Frances Perkins: La primera mujer en servir en un gabinete presidencial

Frances Perkins (10 de abril de 1880 – 14 de mayo de 1965) se convirtió en la primera mujer en servir en el gabinete de un presidente cuando fue nombrada Secretaria de Trabajo por Franklin D. Roosevelt. Desempeñó un papel público prominente a lo largo de los 12 años de presidencia de Roosevelt y fue fundamental en la formulación de las políticas del New Deal y de importantes instrumentos legislativos como la Ley de Seguridad Social.

Vida temprana y educación

Fannie Coralie Perkins (que más tarde adoptaría el nombre de Frances) nació en Boston, Massachusetts, el 10 de abril de 1880. Su familia pudo remontarse a los colonos de la década de 1620. Cuando ella era niña, el padre de Perkins trasladó a su familia a Worcester, Massachusetts, donde operaba una tienda que vendía papelería. Sus padres tenían poca educación formal, pero su padre, en particular, leía mucho y se había educado sobre la historia y la ley.

Perkins asistió a la Escuela Secundaria Clásica de Worcester, graduándose en 1898. En algún momento de su adolescencia, leyó How the Other Half Lives de Jacob Riis, el reformador y pionero fotoperiodista. Perkins más tarde citaría el libro como una inspiración para el trabajo de su vida. Fue aceptada en el Mount Holyoke College, aunque temía sus rigurosas normas. No se había considerado muy lista, pero después de trabajar duro para aprobar una clase de química desafiante, ganó confianza en sí misma.

Como estudiante de último año en Mount Holyoke, Perkins tomó un curso de historia económica estadounidense. Un viaje de campo a fábricas y molinos locales era un requisito del curso. El ser testigo de primera mano de las malas condiciones de trabajo tuvo un profundo efecto en Perkins. Se dio cuenta de que los trabajadores estaban siendo explotados por condiciones peligrosas, y llegó a ver cómo los trabajadores lesionados podían verse forzados a una vida de pobreza.

Antes de dejar la universidad, Perkins ayudó a fundar un capítulo de la Liga Nacional de Consumidores. La organización trató de mejorar las condiciones de trabajo instando a los consumidores a no comprar productos fabricados en condiciones inseguras.

Comienzos de carrera

Después de graduarse de Mount Holyoke en 1902, Perkins tomó trabajos de enseñanza en Massachusetts y vivió con su familia en Worcester. En un momento dado, se rebeló contra los deseos de su familia y viajó a la ciudad de Nueva York para visitar una agencia que se ocupaba de ayudar a los pobres. Insistió en conseguir una entrevista de trabajo, pero no fue contratada. La directora de la organización pensó que era ingenua y presumió que Perkins se sentiría abrumada trabajando entre los pobres de las zonas urbanas.

Después de dos años infelices en Massachusetts después de la universidad, Perkins solicitó y fue contratado para enseñar en Ferry Academy, un internado de niñas en Chicago. Una vez establecida en la ciudad, comenzó a visitar Hull House, una casa de asentamiento fundada y dirigida por la notable reformadora social Jane Addams. Perkins cambió su nombre de Fannie a Frances y dedicó todo el tiempo que pudo a su trabajo en Hull House.

Después de tres años en Illinois, Perkins aceptó un trabajo en Filadelfia para una organización que investigaba las condiciones sociales que enfrentan las mujeres jóvenes y los afroamericanos que trabajan en las fábricas de la ciudad.

Luego, en 1909, Perkins obtuvo una beca para asistir a una escuela de postgrado en la Universidad de Columbia en la ciudad de Nueva York. En 1910, terminó su tesis de maestría: una investigación de niños desnutridos que asistían a una escuela en Hell’s Kitchen. Mientras terminaba su tesis, comenzó a trabajar para la oficina de Nueva York de la Consumers’ League y se involucró en campañas para mejorar las condiciones de trabajo de los pobres de la ciudad.

Despertar político

El 25 de marzo de 1911, un sábado por la tarde, Perkins estaba asistiendo a un té en el apartamento de un amigo en Washington Square en el Greenwich Village de Nueva York. Los sonidos de una terrible conmoción llegaron al apartamento, y Perkins corrió unas cuantas cuadras hasta el Edificio Asch en Washington Place.

Había estallado un incendio en la fábrica Triangle Shirtwaist Factory, una fábrica de ropa que empleaba en su mayoría a mujeres inmigrantes jóvenes. Las puertas se mantenían cerradas con llave para evitar que los trabajadores se tomaran un descanso, atraparon a las víctimas en el piso 11, donde las escaleras del departamento de bomberos no podían alcanzarlas.

Frances Perkins, en la multitud en una acera cercana, fue testigo del horrible espectáculo de mujeres jóvenes que caían a la muerte para escapar de las llamas. Las condiciones en la fábrica costaron 145 vidas. La mayoría de las víctimas eran mujeres jóvenes de clase trabajadora e inmigrantes.

