James Cook

James Cook (1728-1779) fue un navegante y cartógrafo inglés, capitán de la Armada inglesa y comandante de tres grandes expediciones al Pacífico.

James Cook nació en Morton-in-Clevelnd, Reino Unido, el 27 de octubre de 1728. A la edad de 15 años, aspiraba a capitanear un barco y descubrir tierras lejanas. Se embarcó en un barco de carga, el Free Love. Lo observaba todo y estudiaba solo, geometría, matemáticas y astronomía.

Capitán de la Marina Inglesa

En 1750, a la edad de 22 años, James Cook fue ascendido a primer marinero. Años más tarde, se convirtió en capitán de una pequeña embarcación. En 1755, se alistó en la Marina Británica y ganó el rango de capitán. En 1759, exploró el estuario del río São Lourenço en Canadá.

En 1763, con el fin de la Guerra de los Siete Años entre Inglaterra y Francia, James Cook se encargó de organizar mapas descriptivos de las costas de Canadá, que pasaron a pertenecer a Inglaterra, Terranova y el Labrador. Por el trabajo, recibió notoriedad como un excelente cartógrafo, siendo honrado por la corona británica.

Primer viaje al Pacífico

En 1668, Inglaterra decidió enviar astrónomos a Tahití con el propósito de observar el movimiento del planeta Venus, y principalmente para verificar la existencia de un gran continente aún no explorado. Por orden del rey Jorge III, el mando de la expedición fue confiado a James Cook. A bordo del Endeavour, llevando astrónomos, naturalistas y médicos, dejó Plymout, rumbo al Atlántico. Pasan por Río de Janeiro, con parada en Tierra del Fuego, Argentina, para estudiar la fauna y flora local. Luego, pasando por tormentas y frío, cruzan el Cabo de Hornos, en el extremo sur de Chile.

En el Pacífico, el lugar elegido para observar el planeta Venus fue la isla de Tahití, llegando allí el 3 de junio de 1769. Exploró las islas vecinas, a las que llamó las Islas de la Sociedad. Luego se dirigió al archipiélago de Nueva Zelanda, descubierto un siglo antes por el holandés Tasmania. En su cuaderno de bitácora, Cook describió las bellezas naturales, las costumbres de los nativos y trazó un mapa preciso del lugar.

El 31 de marzo de 1770, Cook se dirigió a Australia, eludiendo el Estrecho de Torres, demostrando que Nueva Guinea era una isla, y llegó a Batavia. Después de casi tres meses, el Endavour ancló en el estuario del Támesis en Londres.

Viaje a la Tierra de Hielo

En 1772, a bordo de la Resolución, seguida de la fragata Adventure, que llevó a los científicos, James Coke se dirigió a Nueva Zelanda para investigar la existencia de un continente austral. Descubrió las islas, Nueva Caledonia y Norfolk. Exploró los mares antárticos navegando entre los icebergs.

El 16 de enero de 1773, la expedición cruzó el Círculo Antártico, alcanzando su latitud más baja hasta la fecha. Estaba convencido de que más allá de la barrera de hielo estaba la tierra polar, la Antártida. En los siglos siguientes se demostró que Cook tenía razón. Visitó Nueva Zelanda, Tahití e Isla de Pascua. En el Pacífico oriental descubrió las islas más bajas, que se llamaban las «Islas Cook».

El tercer gran viaje de James Cook

Su último viaje fue para descubrir un paso del Pacífico a través del Norte del continente americano, a través del Estrecho de Bering. El 25 de junio de 1776, a bordo de la Resolución, Cook sale de Londres con destino a Tasmania y Nueva Zelanda. Al año siguiente, viajó por el Pacífico Norte, descubriendo las islas de Hawaii, a las que llamó Sandwich. Llegó a las regiones heladas del Ártico, cruzó el estrecho de Bering, pero el hielo lo bloqueó.

Muerte en la playa salvaje

Con el barco roto y sufriendo los rigores del frío, Cook decidió regresar a Inglaterra, pero una tormenta lo llevó a una isla en el extremo sur del archipiélago hawaiano. Allí bajó a reparar la barca, pero fue recibido por nativos hostiles, donde fue asesinado. Era el 14 de febrero de 1779. Los dos barcos y los supervivientes continuaron su viaje hacia el norte, penetraron el estrecho de Bering, regresaron, y sólo un año después atracaron en Londres, llevando la noticia de la muerte del gran explorador.

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