John Dalton

John Dalton (1766-1844) fue un químico, meteorólogo y físico inglés, uno de los científicos más destacados del mundo. Descubrió la anomalía de la visión del color, conocida como daltonismo, y fue el fundador de la teoría atómica que revolucionó la química moderna.

John Dalton (1766-1844) nació en Eaglesfield, Inglaterra, el 6 de septiembre de 1766. El hijo de un pobre tejedor estudió en la escuela Quaker’s School en Eaglesfield, donde se ganó la reputación de ser un genio de las matemáticas. A la edad de 12 años, obtuvo permiso para reemplazar a su maestro John Fletcher. En ese momento, también estaba interesado en la meteorología. Fabricó sus propios instrumentos meteorológicos. Comenzó una serie de observaciones escritas que resultaron en un gran número de observaciones sobre el clima.

En 1781, a la edad de 15 años, se trasladó a Kendal, donde enseñó en una escuela fundada por su primo George Bewley. Pasó doce años enseñando matemáticas y ciencias y continuó dedicándose al estudio del tiempo. En 1793, Dalton se fue a Manchester para establecerse allí permanentemente. Se convirtió en profesor de matemáticas, física y química en New College. Trabajó en física, química, gramática, lingüística y observaciones meteorológicas. Fue invitado como miembro de la Sociedad Literaria y Filosófica de Manchester.

En 1794, después de hacer numerosas observaciones sobre ciertas peculiaridades de la visión, Dalton describió el fenómeno de la ceguera congénita a los colores, que ocurre en algunos individuos. El propio Dalton presentó esta anomalía.  La forma más común de daltonismo es la que se caracteriza por la imposibilidad de distinguir entre el rojo y el verde. Sus observaciones sobre el fenómeno fueron publicadas en el libro «Extraordinary Facts Relative to the Vision of Colors» (1794).

John Dalton dejó la Universidad de Manchester para dedicarse al estudio científico. Dio clases particulares para mantenerse a sí mismo y utilizó el resto del tiempo para estudiar el aire que le rodeaba. Fue sistemático en el estudio de la atmósfera que lo llevó a la teoría atómica de las matemáticas. Tomó cientos de muestras de aire de varias partes de Inglaterra, de las cimas, montañas y valles, de la ciudad y del campo. Observó que todos los gases tenían más o menos la misma composición. En el laboratorio, descubrió que un gas consiste en partículas muy pequeñas separadas entre sí por largas distancias.

John Dalton definió la química y el análisis químico. «Todo lo que la Química puede hacer es separar las partículas unas de otras, o unirlas. Estas partículas eran para él las porciones indestructibles de la materia, que formaban todas las sustancias. Fue Dalton quien obtuvo el peso relativo de las partículas finales, hoy llamadas peso atómico. Dalton se dio cuenta de que podía usar pesos atómicos para predecir qué cantidad de cada sustancia sería necesaria para formar un compuesto.

La teoría atómica de Dalton contiene las siguientes ideas: todas las sustancias están formadas por pequeñas partículas indivisibles llamadas átomos. Los átomos de los diferentes elementos tienen diferentes propiedades, pero todos los átomos del mismo elemento son exactamente iguales. En las alteraciones químicas el átomo participa como un todo. Los átomos no cambian cuando forman compuestos químicos. No pueden ser creados o destruidos. Para explicar la combinación de sus «simples», dibujó pequeños círculos con diferentes símbolos centrales para el átomo de cada elemento.

Su teoría atómica ha sido aceptada por otros científicos. Fue elegido miembro de la Academia Francesa de Ciencias, habiendo sido recibido con honores en París. En 1826, ganó la medalla de la Royal Society of England. Recibió un título honorífico de la Universidad de Oxford.

John Dalton murió en Manchester, Inglaterra, el 27 de julio de 1844.

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