La Comisión de Investigación de la Fábrica del Estado de Nueva York se formó a los pocos meses de la tragedia. Frances Perkins fue contratada como investigadora para la comisión, y pronto dirigió las inspecciones de las fábricas e informó sobre las condiciones de seguridad y salud. El trabajo estaba alineado con su meta profesional, y la llevó a una relación de trabajo con Al Smith, un asambleísta de la ciudad de Nueva York que sirvió como vicepresidente de la comisión. Smith se convertiría más tarde en gobernador de Nueva York y, con el tiempo, en el candidato demócrata a la presidencia en 1928.

Enfoque político

En 1913, Perkins se casó con Paul Caldwell Wilson, quien trabajó en la oficina del alcalde de la ciudad de Nueva York. Conservó su apellido, en parte porque a menudo daba discursos en los que defendía mejores condiciones para los trabajadores y no quería arriesgarse a que su marido se sintiera avergonzado. Tuvo un hijo que murió en 1915, pero un año después dio a luz a una niña sana. Perkins asumió que se alejaría de su vida laboral y se dedicaría a ser esposa y madre, quizás ofreciéndose como voluntaria para varias causas.

El plan de Perkins de retirarse del servicio público cambió por dos razones. Primero, su marido comenzó a sufrir ataques de enfermedad mental, y ella se sintió obligada a seguir trabajando. En segundo lugar, Al Smith, que se había convertido en un amigo, fue elegido gobernador de Nueva York en 1918. A Smith le pareció que las mujeres pronto obtendrían el voto, y era un buen momento para contratar a una mujer para un papel importante en el gobierno estatal. Smith nombró a Perkins a la comisión industrial del Departamento de Trabajo del Estado de Nueva York.

Mientras trabajaba para Smith, Perkins se hizo amigo de Eleanor Roosevelt y de su esposo, Franklin D. Roosevelt. Mientras Roosevelt se recuperaba después de contraer la polio, Perkins le ayudó a mantenerse en contacto con los líderes sindicales y comenzó a aconsejarle sobre los problemas.

Designado por Roosevelt

Después de que Roosevelt fue elegido gobernador de Nueva York, nombró a Perkins para dirigir el Departamento de Trabajo del Estado de Nueva York. Perkins fue en realidad la segunda mujer que estuvo en el gabinete de un gobernador de Nueva York (en la administración de Al Smith, Florence Knapp había servido brevemente como secretaria de Estado). El New York Times señaló que Perkins estaba siendo promovido por Roosevelt, ya que creía que ella había «hecho un buen récord» en su puesto en el gobierno del estado.

Durante el mandato de Roosevelt como gobernador, Perkins se hizo conocido a nivel nacional como una autoridad en leyes y reglamentos que rigen el trabajo y los negocios. Cuando terminó el auge económico y comenzó la Gran Depresión a fines de 1929, menos de un año después de que Roosevelt asumiera la gobernación, Perkins se enfrentó a una nueva y sorprendente realidad. Inmediatamente comenzó a hacer planes para el futuro. Tomó medidas para lidiar con el impacto de la Depresión en el estado de Nueva York, y ella y Roosevelt se prepararon esencialmente para saber cómo podrían tomar medidas en un escenario nacional.

Después de que Roosevelt fue elegido presidente en 1932, nombró a Perkins como secretaria de Trabajo de la nación, y ella se convirtió en la primera mujer en servir en el gabinete de un presidente.

Papel en el New Deal

Roosevelt asumió el poder el 4 de marzo de 1933, afirmando que los estadounidenses no tenían «nada que temer más que el miedo mismo». La administración de Roosevelt entró inmediatamente en acción para combatir los efectos de la Gran Depresión.

Perkins lideró el esfuerzo para instituir el seguro de desempleo. También presionó para que se aumentaran los salarios de los trabajadores como medida para estimular la economía. Una de sus primeras acciones importantes fue supervisar la creación del Cuerpo Civil de Conservación, que pasó a ser conocido como el CCC. La organización tomó a jóvenes desempleados y los puso a trabajar en proyectos de conservación en todo el país.

El mayor logro de Frances Perkins es generalmente considerado su trabajo en la elaboración del plan que se convirtió en la Ley del Seguro Social. Hubo una gran oposición en el país a la idea de la seguridad social, pero la ley fue aprobada con éxito por el Congreso y fue promulgada por Roosevelt en 1935.

Décadas más tarde, en 1962, Perkins dio un discurso titulado «Las raíces de la seguridad social» en el que detalló la lucha:

«Una vez que recibes la atención de un político, obtienes algo real. Los intelectuales pueden hablar para siempre y no pasa nada. La gente les sonríe benignamente y lo deja pasar. Pero una vez que el político tiene una idea, se ocupa de hacer las cosas».

