Huey Long, político populista de la era de la depresión

Huey Long era un político populista de Luisiana. Alcanzó la fama nacional a principios de la década de 1930 al dominar el nuevo medio de radio y llegar a una audiencia con su esperanzador eslogan «Cada hombre es un rey». Se asumió ampliamente que Long desafiaría a Franklin Roosevelt para la nominación demócrata en 1936 y que representaría una amenaza creíble para la candidatura de Roosevelt para un segundo mandato.

Sin embargo, el ascenso de Long al escenario nacional terminó trágicamente cuando fue fusilado en la capital de Luisiana el 8 de septiembre de 1935. Murió 30 horas después.

Hechos rápidos: Huey Long

    • Apodo: Kingfish
    • Ocupación: Senador de los Estados Unidos, gobernador de Luisiana, abogado
    • Nacido: 30 de agosto de 1893 en Winnfield, Louisiana
    • Murió: el 10 de septiembre de 1935 en Baton Rouge, Louisiana
    • Educación: Universidad de Oklahoma, Universidad de Tulane
    • Conocido por: Polémica carrera política estatal y nacional; fundó una influyente maquinaria política en Louisiana; propuso el programa de redistribución de ingresos «Compartir nuestra riqueza»; fue asesinado mientras servía como Senador de los Estados Unidos.

Vida temprana

Huey Pierce Long nació el 30 de agosto de 1893 en Winnfield, Louisiana. Su familia era propietaria de una pequeña granja, en la que trabajaba de niño. Long era precoz y leía todo lo que podía. De joven, encontró trabajo como maquetador y como vendedor ambulante, y durante un tiempo asistió a la Universidad de Oklahoma.

Después, Long estudió derecho en la Universidad de Tulane y fue admitido rápidamente en el Colegio de Abogados de Luisiana. Estableció un bufete de abogados en Winnfield y comenzó a gravitar hacia la política. Long fue elegido miembro de la comisión de ferrocarriles del estado, donde comenzó a desarrollar su reputación como defensor del hombre común. En el gobierno estatal, llamó la atención por atacar a los bancos y las compañías de servicios públicos, que según él estaban explotando a los ciudadanos pobres de Luisiana.

«El pez rey» se convierte en gobernador

Huey Long exhibió instintos políticos agudos y demostró ser capaz de navegar por el sistema político de Luisiana, a menudo corrupto. En 1928 fue elegido gobernador a la edad de 34 años. La maquinaria política que había desarrollado a lo largo de la década de 1920 tomó el poder en el estado y comenzó a reprimir despiadadamente cualquier oposición.

Una mezcla peculiar de abogar por los oprimidos mientras aplastaba despiadadamente cualquier oposición política convirtió a Long en una especie de dictador benévolo en Luisiana. En muchos sentidos, la máquina política de Long se asemejaba a las máquinas políticas urbanas tradicionales como el Tammany Hall de Nueva York.

Por mucho tiempo solidificó su poder en Louisiana prometiendo mejorar el nivel de vida de sus electores. Abogó por una mejor educación y, a diferencia de los demócratas tradicionales de Louisiana en ese entonces, no invocó la historia de la Confederación. En cambio, Long se alejó de la política racialmente acusada que se encuentra en la política del Sur.

El estilo político de Long le ganó un número de enemigos, incluyendo ejecutivos ricos de compañías petroleras. Una campaña para destituirlo y expulsarlo de la gobernación cobró impulso. Durante mucho tiempo se aferró a su trabajo, ya que la legislatura estatal no lo condenó. A menudo se rumoreaba que Long mantenía su trabajo repartiendo algunos sobornos cuidadosamente colocados.

Los seguidores de Long le dieron el apodo de «El Pez Rey», en honor a un abogado y personaje estafador del popular programa de radio Amos y Andy. Long tomó el nombre y alentó su uso.

Senado de los Estados Unidos

En 1930, Long decidió postularse para el Senado de los Estados Unidos. Entró en las primarias, venció al titular y ganó las elecciones generales. En un extraño giro, Long se negó a tomar su asiento en el Capitolio de Estados Unidos durante casi dos años; por un tiempo, fue gobernador de Luisiana y senador electo del estado. Long finalmente prestó juramento como senador de los Estados Unidos en 1932. Sin embargo, él todavía controlaba esencialmente la política estatal de Louisiana a través de su maquinaria política existente, así como el nuevo gobernador, Oscar K. Allen. (Allen fue amigo de la infancia de Long y fue ampliamente considerado un gobernador de marionetas para Long.)

El Kingfish surgió como un personaje colorido en la política nacional. En abril de 1933, un titular del New York Times se refería a él como «Ese Meteoro del Sur». Dos meses más tarde, otro artículo del Times señalaba que «Huey Long de Luisiana, un infatigable orador y polémico que advierte a los senadores que «tendrán que venir aquí y escucharlo», se toma mucho del tiempo del Senado».

En una entrevista de 1933 con periodistas en la ciudad de Nueva York, a Long se le recordó que muchos observadores de la Costa Este lo consideraban un payaso. Long respondió diciendo que podría corregir eso viajando por el país, hablando directamente con la gente. Declaró: «Traeré mis camiones de sonido y la gente saldrá y escuchará». Siempre escucharán a Huey Long».

