King Cotton y la economía del Viejo Sur

Esclavos en una plantación del sur cosechando algodón.

King Cotton fue una frase acuñada en los años anteriores a la Guerra Civil para referirse a la economía del Sur de América. La economía del sur dependía especialmente del algodón. Y, como el algodón tenía mucha demanda, tanto en América como en Europa, creó un conjunto especial de circunstancias.

Se podrían obtener grandes beneficios del cultivo de algodón. Pero como la mayor parte del algodón estaba siendo recogido por personas esclavizadas, la industria algodonera era esencialmente sinónimo de esclavitud. Y por extensión, la próspera industria textil, que se centraba en las fábricas de los estados del norte, así como en Inglaterra, estaba inextricablemente vinculada a la institución de la esclavitud estadounidense.

Cuando el sistema bancario de los Estados Unidos se vio sacudido por pánicos financieros periódicos, la economía basada en el algodón del Sur fue a veces inmune a los problemas.

Después del pánico de 1857, un senador de Carolina del Sur, James Hammond, se burló de los políticos del Norte durante un debate en el Senado de Estados Unidos: «No te atreves a hacer la guerra al algodón. Ningún poder en la tierra se atreve a hacerle la guerra. El algodón es el rey».

Como la industria textil de Inglaterra importaba grandes cantidades de algodón del sur de Estados Unidos, algunos líderes políticos del sur esperaban que Gran Bretaña apoyara a la Confederación durante la Guerra Civil. Eso no sucedió.

Con el algodón como columna vertebral de la economía del Sur antes de la Guerra Civil, la pérdida de mano de obra esclavizada que vino con la emancipación cambió la situación. Sin embargo, con la institución de la aparcería, que en la práctica fue generalmente cercana al trabajo esclavo, la dependencia del algodón como cultivo primario continuó hasta bien entrado el siglo XX.

Condiciones que llevaron a una dependencia del algodón

Cuando los colonos blancos llegaron al sur de América, descubrieron tierras de cultivo muy fértiles que resultaron ser algunas de las mejores del mundo para el cultivo de algodón.

La invención de Eli Whitney de la desmotadora de algodón, que automatizó el trabajo de limpieza de la fibra de algodón, hizo posible procesar más algodón que nunca.

Y, por supuesto, lo que rentabilizó los enormes cultivos de algodón fue la mano de obra barata, en forma de africanos esclavizados. La recolección de las fibras de algodón de las plantas era muy difícil de trabajar y se tenía que hacer a mano. Así que la cosecha de algodón requería una enorme mano de obra.

A medida que la industria del algodón crecía, el número de esclavos en Estados Unidos también aumentó a principios del siglo XIX. Muchos de ellos, especialmente en el «sur inferior», se dedicaban a la producción de algodón.

Y aunque Estados Unidos prohibió la importación de esclavos a principios del siglo XIX, la creciente necesidad de que los esclavos cultivaran algodón inspiró una gran y próspera trata interna de esclavos. Por ejemplo, los traficantes de esclavos en Virginia transportaban esclavos hacia el sur, a los mercados de esclavos en Nueva Orleáns y otras ciudades del sur profundo.

La dependencia del algodón era una bendición mixta

En la época de la Guerra Civil, dos tercios del algodón producido en el mundo provenían del sur de Estados Unidos. Las fábricas textiles de Gran Bretaña utilizaban enormes cantidades de algodón procedente de los Estados Unidos.

Cuando comenzó la Guerra Civil, la Armada de la Unión bloqueó los puertos del Sur como parte del Plan Anaconda del General Winfield Scott. Y las exportaciones de algodón se detuvieron efectivamente. Mientras que un poco de algodón pudo salir, transportado por barcos conocidos como corredores de bloqueo, se hizo imposible mantener un suministro constante de algodón americano a las fábricas británicas.

Los productores de algodón de otros países, principalmente Egipto y la India, aumentaron su producción para satisfacer el mercado británico.

Y con la economía algodonera esencialmente estancada, el Sur se encontraba en una grave desventaja económica durante la Guerra Civil.

Se ha estimado que las exportaciones de algodón antes de la Guerra Civil eran de aproximadamente 192 millones de dólares. En 1865, tras el final de la guerra, las exportaciones ascendieron a menos de 7 millones de dólares.

Producción de algodón después de la Guerra Civil

Aunque la guerra puso fin al uso de mano de obra esclavizada en la industria algodonera, el algodón seguía siendo el cultivo preferido en el Sur. El sistema de aparcería, en el que los agricultores no eran dueños de la tierra sino que la trabajaban por una parte de los beneficios, se generalizó. Y el cultivo más común en el sistema de aparcería era el algodón.

En las últimas décadas del siglo XIX, los precios del algodón cayeron, lo que contribuyó a la pobreza extrema en gran parte del Sur. La dependencia del algodón, que había sido tan rentable a principios de siglo, resultó ser un grave problema en las décadas de 1880 y 1890.

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