Jeremy Bentham

Jeremy Bentham (1748-1832) fue un filósofo y jurista teórico inglés que dirigió un grupo de filósofos radicales, conocidos como «utilitaristas», que predicaron reformas políticas y sociales, incluyendo una nueva constitución para el país.

Jeremy Bentham nació en Houndsditch, Londres, Inglaterra, el 15 de febrero de 1748. Hijo y nieto de abogados que anhelaba una carrera legal y política para el joven Bentham. A la edad de cuatro años, comenzó a aprender latín y griego. Entró en la escuela de Westminster, donde fue admirado por escribir versos en latín y griego. En 1760, a la edad de 13 años, entró en el Queen’s College de Oxford. Después de graduarse en 1764, se unió a Lincoln’s Inn para poder ejercer la abogacía. Ejerció la abogacía, pero pronto comenzó a dedicarse a la filosofía.

Jeremy Bentham reveló su carácter anticonformista y dedicó su tiempo a un intenso estudio sobre cuestiones de reforma del sistema de jurisprudencia de Inglaterra, tanto civil como penal, motivado por una profunda insatisfacción no sólo con lo que observó como estudiante en los tribunales de justicia, sino también con justificaciones teóricas como las descritas en el libro «Comments on the Laws of England» (Comentarios sobre las leyes de Inglaterra), del jurista William Blackstone.

En 1776, publicó su primer libro «A Fragment on Government» (Un fragmento sobre el gobierno), una crítica al antirreformismo de Blackstone, que fue considerado el primer paso de la «escuela utilitaria inglesa». En 1781, Bentham recibió una invitación de Lord Shelburne (más tarde el primer marqués de Landsdowne) para trabajar en su bufete de abogados en Lincoln’s Inn. A través de él, Bentham se puso en contacto con varios abogados y políticos.

En 1786, Bentham fue a Rusia, donde vivía un hermano ingeniero y allí comenzó a estudiar una reforma del sistema penitenciario, entonces obsoleto. Tenía la intención de poner en práctica sus ideas y proyectó un edificio que se convertiría en la nueva prisión modelo. Defendió su proyecto durante veinticinco años, sin resultados concretos. También en Rusia, donde permaneció durante dos años, escribió su primer trabajo sobre economía «Defensa de Usura» (1787), que revela que es discípulo del economista y filósofo Adam Smith.

Utilidad

De regreso a Inglaterra en 1788, se dedicó al estudio de la legislación para descubrir sus principios. En 1789 publicó su obra teórica más importante, «An Introduction to the Principles of Moral and Legislation», donde presenta su doctrina filosófica que llamó «Utilitarismo». El nombre proviene de la idea de que la moral se habría establecido sobre la base de la verificación, la experiencia, la repetición y la utilidad de las acciones.

Según Jeremy Bentham, la naturaleza ha puesto al ser humano bajo el reino del dolor y el placer, y sólo ellos pueden determinar lo que se debe hacer. De esta manera, se define lo que está bien y lo que está mal, así como las causas y los efectos. Para él hay cuatro fuentes de dolor y placer: físico, político, moral y religioso. Cada uno de ellos puede conferir carácter vinculante a cualquier ley o norma de conducta. La intención era que su doctrina sirviera de base para el derecho penal.

En 1792, Bentham fue nombrado ciudadano honorario de Francia. Debido al gran éxito de su libro, sus ideas fueron respetadas en varios países europeos y americanos. Se convirtió en uno de los principales miembros del cuerpo de abogados del Lincoln’s Inn. Luchó por la reforma de la Constitución de su país, que sólo se logró en el año de su muerte.

En 1796, Jeremy Bentham recibió una herencia que le dio estabilidad financiera. En 1814, transformó su hogar en un centro de intercambio cultural y en el centro de un activo movimiento «utilitario». Entre sus amigos y seguidores estaban James Mil y su hijo el filósofo y economista John Stuart Mil, ambos responsables de la edición de importantes obras de Bentham.

Jeremy Bentham murió en Londres, Inglaterra, el 6 de junio de 1832.

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