La Gran Sociedad de Lyndon Johnson

La Gran Sociedad del Presidente Lyndon B. Johnson fue un amplio conjunto de programas de política social interna iniciados por el Presidente Lyndon B. Johnson durante 1964 y 1965, centrados principalmente en la eliminación de la injusticia racial y el fin de la pobreza en Estados Unidos. El término «Gran Sociedad» fue utilizado por primera vez por el presidente Johnson en un discurso en la Universidad de Ohio. Johnson reveló más tarde más detalles del programa durante una presentación en la Universidad de Michigan.

Al implementar una de las más impactantes series de nuevos programas de política interna en la historia del gobierno federal de Estados Unidos, la legislación que autoriza los programas de la Gran Sociedad abordó temas como la pobreza, la educación, la atención médica y la discriminación racial.

De hecho, la legislación sobre la Gran Sociedad promulgada por el Congreso de los Estados Unidos de 1964 a 1967 representó el programa legislativo más amplio emprendido desde la era de la Gran Depresión: el Nuevo Trato del Presidente Franklin Roosevelt. El aluvión de acción legislativa le valió al 88º y 89º Congreso el apodo de «Gran Congreso de la Sociedad».

Sin embargo, la realización de la Gran Sociedad comenzó en 1963, cuando el entonces vicepresidente Johnson heredó el estancado plan «Nueva Frontera» propuesto por el presidente John F. Kennedy antes de su asesinato en 1963.

Para tener éxito en hacer avanzar la iniciativa de Kennedy, Johnson utilizó sus habilidades de persuasión, diplomacia y un amplio conocimiento de la política del Congreso. Además, fue capaz de hacer frente a la creciente ola de liberalismo impulsada por la avalancha demócrata en las elecciones de 1964 que convirtieron a la Cámara de Representantes de 1965 en la Cámara más liberal desde 1938 bajo la administración de Franklin Roosevelt.

A diferencia del New Deal de Roosevelt, que había sido impulsado por la pobreza y la calamidad económica, la Gran Sociedad de Johnson llegó justo cuando la prosperidad de la economía después de la Segunda Guerra Mundial se estaba desvaneciendo, pero antes de que los estadounidenses de clase media y alta comenzaran a sentir el declive.

Johnson se apodera de la nueva frontera

Muchos de los programas de la Gran Sociedad de Johnson se inspiraron en las iniciativas sociales incluidas en el plan «Nueva Frontera» propuesto por el senador demócrata John F. Kennedy durante su campaña presidencial de 1960. Aunque Kennedy fue elegido presidente por encima del vicepresidente republicano Richard Nixon, el Congreso se mostró reacio a adoptar la mayoría de sus iniciativas de la Nueva Frontera. Cuando fue asesinado en noviembre de 1963, el presidente Kennedy había persuadido al Congreso para que aprobara sólo una ley que creara el Cuerpo de Paz, un aumento del salario mínimo y una ley sobre igualdad de vivienda.

El persistente trauma nacional del asesinato de Kennedy creó una atmósfera política que le brindó a Johnson la oportunidad de obtener la aprobación del Congreso de algunas de las iniciativas de la Nueva Frontera del JFK.

Aprovechando sus conocidos poderes de persuasión y sus conexiones políticas durante sus muchos años como Senador y Representante de los Estados Unidos, Johnson rápidamente logró obtener la aprobación del Congreso de dos de las leyes más importantes que forman la visión de Kennedy para la Nueva Frontera:

  • La Ley de Derechos Civiles de 1964 prohibió la discriminación en el empleo por motivos de raza o género y prohibió la segregación racial en todos los establecimientos públicos.
  • La Ley de Oportunidad Económica de 1964 creó la Oficina de Oportunidad Económica de Estados Unidos, ahora llamada Oficina de Servicios Comunitarios, encargada de eliminar las causas de la pobreza en Estados Unidos.

Además, Johnson aseguró fondos para Head Start, un programa que todavía ofrece programas preescolares gratuitos para los niños desfavorecidos de hoy. También en el área de mejoramiento educativo, el programa Voluntarios al Servicio de América, ahora conocido como AmeriCorps VISTA, fue creado para proporcionar maestros voluntarios a escuelas en regiones propensas a la pobreza.

Por fin, en 1964, Johnson tuvo la oportunidad de empezar a trabajar hacia su propia Gran Sociedad.

