Joe Hill: Poeta, compositor y mártir del movimiento obrero

Joe Hill, un trabajador inmigrante y compositor para los Trabajadores Industriales del Mundo, fue puesto en juicio por asesinato en Utah en 1915. Su caso se hizo famoso a nivel nacional, ya que muchos creían que su juicio era injusto y su condena y ejecución por fusilamiento lo convirtieron en un mártir del movimiento obrero.

Nacido en Suecia como Joel Emmanuel Hagglund, tomó el nombre de Joseph Hillstrom cuando emigró a América en 1902. Vivió en la oscuridad como obrero ambulante hasta que se dio a conocer en los círculos laborales por escribir canciones. Pero su verdadera fama llegó después de su muerte. Algunas de las canciones que escribió fueron cantadas en los mítines del sindicato durante décadas, pero una balada escrita sobre él en la década de 1930 por Alfred Hayes aseguró su lugar en la cultura popular.

Hechos rápidos: Joe Hill

  • Nombre completo: Nacido Joel Emmanuel Hagglund, pero cambió su nombre por el de Joseph Hillstrom cuando emigró a América, más tarde abreviado como Joe Hill.
  • Nacido el 7 de octubre de 1879 en Gavle, Suecia.
  • Murió: 19 de noviembre de 1915, en Salt Lake City, Utah, ejecutado por un pelotón de fusilamiento.
  • Significado: Escritor de canciones para los Trabajadores Industriales del Mundo, fue condenado en un juicio que se creía amañado, murió como mártir del movimiento obrero.

Esa balada, «Joe Hill», fue grabada por Pete Seeger, y en los últimos años ha sido cantada por Bruce Springsteen. Quizás la interpretación más famosa fue la de Joan Baez en el legendario festival de Woodstock en el verano de 1969. Su actuación apareció en la película del festival y en el álbum de la banda sonora que la acompañaba, e hizo de Joe Hill un símbolo del eterno activismo radical en el punto álgido de las protestas contra la guerra de Vietnam.

Vida temprana

Nacido en Suecia en 1879, Joe Hill era hijo de un ferroviario que animó a su familia a tocar música. El joven Joe aprendió a tocar el violín. Cuando su padre murió de lesiones relacionadas con el trabajo, Joe tuvo que dejar la escuela y comenzar a trabajar en una fábrica de cuerdas. De adolescente, un brote de tuberculosis lo llevó a buscar tratamiento en Estocolmo, donde se recuperó.

Cuando su madre murió, Joe y un hermano decidieron vender la casa familiar y emigrar a Estados Unidos. Aterrizó en la ciudad de Nueva York, pero no permaneció allí mucho tiempo. Parecía moverse constantemente, tomando una variedad de trabajos. Estaba en San Francisco en el momento del terremoto de 1906, y para 1910 había comenzado a trabajar en los muelles de San Pedro, en el sur de California.

Organizando y escribiendo

Con el nombre de Joseph Hillstrom, se involucró con los Trabajadores Industriales del Mundo (IWW). El sindicato, conocido ampliamente como The Wobblies, era visto como una facción radical por el público y el movimiento obrero principal. Sin embargo, tenía un seguimiento devoto, y Hillstrom, que comenzó a llamarse a sí mismo Joe Hill, se convirtió en un ardiente organizador del sindicato.

También comenzó a difundir mensajes a favor de los trabajadores escribiendo canciones. En la tradición de la canción popular, Hill usaba melodías estándar, o incluso parodias de canciones populares, para combinar con sus letras. Una de sus composiciones más populares, «Casey Jones, The Union Scab» fue una parodia de una canción popular sobre un ingeniero ferroviario heroico que encontró un trágico final.

La IWW incluyó algunas de las canciones de Hill en el «Pequeño Cancionero Rojo», que el sindicato comenzó a publicar en 1909. En pocos años, más de 10 de las canciones de Hill’s aparecieron en varias ediciones del libro. Dentro de los círculos sindicales se hizo muy conocido.

Juicio y ejecución

El 10 de enero de 1914, un ex policía, John Morrison, fue atacado en su tienda de comestibles en Salt Lake City, Utah. En un aparente robo, Morrison y su hijo fueron asesinados a tiros.

Más tarde esa misma noche, Joe Hill, con una herida de bala en el pecho, se presentó ante un médico local. Afirmó que le habían disparado en una pelea por una mujer y se negó a decir quién le había disparado. Se sabía que Morrison había disparado a uno de sus asesinos, y la sospecha cayó sobre Hill.

Tres días después del asesinato de Morrison, Joe Hill fue arrestado y acusado. En pocos meses su caso se había convertido en una causa para la IWW, que afirmaba que estaba siendo incriminado debido a sus actividades sindicales. Hubo huelgas tambaleantes contra las minas en Utah, y la idea de que Hill estaba siendo acusado de intimidar al sindicato era plausible.

Joe Hill fue a juicio en junio de 1914. El Estado presentó pruebas circunstanciales, que muchos denunciaron como fraudulentas. Fue condenado a muerte el 8 de julio de 1914. Si tenía la opción de ser ahorcado o fusilado, Hill eligió el pelotón de fusilamiento.

Durante el año siguiente, el caso de Hill’s se convirtió lentamente en una controversia nacional. Se llevaron a cabo mítines alrededor de la nación exigiendo que se le perdonara la vida. Fue visitado por Elizabeth Gurley Flynn, una notable organizadora de Wobbly (sobre la cual Hill escribió la balada «Rebel Girl»). Flynn trató de reunirse con el presidente Woodrow Wilson para discutir el caso de Hill, pero fue rechazado.

Sin embargo, Wilson finalmente escribió al gobernador de Utah, pidiendo clemencia para Hill. El presidente, con la Primera Guerra Mundial en pleno auge en Europa, parecía preocupado de que Hill fuera un ciudadano sueco y deseaba evitar que su ejecución se convirtiera en un incidente internacional.

Después de meses de mociones legales y peticiones de misericordia llegaron a su fin, Hill fue ejecutado por un pelotón de fusilamiento en la mañana del 19 de noviembre de 1915.

Legado

El cuerpo de Hill fue enterrado en Utah. Su ataúd fue llevado a Chicago, donde el IWW llevó a cabo un servicio en un gran salón. El ataúd de Hill’s estaba envuelto en una bandera roja, y los informes de los periódicos señalaban amargamente que muchos de los dolientes parecían ser inmigrantes. Los oradores sindicales denunciaron a las autoridades de Utah y los intérpretes cantaron algunas de las canciones de Hill’s Union.

Después del servicio, el cuerpo de Hill fue llevado para ser cremado. En un testamento que había escrito, pidió que sus cenizas fueran esparcidas. Su deseo se cumplió cuando sus cenizas fueron enviadas por correo a las oficinas de la unión a través de los Estados Unidos y en el extranjero, incluyendo a su Suecia natal.

Fuentes:

  • «Hill, Joe 1879-1915.» American Decades, editado por Judith S. Baughman, et al., vol. 2: 1910-1919, Gale, 2001. Biblioteca virtual de referencia Gale.
  • Thompson, Bruce E.R. «Hill, Joe (1879-1914)». The Greenhaven Encyclopedia of Capital Punishment, editado por Mary Jo Poole, Greenhaven Press, 2006, pp. 136-137. Biblioteca virtual de referencia Gale.
  • «Joe Hill». Encyclopedia of World Biography, vol. 37, Gale, 2017.
  • Hill, Joe. «El predicador y el esclavo». World War I and the Jazz Age, Primary Source Media, 1999. American Journey.

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