El mártir pakistaní Iqbal Masih

iqbal masih

La figura histórica de importancia, Iqbal Masih, era un joven pakistaní que fue obligado a realizar trabajos forzados a la edad de cuatro años. Después de ser liberado a la edad de diez años, Iqbal se convirtió en activista contra el trabajo infantil en régimen de servidumbre. Se convirtió en un mártir de su causa cuando fue asesinado a los 12 años.

Visión general de Iqbal Masih

Iqbal Masih nació en Muridke, una pequeña aldea rural a las afueras de Lahore en Pakistán. Poco después del nacimiento de Iqbal, su padre, Saif Masih, abandonó la familia. La madre de Iqbal, Inayat, trabajaba como limpiadora, pero le resultaba difícil ganar suficiente dinero para alimentar a todos sus hijos con sus pequeños ingresos.

Iqbal, demasiado joven para entender los problemas de su familia, pasaba su tiempo jugando en los campos cerca de su casa de dos habitaciones. Mientras su madre estaba fuera en el trabajo, sus hermanas mayores se ocuparon de él. Su vida cambió drásticamente cuando tenía sólo cuatro años.

En 1986, el hermano mayor de Iqbal iba a casarse y la familia necesitaba dinero para pagar una celebración. Para una familia muy pobre en Pakistán, la única manera de pedir dinero prestado es pedirlo a un empleador local. Estos empleadores se especializan en este tipo de trueque, donde el empleador presta dinero a una familia a cambio del trabajo en régimen de servidumbre de un niño pequeño.

Para pagar la boda, la familia de Iqbal pidió prestadas 600 rupias (unos 12 dólares) de un hombre que tenía un negocio de tejido de alfombras. A cambio, Iqbal tuvo que trabajar como tejedor de alfombras hasta que se pagara la deuda. Sin ser preguntado o consultado, Iqbal fue vendido como esclavo por su familia.

Trabajadores que luchan por la supervivencia

Este sistema de peshgi (préstamos) es inherentemente injusto; el empleador tiene todo el poder. Iqbal tuvo que trabajar un año entero sin sueldo para aprender las habilidades de un tejedor de alfombras. Durante y después de su aprendizaje, el costo de la comida que comía y las herramientas que usaba se sumaron al préstamo original. Cuando y si cometía errores, a menudo se le imponía una multa, que también se sumaba al préstamo.

Además de estos costos, el préstamo creció aún más debido a que el empleador agregó intereses. Con el paso de los años, la familia de Iqbal pidió prestado aún más dinero al empleador, que se sumó a la cantidad de dinero que Iqbal tenía que pagar. El empleador hizo un seguimiento del total del préstamo. No era inusual que los empleadores acolcharan el total, manteniendo a los niños en esclavitud de por vida. Para cuando Iqbal tenía diez años, el préstamo había crecido a 13.000 rupias (alrededor de 260 dólares).

Las condiciones en las que Iqbal trabajaba eran horrendas. A Iqbal y a los demás niños y niñas vinculados se les pidió que se pusieran en cuclillas en un banco de madera y se inclinaran hacia adelante para atar millones de nudos a las alfombras. Los niños debían seguir un patrón específico, elegir cada hilo y atar cada nudo con cuidado. A los niños no se les permitía hablar entre ellos. Si los niños comienzan a soñar despiertos, un guardia puede golpearlos o pueden cortarse las manos con las herramientas afiladas que usaron para cortar el hilo.

Iqbal trabajaba seis días a la semana, por lo menos 14 horas al día. La habitación en la que trabajaba era sofocante porque las ventanas no se podían abrir para proteger la calidad de la lana. Sólo dos bombillas colgaban sobre los niños pequeños.

Si los niños respondían, huían, extrañaban su casa o estaban físicamente enfermos, eran castigados. El castigo incluía severas palizas, estar encadenados a su telar, largos períodos de aislamiento en un armario oscuro y ser colgados boca abajo. Iqbal a menudo hacía estas cosas y recibía numerosos castigos. Por todo esto, a Iqbal se le pagaban 60 rupias (unos 20 centavos) al día siguiente a la finalización de su aprendizaje.