Johnson y el Congreso construyen la Gran Sociedad

La misma victoria aplastante del Partido Demócrata en las elecciones de 1964 que llevó a Johnson a su propio mandato como presidente también llevó al Congreso a muchos legisladores demócratas progresistas y liberales.

Durante su campaña de 1964, Johnson declaró la famosa «guerra contra la pobreza», para ayudar a construir lo que él llamó una nueva «Gran Sociedad» en Estados Unidos. En las elecciones, Johnson ganó el 61% del voto popular y 486 de los 538 votos del colegio electoral para derrotar fácilmente al senador republicano ultraconservador de Arizona Barry Goldwater.

Basándose en sus muchos años de experiencia como legislador y en el fuerte control demócrata del Congreso, Johnson rápidamente comenzó a ganar la aprobación de su legislación de la Gran Sociedad.

Del 3 de enero de 1965 al 3 de enero de 1967, el Congreso promulgó la ley:

  • La Ley de Tierras Silvestres, que protegió más de 9 millones de acres de bosque del desarrollo;
  • La Ley del Derecho al Voto que prohíbe las pruebas de alfabetización y otras prácticas destinadas a negar a los afroamericanos el derecho al voto;
  • La Ley de Educación Primaria y Secundaria que proporciona fondos federales para las escuelas públicas;
  • Las Enmiendas al Seguro Social de 1965, que crearon Medicare y Medicaid;
  • La Ley de Estadounidenses de Edad Avanzada de 1965 que crea una amplia gama de servicios en el hogar y en la comunidad para los estadounidenses de edad avanzada;
  • La Ley de Inmigración y Nacionalidad de 1965 que pone fin a las cuotas discriminatorias de inmigración basadas en el origen étnico;
  • La Ley de Libertad de Información, que facilita el acceso de la población a los registros del gobierno; y
  • La Ley de Vivienda y Desarrollo Urbano que proporciona fondos específicamente para la construcción de viviendas para personas de bajos ingresos.

Además, el Congreso promulgó leyes que fortalecen las Leyes contra la contaminación del aire y la calidad del agua; elevó los estándares que garantizan la seguridad de los productos de consumo; y creó el Fondo Nacional para las Artes y las Humanidades (National Endowment for the Arts and Humanities).

Vietnam y los disturbios raciales frenan a la gran sociedad

A pesar de que su Gran Sociedad parecía estar ganando impulso, se estaban gestando dos acontecimientos que para 1968 pondrían seriamente en peligro el legado de Johnson como reformador social progresista.

A pesar de la aprobación de leyes contra la pobreza y la discriminación, los disturbios raciales y las protestas por los derechos civiles -a veces violentas- crecieron en frecuencia. Si bien Johnson seguiría utilizando su poder político para tratar de poner fin a la segregación y mantener la ley y el orden, se encontraron pocas soluciones.

Aún más perjudicial para los objetivos de la Gran Sociedad, cada vez se utilizaban mayores cantidades de dinero originalmente destinadas a luchar contra la pobreza para luchar contra la guerra de Vietnam. Al final de su mandato en 1968, Johnson sufrió las críticas de los republicanos conservadores por sus programas de gasto interno y de sus compañeros demócratas liberales por su apoyo incondicional a la expansión de la guerra de Vietnam.

En marzo de 1968, con la esperanza de impulsar las negociaciones de paz, Johnson ordenó que se detuviera casi por completo el bombardeo estadounidense de Vietnam del Norte. Al mismo tiempo, se retiró sorprendentemente como candidato a la reelección para un segundo mandato a fin de dedicar todos sus esfuerzos a la búsqueda de la paz.

Aunque algunos de los programas de la Gran Sociedad han sido eliminados o reducidos hoy en día, muchos de ellos, como los programas de Medicare y Medicaid de la Ley de Estadounidenses Mayores y el financiamiento de la educación pública, perduran. De hecho, varios de los programas de la Gran Sociedad de Johnson crecieron bajo los presidentes republicanos Richard Nixon y Gerald Ford.

Aunque las negociaciones de paz para poner fin a la guerra de Vietnam habían comenzado cuando el presidente Johnson dejó el cargo, no vivió para verlas terminadas, muriendo de un ataque al corazón el 22 de enero de 1973, en su rancho de Texas Hill Country.

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