Desastre de Hindenburg

Lo repentino del desastre fue impactante. A las 7:25 p.m. del 6 de mayo de 1937, mientras el Hindenburg intentaba aterrizar en la Estación Aérea Naval Lakehurst en Nueva Jersey, una llama apareció en la cubierta exterior de la parte trasera del Hindenburg. En 34 segundos, toda la aeronave fue consumida por el fuego.

Despegue

El 3 de mayo de 1937, el capitán del Hindenburg (en este viaje, Max Pruss) ordenó que el zeppelín saliera de su cobertizo en la estación de aeronaves en Frankfurt, Alemania. Como de costumbre, cuando todo estaba listo, el capitán gritó: «¡Schiff hoch!» («¡Arriba el barco!») y la tripulación de tierra soltó las líneas de manejo y le dio a la aeronave gigante un empujón hacia arriba.

Este viaje fue el primero de la temporada de 1937 para el servicio de pasajeros entre Europa y los Estados Unidos y no fue tan popular como la temporada de 1936. En 1936, el Hindenburg había completado diez viajes exitosos (1.002 pasajeros) y era tan popular que tuvo que rechazar clientes.

En este viaje, el primero de la temporada de 1937, la aeronave sólo estaba medio llena, transportando 36 pasajeros a pesar de estar equipada para transportar 72.

Por su boleto de $400 ($720 ida y vuelta), los pasajeros pudieron relajarse en los grandes y lujosos espacios comunes y disfrutar de buena comida. Podrían tocar, cantar o escuchar el piano de cola a bordo o simplemente sentarse y escribir postales.

Con 61 tripulantes a bordo, los pasajeros fueron bien recibidos. El lujo del Hindenburg era una maravilla en el transporte aéreo. Teniendo en cuenta que los pasajeros no fueron llevados al otro lado del Atlántico en aviones más pesados que el aire hasta 1939, la novedad, así como el lujo de viajar en el Hindenburg, fue asombroso.

La suavidad del viaje sorprendió a muchos de los pasajeros del Hindenburg. Louis Lochner, un periodista, describió el viaje: «Hay otras historias de pasajeros que se despiertan después de varias horas de vuelo interrogando a la tripulación sobre cuándo iba a despegar el barco.2

En la mayoría de los viajes a través del Atlántico, el Hindenburg mantuvo una altitud de aproximadamente 650 pies y cruzó alrededor de 78 mph; sin embargo, en este viaje, el Hindenburg encontró fuertes vientos en contra que lo ralentizaron, retrasando la hora de llegada del Hindenburg desde las 6 a.m. hasta las 4 p.m. el 6 de mayo de 1937.

La tormenta

Una tormenta se estaba gestando sobre la Estación Aérea Naval de Lakehurst (Nueva Jersey) en la tarde del 6 de mayo de 1937. Después de que el Capitán Pruss había tomado el Hindenburg sobre Manhattan, con un vistazo a la Estatua de la Libertad, la aeronave estaba casi sobre Lakehurst cuando recibieron un informe meteorológico que indicaba que los vientos eran de hasta 25 nudos.

En un barco más ligero que el aire, los vientos podrían ser peligrosos; por lo tanto, tanto el Capitán Pruss como el Comandante Charles Rosendahl, el oficial a cargo de la estación aérea, estuvieron de acuerdo en que el Hindenburg debería esperar a que mejorara el clima. El Hindenburg entonces se dirigió hacia el sur, luego hacia el norte, en un círculo continuo mientras esperaba un mejor clima.

Familiares, amigos y periodistas esperaron en Lakehurst a que el Hindenburg aterrizara. La mayoría había estado allí desde las primeras horas de la mañana cuando la aeronave estaba programada para aterrizar.

A las 5 p.m., el Comandante Rosendahl dio la orden de hacer sonar la Hora Cero – una sirena ruidosa que llamaba a los 92 miembros de la marina y a 139 miembros de la tripulación civil de tierra de la cercana ciudad de Lakehurst. La tripulación de tierra debía ayudar a la aeronave a aterrizar colgándose de las líneas de amarre.

