La Historia del Impuesto sobre la Renta en los EE.UU.

Cada año, la gente en los Estados Unidos corre frenéticamente para que sus impuestos estén listos para mediados de abril. Mientras baraja papeles, llena formularios y calcula números, ¿alguna vez se ha detenido a preguntarse dónde y cómo se originó el concepto de los impuestos sobre la renta?

La idea de un impuesto sobre la renta personal es una invención moderna, con la primera ley permanente de impuestos sobre la renta de los Estados Unidos en octubre de 1913. Sin embargo, el concepto general de fiscalidad es una idea milenaria que ha marcado la historia.

Tiempos Antiguos

El primer registro escrito, conocido, de impuestos se remonta al antiguo Egipto. En esa época, los impuestos no se daban en forma de dinero, sino más bien en forma de granos, ganado o aceites. Los impuestos eran una parte tan importante de la vida del antiguo Egipto que muchas de las tablillas jeroglíficas sobrevivientes tratan de impuestos.

Aunque muchas de estas tabletas son registros de cuánto pagó la gente, algunas describen a personas que se quejan de sus altos impuestos. Y no es de extrañar que la gente se quejara! Los impuestos eran a menudo tan altos, que al menos en una tabla jeroglífica sobreviviente, los recaudadores de impuestos son representados castigando a los campesinos por no haber pagado sus impuestos a tiempo.

Los egipcios no eran el único pueblo antiguo que odiaba a los recaudadores de impuestos. Los antiguos sumerios tenían un proverbio que decía: «Puedes tener un señor, puedes tener un rey, pero el hombre a quien temer es al recaudador de impuestos».

Resistencia a los impuestos

Casi tan antiguo como la historia de los impuestos – y el odio de los recaudadores de impuestos – es la resistencia a los impuestos injustos. Por ejemplo, cuando la reina Boadicea de las Islas Británicas decidió desafiar a los romanos en el año 60 d.C., se debió en gran parte a la brutal política fiscal que se impuso a su pueblo.

Los romanos, en un intento de someter a la reina Boadicea, azotaron públicamente a la reina y violaron a sus dos hijas. Para gran sorpresa de los romanos, la reina Boadicea fue todo menos sometida a este tratamiento. Ella tomó represalias dirigiendo a su pueblo en una revuelta total y sangrienta, que acabó matando a aproximadamente 70.000 romanos.

Un ejemplo mucho menos sangriento de resistencia a los impuestos es la historia de Lady Godiva. Aunque muchos pueden recordar que en la leyenda, Lady Godiva del siglo XI cabalgaba desnuda por la ciudad de Coventry, lo más probable es que no recuerden que lo hizo para protestar por los duros impuestos de su marido sobre la gente.

Quizás el incidente histórico más famoso que se relaciona con la resistencia a los impuestos fue el Boston Tea Party en la América colonial. En 1773, un grupo de colonos, vestidos como nativos americanos, abordaron tres barcos ingleses atracados en el puerto de Boston. Estos colonos pasaron horas destrozando la carga de los barcos, los arcones de madera llenos de té y luego tirando las cajas dañadas por el costado de los barcos.

Los colonos estadounidenses habían sido sometidos a fuertes impuestos durante más de una década con legislación de Gran Bretaña como la Ley de sellos de 1765 (que agregaba impuestos a los periódicos, permisos, cartas de juego y documentos legales) y la Ley Townsend de 1767 (que agregaba impuestos al papel, la pintura y el té). Los colonos tiraron el té por la borda de los barcos para protestar por lo que consideraban una práctica muy injusta de «impuestos sin representación».

Los impuestos, se podría decir, fue una de las mayores injusticias que condujeron directamente a la Guerra de Independencia de Estados Unidos. Por lo tanto, los líderes de los recién creados Estados Unidos tuvieron que ser muy cuidadosos en cuanto a cómo y exactamente qué gravaban. Alexander Hamilton, el nuevo Secretario del Tesoro de Estados Unidos, necesitaba encontrar una forma de recaudar dinero para reducir la deuda nacional, creada por la Revolución Americana.

En 1791, Hamilton, equilibrando la necesidad del gobierno federal de recaudar dinero y la sensibilidad del pueblo estadounidense, decidió crear un «impuesto al pecado», un impuesto sobre un artículo que la sociedad considera un vicio. El artículo elegido para el impuesto fueron las bebidas espirituosas destiladas. Desafortunadamente, el impuesto fue considerado injusto por aquellos en la frontera que destilaban más alcohol, especialmente whisky, que sus contrapartes orientales. A lo largo de la frontera, las protestas aisladas llevaron finalmente a una revuelta armada, conocida como la Rebelión del Whisky.

