El avión que se estrelló contra el edificio Empire State

En la nublada mañana del sábado 28 de julio de 1945, el Teniente Coronel William Smith estaba pilotando un bombardero B-25 del Ejército de los Estados Unidos a través de la ciudad de Nueva York cuando se estrelló contra el Empire State Building a las 9:45 a.m., matando a 14 personas.

Niebla

El Teniente Coronel William Smith se dirigía al Aeropuerto de Newark para recoger a su oficial al mando, pero por alguna razón, apareció sobre el Aeropuerto de LaGuardia y pidió un informe meteorológico.

Debido a la mala visibilidad, la torre de LaGuardia quería que aterrizara, pero Smith pidió y recibió permiso de los militares para continuar hacia Newark.

La última transmisión desde la torre de LaGuardia hasta el avión fue una advertencia premonitoria: «Desde donde estoy sentado, no puedo ver la parte superior del Empire State Building.»

Cómo evitar los rascacielos

Enfrentado a una densa niebla, Smith dejó caer el bombardero para recuperar la visibilidad, donde se encontró en el centro de Manhattan, rodeado de rascacielos. Al principio, el bombardero se dirigía directamente al Edificio Central de Nueva York (ahora llamado Edificio Helmsley), pero en el último minuto, Smith pudo inclinarse hacia el oeste y perderlo.

Desafortunadamente, esto lo puso en la fila para otro rascacielos. Smith logró pasar por alto varios rascacielos hasta que se dirigió al Empire State Building. En el último minuto, Smith trató de hacer que el bombardero subiera y se alejara, pero ya era demasiado tarde.

El accidente

A las 9:49 a.m., el bombardero B-25 de diez toneladas se estrelló contra el lado norte del Empire State Building. La mayoría del avión golpeó el piso 79, creando un agujero en el edificio de 18 pies de ancho y 20 pies de alto.

El combustible de alto octanaje del avión explotó, lanzando llamas por el costado del edificio y por el interior a través de pasillos y escaleras hasta el piso 75.

La Segunda Guerra Mundial había hecho que muchos cambiaran a una semana laboral de seis días, por lo que había mucha gente trabajando en el Empire State Building ese sábado. El avión se estrelló contra las oficinas de los Servicios de Socorro de Guerra de la Conferencia Nacional de Bienestar Católico.

Catherine O’Connor describió el accidente:

El avión explotó dentro del edificio. Fueron cinco o seis segundos -estaba tambaleándome de pie tratando de mantener el equilibrio- y tres cuartas partes de la oficina se consumieron instantáneamente en esta hoja de llamas. Un hombre estaba de pie dentro de la llama. Pude verlo. Era un compañero de trabajo, Joe Fountain. Todo su cuerpo estaba en llamas. Le llamé y le dije: «Vamos, Joe, vamos, Joe». Salió de allí. Joe Fountain murió varios días después. Once de los oficinistas murieron quemados, algunos aún sentados en sus escritorios, otros tratando de huir de las llamas.

Daños por el choque

Uno de los motores y parte del tren de aterrizaje se lanzaron a través del piso 79, a través de tabiques y dos cortafuegos, y salieron por las ventanas del muro sur para caer sobre un edificio de 12 pisos a través de la calle 33.

El otro motor se estrelló contra el hueco de un ascensor y aterrizó en la cabina de un ascensor. El coche empezó a caer en picado, algo ralentizado por los dispositivos de seguridad de emergencia. Milagrosamente, cuando la ayuda llegó a los restos del ascensor en el sótano, las dos mujeres que estaban dentro del ascensor seguían vivas.

Algunos escombros del choque cayeron a las calles de abajo, haciendo que los peatones corrieran en busca de refugio, pero la mayoría cayeron sobre los reveses del edificio en el quinto piso. La mayor parte de los escombros, sin embargo, permanecieron atascados en el costado del edificio.

Después de que se apagaron las llamas y se retiraron los restos de las víctimas, el resto de los escombros fueron retirados a través del edificio.

Peaje por muerte

En el accidente de avión murieron 14 personas (11 oficinistas y los tres tripulantes) y otras 26 resultaron heridas. Aunque la integridad del edificio Empire State no se vio afectada, el costo de los daños causados por el accidente fue de un millón de dólares.

BibliografíaGoldman, Jonathan. El libro del edificio Empire State. Nueva York: St. Martin’s Press, 1980.

Tauranac, John. El edificio Empire State: La realización de un hito. Nueva York: Scribner, 1995.

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