A las 6 p.m. comenzó a llover mucho y poco después comenzó a despejarse. A las 6:12 p.m., el Comandante Rosendahl informó al Capitán Pruss: «El Hindenburg había viajado quizás demasiado lejos y aún no estaba en Lakehurst a las 7:10 p.m. cuando el Comandante Rosendahl envió otro mensaje: «Las condiciones definitivamente mejoradas recomiendan el aterrizaje más temprano posible. «4

Llegada

Poco después del último mensaje del Comandante Rosendahl, el Hindenburg apareció sobre Lakehurst. El Hindenburg hizo un pase sobre el aeródromo antes de llegar para aterrizar. Sobrevolando el aeródromo, el capitán Pruss intentó frenar el Hindenburg y reducir su altitud. Tal vez preocupado por el tiempo, el Capitán Pruss giró a la izquierda cuando la aeronave se acercó al mástil de amarre.

Como el Hindenburg era un poco pesado, se dejaron caer 1.320 libras (600 kg) de agua de lastre (a menudo, los espectadores incautos que se habían aventurado demasiado cerca de una aeronave que se acercaba se empapaban del agua de lastre). Como la popa todavía estaba pesada, el Hindenburg dejó caer otras 500 kg de agua de lastre y esta vez empapó a algunos de los espectadores.

A las 7:21 p.m., el Hindenburg estaba todavía a unos 1.000 pies de distancia del mástil de amarre y aproximadamente a 300 pies en el aire. La mayoría de los pasajeros se pararon junto a las ventanas para ver cómo los espectadores crecían a medida que la aeronave reducía su altitud y para saludar a sus familiares y amigos.

Los cinco oficiales a bordo (dos sólo eran observadores) estaban todos en la góndola de control. Otros tripulantes se encontraban en la aleta caudal para soltar las amarras y dejar caer la rueda de aterrizaje trasera.

Una llama

A las 7:25 p.m., los testigos vieron una pequeña llama en forma de hongo elevarse desde la parte superior de la sección de la cola del Hindenburg, justo enfrente de la aleta caudal. Los tripulantes en la cola de la aeronave dijeron que escucharon una detonación que sonó como si el quemador de una estufa de gas se encendiera.5

En cuestión de segundos, el fuego envolvió la cola y se extendió rápidamente hacia delante. La sección media estaba completamente en llamas incluso antes de que la cola del Hindenburg tocara el suelo. Tomó sólo 34 segundos para que toda la aeronave fuera consumida por las llamas.

Los pasajeros y la tripulación tuvieron sólo unos segundos para reaccionar. Algunos saltaron por las ventanas, otros cayeron. Como el Hindenburg todavía estaba a 300 pies (aproximadamente 30 pisos) en el aire cuando se incendió, muchos de estos pasajeros no sobrevivieron a la caída.

Otros pasajeros se quedaron atrapados dentro del barco moviendo muebles y pasajeros caídos. Otros pasajeros y tripulación saltaron del barco una vez que se acercó a tierra. Incluso otros fueron rescatados de la masa en llamas después de que golpeara el suelo.

El equipo de tierra, que había estado allí para ayudar a la embarcación a amarrar, se convirtió en un equipo de rescate. Los heridos fueron llevados a la enfermería del aeródromo; los muertos fueron llevados a la sala de prensa, a la morgue improvisada.

La emisión de radio

En la escena, el locutor de radio Herbert Morrison capturó su experiencia de primera mano llena de emoción mientras veía cómo el Hindenburg ardía en llamas. (Su transmisión de radio fue grabada y luego se escuchó en un mundo conmocionado al día siguiente.)

Aftermath

Teniendo en cuenta la rapidez de la catástrofe, es sorprendente que sólo 35 de los 97 hombres y mujeres a bordo, más un miembro de la tripulación de tierra, murieran en el desastre de Hindenburg. Esta tragedia – vista por tantos a través de fotografías, noticieros y radio – terminó efectivamente con el servicio comercial de pasajeros en aviones rígidos y más ligeros que el aire.

Aunque en ese momento se suponía que el incendio había sido causado por una fuga de gas de hidrógeno encendida por una chispa de electricidad estática, la causa del desastre sigue siendo polémica.

Notas

1. Rick Archbold, Hindenburg: Una historia ilustrada (Toronto: Warner/Madison Press Book, 1994) 162.2. Archbold, Hindenburg 162.3. Archbold, Hindenburg 178.4. Archbold, Hindenburg 178.5. Archbold, Hindenburg 181.

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