Además de su trabajo en la elaboración de la legislación, Perkins estaba en el centro de las disputas laborales. En una época en la que el movimiento obrero se acercaba a su pico de poder, y las huelgas a menudo eran noticia, Perkins se volvió extremadamente activa en su papel como secretaria de trabajo.

Amenaza de destitución

En 1939, miembros conservadores del Congreso, incluyendo a Martin Dies, el líder del Comité de Actividades Antiamericanas de la Cámara de Representantes, lanzaron una cruzada contra ella. Había impedido la rápida deportación de un dirigente australiano del sindicato de estibadores de la costa oeste, Harry Bridges. Había sido acusado de ser comunista. Por extensión, Perkins fue acusado de simpatia comunista.

En enero de 1939, los miembros del Congreso iniciaron un juicio político contra Perkins y se celebraron audiencias para decidir si los cargos de juicio político estaban justificados. En última instancia, la carrera de Perkins resistió el desafío, pero fue un episodio doloroso. (Aunque la táctica de deportar a los líderes sindicales ya se había usado antes, las pruebas contra Bridges se desmoronaron durante un juicio y él permaneció en los Estados Unidos).

Brote de la Segunda Guerra Mundial

El 7 de diciembre de 1941, Perkins estaba en la ciudad de Nueva York cuando le dijeron que regresara a Washington inmediatamente. Ella asistió a una reunión del gabinete esa noche en la que Roosevelt le contó a su administración sobre la severidad del ataque a Pearl Harbor.

Al comienzo de la Segunda Guerra Mundial, la industria estadounidense estaba en transición de la producción de bienes de consumo al material de guerra. Perkins continuó como secretaria de trabajo, pero su papel no fue tan prominente como antes. Algunas de sus metas principales, como un programa nacional de seguro de salud, fueron abandonadas. Roosevelt sintió que ya no podía gastar capital político en programas nacionales.

Perkins, exhausta por su larga permanencia en la administración, y sintiendo que cualquier otra meta era inalcanzable, planeó dejar la administración para 1944. Pero Roosevelt le pidió que se quedara después de las elecciones de 1944. Cuando él ganó un cuarto término, ella continuó en el Departamento de Trabajo.

El 12 de abril de 1945, un domingo por la tarde, Perkins estaba en su casa en Washington cuando recibió una llamada urgente para ir a la Casa Blanca. A su llegada, fue informada de la muerte del Presidente Roosevelt. Estaba decidida a dejar el gobierno, pero continuó en un período de transición y permaneció en la administración de Truman durante unos meses, hasta julio de 1945.

Carrera y legado posterior

El presidente Harry Truman le pidió más tarde a Perkins que volviera al gobierno. Aceptó un puesto como una de los tres comisionados de la administración pública que supervisan la fuerza laboral federal. Ella continuó en ese trabajo hasta el final de la administración Truman.

Después de su larga carrera en el gobierno, Perkins permaneció activa. Enseñó en la Universidad de Cornell, y a menudo hablaba sobre temas gubernamentales y laborales. En 1946, publicó un libro, The Roosevelt I Knew (El Roosevelt que conocí), que fue una memoria generalmente positiva de trabajar con el difunto presidente. Sin embargo, nunca publicó un relato completo de su propia vida.

En la primavera de 1965, a la edad de 85 años, su salud comenzó a empeorar. Murió el 14 de mayo de 1965 en la ciudad de Nueva York. Figuras políticas notables, entre ellas el presidente Lyndon Johnson, rindieron homenajes a ella y a su trabajo que ayudó a sacar a Estados Unidos de las profundidades de la Gran Depresión.

Datos principales de France Perkins

  • Nombre completo: Fannie Coralie Perkins
  • Conocido como: Frances Perkins
  • Conocido por: Primera mujer en el gabinete de un presidente; figura principal en la aprobación del Seguro Social; consejera confiable y valiosa del presidente Franklin D. Roosevelt.
  • Nació: Abril 10,1880 en Boston, Massachusetts.
  • Murió: 14 de mayo de 1965 en Nueva York, Nueva York
  • Nombre del cónyuge: Paul Caldwell Wilson
  • Nombre del niño: Susana Perkins Wilson

Fuentes

  • «Frances Perkins». Encyclopedia of World Biography, 2nd ed., vol. 12, Gale, 2004, pp. 221-222. Biblioteca virtual de referencia Gale.
  • «Perkins, Frances.» Great Depression and the New Deal Reference Library, editado por Allison McNeill, et al., vol. 2: Biographies, UXL, 2003, pp. 156-167. Biblioteca virtual de referencia Gale.
  • «Perkins, Frances.» American Decades, editado por Judith S. Baughman, et al., vol. 5: 1940-1949, Gale, 2001. Biblioteca virtual de referencia Gale.
  • Downey, Kirstin. La mujer detrás del New Deal. Día doble, 2009.

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