Puede que se haya hecho notar durante mucho tiempo en Washington, pero ejerció poco poder en el Senado. Inicialmente había sido partidario de Franklin Roosevelt y del New Deal, aunque con el tiempo desarrolló su propia agenda. El mismo Roosevelt consideraba a Long errático, desleal y potencialmente peligroso. Como resultado, Roosevelt nunca puso mucha confianza en Long.

«Cada hombre es un rey»

Frustrado por su relativa oscuridad en el Senado, Long comenzó a utilizar sus dones políticos únicos para atraer directamente a los votantes. Anunció un importante plan de redistribución de ingresos llamado «Compartir nuestra riqueza». El plan proponía gravar con fuertes impuestos a los ricos y garantizar los estipendios del gobierno para los pobres. Long lanzó el plan con un discurso en el que lanzó un nuevo eslogan: «Cada hombre es un rey».

La idea de Long, por supuesto, fue muy controvertida. Esto estaba bien con Long, que a menudo se veía envuelto en todo tipo de controversias, desde demandas por difamación hasta disputas con otros senadores y maquinaciones políticas en Luisiana.

Long promovió su programa siempre que pudo, incluso a través de discursos transmitidos por la radio. También formó una organización llamada Share Our Wealth Society. La plataforma del grupo pedía la confiscación de cualquier ingreso anual superior a un millón de dólares y la confiscación de cualquier riqueza superior a 5 millones de dólares.

Con estas confiscaciones de riqueza, Long propuso que cada familia en Estados Unidos recibiera una casa y un automóvil. También obtendrían un radio-Long siempre entendiendo el valor de la comunicación por radio. Además, a todos los estadounidenses se les garantizaría un ingreso anual del que podrían vivir.

Para los ricos y poderosos, el plan de Long era un escándalo. Fue denunciado como un radical peligroso. Para otros políticos, Long era considerado un showman. Un compañero demócrata en el Senado llegó a decir que quería mover su asiento, e incluso que se sentaría con los republicanos, sólo para no tener que mirar más a Huey Long.

Coche proclamando a Huey Long como Presidente en 1936.  Getty Images

Sin embargo, para muchos estadounidenses promedio en las profundidades de la Gran Depresión, las promesas de Kingfish fueron bien recibidas. La Sociedad Compartir Nuestra Riqueza ganó más de siete millones de miembros en todo el país. Huey Long recibía más correo que cualquier otro político, incluido el presidente.

En 1935, Long disfrutó de una ola de popularidad, que incluyó una aparición en la portada de la revista TIME. En ese momento, parecía inevitable que desafiara al presidente Roosevelt para la nominación demócrata a la presidencia en las elecciones de 1936.

Asesinato

En el último año de su vida, Huey Long enfrentó una serie de desafíos a su control de Louisiana. También afirmó estar recibiendo amenazas de muerte, y se rodeó de guardaespaldas.

El 8 de septiembre de 1935, Long estuvo en el edificio del capitolio de Luisiana, supervisando los esfuerzos para destituir a un enemigo político, el juez Benjamin Pavy, de su cargo. Después de que se aprobara un proyecto de ley que cumplía con la remoción del Juez Pavy, Long fue abordado por el yerno de Pavy, Carl Weiss. Weiss se lanzó a unos metros de Long y le disparó una pistola en el abdomen.

Los guardaespaldas de Long abrieron fuego contra Weiss y le dispararon hasta 60 balas. Long fue llevado a un hospital, donde los médicos intentaron salvarle la vida. Murió 30 horas después, en la mañana del 10 de septiembre de 1935.

Legado

El asesinato de Long, que tuvo sus raíces en las disputas políticas de Luisiana, marcó la conclusión de un capítulo fascinante en la política estadounidense. Algunos de los cambios que Huey Long buscó para Louisiana, incluyendo un mejor sistema de universidades estatales, se produjeron después de su muerte. Sin embargo, su programa político nacional y la plataforma «Compartir nuestra riqueza» no podrían continuar sin él.

Aunque Long nunca logró su objetivo de llegar a la Casa Blanca, tuvo un impacto en la política estadounidense. Los políticos aprendieron y emularon su uso de eslóganes y medios de difusión para llegar a los votantes. Además, una de las grandes novelas políticas estadounidenses, All the King’s Men, de Robert Penn Warren, se basó en la carrera de Huey Long.

Fuentes

  • JEANSONNE, GLEN. «Long, Huey P.» Encyclopedia of the Great Depression, editado por Robert S. McElvaine, vol. 2, Macmillan Reference USA, 2004, pp. 588-591.
  • «Huey Pierce Long.» Encyclopedia of World Biography, 2nd ed., vol. 9, Gale, 2004, pp. 496-497.
  • «Huey Long ofrece cura para nuestros males». New York Times, 26 de marzo de 1933, pág. 7.
  • «Doctor dispara a Huey Long en el Capitolio del Estado de Louisiana; Guardaespaldas matan a Asesino». New York Times, 9 de septiembre de 1935, pág. 1.

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