Catarina II, la Grande

Catalina II la Grande (1729-1796) fue emperatriz de Rusia. Gobernó entre 1762 y 1796. Pasó a la historia como un «déspota ilustrado». Se mantuvo en contacto con algunos de los filósofos más notables de la época, como el francés Voltaire y Diderot. Promulgó la Carta de la Nobleza, en beneficio de los nobles, aumentando el descontento de los campesinos.

Catalina II la Grande (1729-1796) nació en Pomerania, al norte de Polonia, el 2 de mayo de 1729. Hija de Cristiano Augusto de Anhalt-Zerbst, hombre de confianza del rey de Prusia y gobernador militar de la ciudad de Stettin, y de la duquesa Joanne Isabel de Holstein-Gottorp. Tenía sólo 15 años y todavía se llamaba Sofía Augusta Frederica de Anhalt-Zerbst, cuando se dirigía en trineo desde su ciudad natal hasta Moscú, la capital de Rusia, bajo un intenso frío. Su objetivo era el trono.

Su futuro prometido, que le había sido asignado tras varias negociaciones, era el Gran Duque Pedro Holstein-Gottorp, sobrino de la Emperatriz de Rusia, que estaba emparentado con su madre. A su llegada a Moscú, comenzó a adaptarse a la vida rusa: aprendió el idioma, estudió la religión ortodoxa y fue bautizado según sus principios en 1745, recibiendo el nombre de Catalina Alexeievna. En el mismo año se casó con el Gran Duque.

Pedro siempre fue indiferente a ella. Catalina anhelaba tomar el trono. En diciembre de 1761, con la muerte de Isabel, el Gran Duque ascendió al trono como Pedro III. Su primer acto fue aliarse con Federico de Prusia. Catalina, ante el temor de los rusos ante la alianza, animó a algunos generales a desalojar a Pedro III y entregarle el poder. En ese momento el trono no era hereditario. Los oficiales de la Guardia, procedentes de la nobleza terrateniente, impusieron por la fuerza a su pretendiente. Y así se hizo, a poco más de treinta años de edad, Catalina se convirtió en emperatriz de Rusia: Catalina II la Grande.

Catalina trató de adaptarse a los ideales de su tiempo. Pasó a la historia como un «déspota ilustrado». Se mantuvo en contacto con algunos de los filósofos más notables de la época, como el francés Voltaire y Diderot. Para demostrar que estaba iluminada, comenzó las reformas. Convocó el congreso, representado por más de seiscientos diputados, que se reunieron entre 1766 y 1768, pero se separaron sin hacer nada.

Catherine actuó sola. Inmediatamente después de la disolución de este congreso, emitió un decreto en el que dividió el territorio ruso en 44 provincias, subdivididas en distritos. Cada distrito tenía una asamblea de nobles, una clase de terratenientes, que gozaban de mayores privilegios. Las acciones de Catalina, en beneficio de los nobles, aumentaron el descontento de los campesinos.

En 1785, Catalina II promulgó la Carta de la Nobleza, en la que abolió los impuestos de los nobles y amplió sus poderes. Para no provocar más revueltas del pueblo, construyó asilos, hospitales, hospicios y maternidades. Con esto dio una serenata a los espíritus de los insatisfechos. El clero también se vio afectado. Secularizó algunas propiedades eclesiásticas en beneficio del Estado y se encargó del mantenimiento de iglesias y conventos.

Buscando una salida al mar, movió la guerra en varias fronteras, que duraron hasta 1772, incorporando vastos territorios y acercándose a Europa Central. Aún luchando contra Polonia, Catalina movió sus ejércitos contra los turcos en dos guerras que duraron casi veinte años, de 1768 a 1774 y de 1775 a 1785. Turquía fue derrotada y tuvo que ceder la costa norte del Mar Negro y la península de Crimea a Rusia.

Catalina II la Grande murió el 17 de noviembre de 1796.

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