El Frente de Liberación del Trabajo Forzoso

Después de trabajar seis años como tejedora de alfombras, Iqbal se enteró un día de una reunión del Frente de Liberación del Trabajo Forzoso (BLLF) que trabajaba para ayudar a niños como Iqbal. Después del trabajo, Iqbal se escabulló para asistir a la reunión. En la reunión, Iqbal se enteró de que el gobierno pakistaní había prohibido el peshgi en 1992. Además, el gobierno canceló todos los préstamos pendientes a estos empleadores.

Sorprendido, Iqbal sabía que quería ser libre. Habló con Eshan Ullah Khan, presidente de la BLLF, quien le ayudó a conseguir los documentos que necesitaba para demostrar a su empleador que debía ser libre. No contento con ser libre, Iqbal trabajó para que sus compañeros de trabajo también lo fueran.

Una vez libre, Iqbal fue enviado a una escuela del BLLF en Lahore. Iqbal estudió muy duro, terminando cuatro años de trabajo en sólo dos. En la escuela, las habilidades naturales de liderazgo de Iqbal se hicieron cada vez más evidentes y se involucró en demostraciones y reuniones que lucharon contra el trabajo infantil en condiciones de servidumbre. Una vez fingió ser uno de los trabajadores de una fábrica para poder interrogar a los niños sobre sus condiciones de trabajo. Esta fue una expedición muy peligrosa, pero la información que reunió ayudó a cerrar la fábrica y a liberar a cientos de niños.

Iqbal comenzó a hablar en las reuniones del BLLF y luego ante activistas internacionales y periodistas. Habló de sus propias experiencias como trabajador infantil en régimen de servidumbre. No se sintió intimidado por las multitudes y habló con tanta convicción que muchos se fijaron en él.

Los seis años de Iqbal como un niño unido le habían afectado tanto física como mentalmente. Lo más notable de Iqbal era que era un niño extremadamente pequeño, aproximadamente la mitad del tamaño que debería haber tenido a su edad. A la edad de diez años, medía menos de cuatro pies y pesaba apenas 60 libras. Su cuerpo había dejado de crecer, lo que un médico describió como «enanismo psicológico». Iqbal también sufría de problemas renales, una columna vertebral curvada, infecciones bronquiales y artritis. Muchos dicen que arrastraba los pies cuando caminaba a causa del dolor.

De muchas maneras, Iqbal se convirtió en un adulto cuando fue enviado a trabajar como tejedor de alfombras. Pero no era realmente un adulto. Perdió su infancia, pero no su juventud. Cuando fue a los Estados Unidos para recibir el Premio Reebok de Derechos Humanos, a Iqbal le encantaba ver dibujos animados, especialmente Bugs Bunny. De vez en cuando, también tenía la oportunidad de jugar algunos juegos de computadora mientras estaba en los EE.UU.

Una vida corta

La creciente popularidad e influencia de Iqbal le hizo recibir numerosas amenazas de muerte. Enfocado en ayudar a otros niños a ser libres, Iqbal ignoró las letras.

El domingo 16 de abril de 1995, Iqbal pasó el día visitando a su familia para la Pascua. Después de pasar algún tiempo con su madre y sus hermanos, se dirigió a visitar a su tío. Reuniéndose con dos de sus primos, los tres muchachos fueron en bicicleta al campo de su tío para llevarle algo de cenar. En el camino, los muchachos se toparon con alguien que les disparó con una escopeta. Iqbal murió inmediatamente. A uno de sus primos le dispararon en el brazo; al otro no.

Cómo y por qué Iqbal fue asesinado sigue siendo un misterio. La historia original era que los chicos se tropezaron con un granjero local que estaba en una posición comprometida con el burro de un vecino. Asustado y tal vez drogado, el hombre les disparó a los niños, sin la intención de matar específicamente a Iqbal. La mayoría de la gente no cree esta historia. Más bien, creen que a los líderes de la industria de las alfombras no les gustaba la influencia que Iqbal estaba teniendo y ordenaron su asesinato. Hasta el momento, no hay pruebas de que éste fuera el caso.

El 17 de abril de 1995, Iqbal fue enterrado. Asistieron aproximadamente 800 personas.

*El problema del trabajo infantil en régimen de servidumbre continúa hoy en día. Millones de niños, especialmente en Pakistán y la India, trabajan en fábricas para hacer alfombras, ladrillos de barro, beedis (cigarrillos), joyas y ropa, todos con condiciones horribles similares a las que experimentó Iqbal.

Deja un comentario

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *