antes de ser llevados a la prisión simulada en el campus de Stanford. Los demás participantes fueron elegidos como guardias de prisiones. Zimbardo se asignó a sí mismo el papel de superintendente de la prisión.

Aunque el estudio fue planeado originalmente para durar dos semanas, se terminó temprano -después de sólo seis días- porque los eventos en la prisión dieron un giro inesperado. Los guardias comenzaron a actuar de manera cruel y abusiva hacia los prisioneros y los obligaron a adoptar comportamientos degradantes y humillantes. Los prisioneros del estudio comenzaron a mostrar signos de depresión, y algunos incluso experimentaron crisis nerviosas. En el quinto día del estudio, la entonces novia de Zimbardo, la psicóloga Christina Maslach, visitó la prisión de prueba y quedó conmocionada por lo que vio. Maslach (que ahora es la esposa de Zimbardo) le dijo: «¿Sabes qué? Es terrible lo que les estás haciendo a esos chicos». Después de ver los acontecimientos de la prisión desde una perspectiva externa, Zimbardo detuvo el estudio.

El impacto del experimento en la prisión

¿Por qué la gente se comportaba como en el experimento de la prisión? ¿Qué fue lo que hizo que los guardias de la prisión se comportaran de manera tan diferente a como lo hacían en la vida diaria?

Según Zimbardo, el Experimento de la Prisión de Stanford habla de la poderosa manera en que los contextos sociales pueden moldear nuestras acciones y hacer que nos comportemos de maneras que habrían sido impensables para nosotros incluso unos pocos días antes. Incluso el propio Zimbardo se dio cuenta de que su comportamiento cambió cuando asumió el papel de superintendente de la prisión. Una vez que se identificó con su papel, se dio cuenta de que tenía problemas para reconocer los abusos que estaban ocurriendo en su propia prisión: «Perdí mi sentido de la compasión», explica en una entrevista con Pacific Standard.

Zimbardo explica que el experimento de la prisión ofrece un hallazgo sorprendente e inquietante sobre la naturaleza humana. Debido a que nuestros comportamientos están parcialmente determinados por los sistemas y situaciones en las que nos encontramos, somos capaces de comportarnos de manera inesperada y alarmante en situaciones extremas. Explica que, aunque a la gente le gusta pensar que sus comportamientos son relativamente estables y predecibles, a veces actuamos de maneras que nos sorprenden incluso a nosotros mismos. Al escribir sobre el experimento de la prisión en The New Yorker, Maria Konnikova ofrece otra posible explicación para los resultados: sugiere que el ambiente de la prisión era una situación poderosa, y que la gente a menudo cambia su comportamiento para que coincida con lo que ellos piensan que se espera de ellos en situaciones como ésta. En otras palabras, el experimento de la prisión muestra que nuestro comportamiento puede cambiar drásticamente dependiendo del ambiente en el que nos encontremos.

Críticas del experimento de la prisión

Aunque el Experimento de la Prisión de Stanford ha tenido una influencia significativa (incluso fue la inspiración para una película), algunas personas han cuestionado la validez del experimento. En lugar de ser simplemente un observador externo del estudio, Zimbardo sirvió como superintendente de la prisión y uno de sus estudiantes sirvió como guardián de la prisión. El propio Zimbardo ha admitido que lamenta ser el superintendente de la prisión y que debería haber sido más objetivo.

En un artículo de 2018 para Medium, el escritor Ben Blum argumenta que el estudio adolece de varios defectos clave. En primer lugar, informa que varios de los prisioneros afirmaron no poder abandonar el estudio (Zimbardo niega esta afirmación). Segundo, sugiere que el estudiante de Zimbardo, David Jaffe (el guardián de la prisión) puede haber influido en el comportamiento de los guardias al animarlos a tratar a los prisioneros con más dureza.

Se ha señalado que el Stanford Prison Experiment demuestra la importancia de revisar la ética de cada proyecto de investigación antes de que el estudio avance, y que los investigadores piensen cuidadosamente sobre los métodos de estudio que utilizan. Sin embargo, a pesar de las controversias, el Experimento de la Prisión de Stanford plantea una pregunta fascinante: ¿Cuánto influye el contexto social en nuestro comportamiento?

Otros trabajos de Zimbardo

Después de realizar el Experimento de la Prisión de Stanford, Zimbardo llevó a cabo una investigación sobre varios otros temas, tales como cómo pensamos sobre el tiempo y cómo la gente puede superar la timidez.  Zimbardo también ha trabajado para compartir su investigación con audiencias fuera del ámbito académico. En 2007, escribió El Efecto Lucifer: Understanding How Good People Turn Evil, basado en lo que aprendió sobre la naturaleza humana a través de su investigación en el Stanford Prison Experiment. En 2008, escribió The Time Paradox: The New Psychology of Time That Will Change Your Life (La paradoja del tiempo: La nueva psicología del tiempo que cambiará tu vida) sobre su investigación sobre las perspectivas del tiempo. También ha sido anfitrión de una serie de videos educativos titulados Descubriendo la Psicología.