Ingresos para la guerra

Alexander Hamilton no fue el primer hombre en la historia con el dilema de cómo recaudar dinero para pagar una guerra. La necesidad de un gobierno capaz de pagar tropas y suministros en tiempos de guerra había sido una de las principales razones por las que los antiguos egipcios, romanos, reyes medievales y gobiernos de todo el mundo aumentaban los impuestos o creaban otros nuevos. Aunque estos gobiernos habían sido a menudo creativos en sus nuevos impuestos, el concepto de un impuesto sobre la renta tuvo que esperar a la era moderna.

Los impuestos sobre la renta (que requieren que las personas paguen un porcentaje de sus ingresos al gobierno, a menudo en una escala graduada) exigían la capacidad de conservar registros extremadamente detallados. A lo largo de la mayor parte de la historia, el seguimiento de los registros individuales habría sido una imposibilidad logística. Por lo tanto, la aplicación de un impuesto sobre la renta no se encontró hasta 1799 en Gran Bretaña. El nuevo impuesto, considerado temporal, era necesario para ayudar a los británicos a recaudar fondos para luchar contra las fuerzas francesas dirigidas por Napoleón.

El gobierno de Estados Unidos enfrentó un dilema similar durante la guerra de 1812. Basado en el modelo británico, el gobierno de Estados Unidos consideró la posibilidad de recaudar dinero para la guerra a través de un impuesto sobre la renta. Sin embargo, la guerra terminó antes de que se promulgara oficialmente el impuesto sobre la renta.

La idea de crear un impuesto sobre la renta resurgió durante la Guerra Civil Americana. Nuevamente considerado un impuesto temporal para recaudar dinero para una guerra, el Congreso aprobó la Ley de Ingresos de 1861 que instituyó un impuesto sobre la renta. Sin embargo, había tantos problemas con los detalles de la ley del impuesto sobre la renta que los impuestos sobre la renta no se recaudaron hasta que la ley fue revisada al año siguiente en la Ley de Impuestos de 1862.

Además de añadir impuestos sobre plumas, pólvora, mesas de billar y cuero, la Ley de Impuestos de 1862 especificó que el impuesto sobre la renta requeriría que aquellos que ganaran hasta $10,000 pagaran al gobierno el tres por ciento de sus ingresos, mientras que aquellos que ganaran más de $10,000 pagarían el cinco por ciento. También fue notable la inclusión de un deducible estándar de $600. La ley del impuesto sobre la renta fue enmendada varias veces en los próximos años y finalmente derogada por completo en 1872.

Comienzos de un Impuesto Permanente sobre la Renta

En la década de 1890, el gobierno federal de Estados Unidos comenzó a replantearse su plan general de impuestos. Históricamente, la mayor parte de sus ingresos procedían de la imposición de los bienes importados y exportados, así como de los impuestos sobre la venta de productos específicos.

Al darse cuenta de que estos impuestos estaban afectando cada vez más sólo a una porción selecta de la población, en su mayoría los menos ricos, el gobierno federal de Estados Unidos comenzó a buscar una forma más equitativa de distribuir la carga tributaria.

Pensando que un impuesto sobre la renta a escala graduada aplicado a todos los ciudadanos de los Estados Unidos sería una manera justa de recaudar impuestos, el gobierno federal intentó promulgar un impuesto sobre la renta a nivel nacional en 1894. Sin embargo, debido a que en ese momento todos los impuestos federales tenían que basarse en la población del estado, la ley del impuesto sobre la renta fue declarada inconstitucional por la Corte Suprema de los Estados Unidos en 1895.

Para crear un impuesto permanente sobre la renta, era necesario cambiar la Constitución de los Estados Unidos. En 1913, se ratificó la 16ª Enmienda a la Constitución. Esta enmienda eliminó la necesidad de basar los impuestos federales en la población de los estados al declarar: «El Congreso tendrá la facultad de establecer y recaudar impuestos sobre los ingresos, de cualquier fuente derivada, sin prorrateo entre los distintos Estados, y sin tener en cuenta ningún censo o enumeración.»

En octubre de 1913, el mismo año en que se ratificó la 16ª Enmienda, el gobierno federal promulgó su primera ley permanente de impuestos sobre la renta. También en 1913, se creó el primer Formulario 1040. En la actualidad, el IRS recauda más de $1,200 millones en impuestos y procesa más de 133 millones de declaraciones anuales.

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