Después de que los abusos humanitarios de Abu Ghraib salieran a la luz, Zimbardo también ha hablado de las causas de los abusos en las cárceles. Zimbardo era un testigo experto de uno de los guardias de Abu Ghraib, y explicó que creía que la causa de los acontecimientos en la prisión era sistémica. En otras palabras, argumenta que, en lugar de deberse al comportamiento de «unas pocas manzanas podridas», los abusos en Abu Ghraib ocurrieron debido al sistema de organización de la prisión. En una charla de TED de 2008, explica por qué cree que los hechos ocurrieron en Abu Ghraib: «Si le das poder a la gente sin supervisión, es una receta para el abuso.» Zimbardo también ha hablado de la necesidad de una reforma penitenciaria para prevenir futuros abusos en las cárceles: por ejemplo, en una entrevista con Newsweek en 2015, explicó la importancia de tener una mejor supervisión de los guardias de prisiones para evitar que se produzcan abusos en las cárceles.

Investigación reciente: Entendiendo a los Héroes

Uno de los proyectos más recientes de Zimbardo consiste en investigar la psicología del heroísmo.  ¿Por qué es que algunas personas están dispuestas a arriesgar su propia seguridad para ayudar a otros, y cómo podemos animar a más personas a hacer frente a la injusticia? Aunque el experimento de la prisión muestra cómo las situaciones pueden moldear poderosamente nuestro comportamiento, la investigación actual de Zimbardo sugiere que las situaciones desafiantes no siempre nos hacen comportarnos de manera antisocial. Basándose en su investigación sobre los héroes, Zimbardo escribe que las situaciones difíciles a veces pueden hacer que la gente actúe como héroes: «Una de las claves de la investigación sobre el heroísmo hasta ahora es que las mismas situaciones que encienden la imaginación hostil en algunas personas, convirtiéndolas en villanos, también pueden inculcar la imaginación heroica en otras personas, incitándolas a realizar acciones heroicas».

Actualmente, Zimbardo es presidente del Proyecto Imaginación Heroica, un programa que trabaja para estudiar el comportamiento heroico y entrenar a la gente en estrategias para comportarse heroicamente. Recientemente, por ejemplo, ha estudiado la frecuencia de los comportamientos heroicos y los factores que hacen que la gente actúe heroicamente. Es importante destacar que Zimbardo ha descubierto a partir de esta investigación que la gente común puede comportarse de manera heroica. En otras palabras, a pesar de los resultados del Experimento de la Prisión de Stanford, su investigación ha demostrado que el comportamiento negativo no es inevitable; en cambio, también somos capaces de usar experiencias desafiantes como una oportunidad para comportarnos de manera que ayuden a otras personas. Zimbardo escribe: «Algunas personas argumentan que los humanos nacen buenos o malos; creo que eso es una tontería. Todos nacemos con esta tremenda capacidad de ser cualquier cosa».

Referencias

  • Bekiempis, Victoria.  «Lo que Philip Zimbardo y el experimento de la prisión de Stanford nos dicen sobre el abuso de poder.»  Newsweek, 4 de agosto de 2015, www.newsweek.com/stanford-prison-experiment-age-justice-reform-359247.
  • Blum, Ben. «La vida de una mentira». Mediana: Trust Issues. https://medium.com/s/trustissues/the-lifespan-of-a-lie-d869212b1f62.
  • Kilkenny, Katie.  «Es doloroso»: El Dr. Philip Zimbardo revisa el experimento de la prisión de Stanford».  Pacific Standard, 20 de julio de 2015, psmag.com/social-justice/philip-zimbardo-revisits-the-stanford-prison-experiment.
  • Konnikova, María.  «La verdadera lección del experimento de la prisión de Stanford».  The New Yorker, 12 de junio de 2015, www.newyorker.com/science/maria-konnikova/the-real-lesson-of-the-stanford-prison-experiment.
  • «Philip G. Zimbardo: Experimento en la prisión de Stanford».  Bibliotecas de Stanford, exposiciones.stanford.edu/spe/about/philip-g-zimbardo.
  • Ratnesar, Romesh.  «La amenaza interior».  Stanford Alumni, julio/agosto de 2011, alumni.stanford.edu/get/page/magazine/article/?article_id=40741.
  • Slavich, George M. «On 50 Years of Giving Psychology Away: Una entrevista con Philip Zimbardo».  Enseñanza de Psicología, vol. 36, no. 4, 2009, pp. 278-284, DOI: 10.1080/0098628090903175772, www.georgeslavich.com/pubs/Slavich_ToP_2009.pdf.
  • Toppo, Greg. «¿Es hora de descartar el experimento de la prisión de Stanford?» Inside Higher Ed, 2018, 20 de junio, https://www.insidehighered.com/news/2018/06/20/new-stanford-prison-experiment-revelations-question-findings.
  • Zimbardo, Philip G. «Philip G. Zimbardo.»  Social Psychology Network, 8 Sep. 2016, zimbardo.socialpsychology.org/.
  • Zimbardo, Philip G. «La psicología del mal».  TED, febrero de 2008, www.ted.com/talks/philip_zimbardo_on_the_psychology_of_evil.
  • Zimbardo, Philip G. «La Psicología del Tiempo».  TED, febrero de 2009, www.ted.com/talks/philip_zimbardo_prescribes_a_healthy_take_on_time.
  • Zimbardo, Philip G. «¿Qué hace a un héroe?»  Greater Good Science Center, 18 de enero de 2011, greatergood.berkeley.edu/article/item/what_makes_a_hero.

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