La vida de Walter Cronkite, pionero de las noticias de televisión

Walter Cronkite fue un periodista que definió el papel de presentador de la cadena durante las décadas en que los noticieros de televisión pasaron de ser el hijastro descuidado de la radio a una forma dominante de periodismo. Cronkite se convirtió en una figura legendaria y a menudo se le llamaba «el hombre más confiable de América».

Hechos rápidos: Walter Cronkite

  • Ocupación: Periodista de radio y presentador pionero
  • Era ampliamente conocido como: «El hombre más confiable de Estados Unidos»
  • Nació: 4 de diciembre de 1916 en St. Joseph, Missouri
  • Murió: 17 de julio de 2009 en New York City, New York

Originalmente un reportero de prensa que se destacó como corresponsal en el campo de batalla durante la Segunda Guerra Mundial, Cronkite desarrolló una habilidad para reportar y contar una historia que llevó al medio embrionario de la televisión. A medida que los estadounidenses comenzaron a recibir muchas de sus noticias de la televisión, Cronkite era una cara familiar en las salas de estar de todo el país.

Durante su carrera, Cronkite cubrió los combates de cerca, poniéndose en peligro en varias ocasiones. En tareas menos peligrosas entrevistó a presidentes y líderes extranjeros, y cubrió eventos críticos desde la era de McCarthy hasta principios de la década de 1980.

Para una generación de estadounidenses, Cronkite proporcionó una voz altamente creíble y una manera firme y tranquila durante los tiempos tumultuosos. Los espectadores se relacionaban con él, y con su línea de cierre estándar al final de cada emisión: «Y así son las cosas».

Vida temprana

Walter Cronkite nació en St. Joseph, Missouri, el 4 de diciembre de 1916. La familia se mudó a Texas cuando Cronkite era un niño, y se interesó en el periodismo durante la secundaria. Mientras asistía a la Universidad de Texas, trabajó durante dos años a tiempo parcial para el periódico Houston Post, y después de dejar la universidad tomó una variedad de trabajos en periódicos y estaciones de radio.

En 1939, fue contratado como corresponsal de guerra por el servicio de noticias de United Press. A medida que se intensificaba la Segunda Guerra Mundial, el recién casado Cronkite partió hacia Europa para cubrir el conflicto.

Experiencia formativa: Segunda Guerra Mundial

En 1942, Cronkite tenía su base en Inglaterra, enviando despachos a los periódicos estadounidenses. Fue invitado a un programa especial con la Fuerza Aérea del Ejército de los Estados Unidos para entrenar a periodistas para que volaran a bordo de bombarderos. Después de aprender habilidades básicas, incluyendo disparar las ametralladoras del avión, Cronkite voló a bordo de un octavo B-17 de la Fuerza Aérea en una misión de bombardeo sobre Alemania.

La misión resultó ser extremadamente peligrosa. Un corresponsal del New York Times, Robert P. Post, que volaba en otro B-17 durante la misma misión, murió cuando el bombardero fue derribado. (Andy Rooney, corresponsal de Stars and Stripes y futuro colega de Cronkite de CBS News, también voló en la misión y, al igual que Cronkite, regresó a Inglaterra a salvo.)

Cronkite escribió un vívido despacho sobre la misión de bombardeo que se llevó a cabo en varios periódicos estadounidenses. En el New York Times del 27 de febrero de 1943, la historia de Cronkite apareció bajo el título «Hell 26,000 Feet Up».

El 6 de junio de 1944, Cronkite observó los ataques a la playa del Día D desde un avión militar. En septiembre de 1944, Cronkite cubrió la invasión aérea de Holanda en la Operación Market Garden aterrizando en un planeador con paracaidistas de la 101ª División Aerotransportada. Cronkite cubrió los combates en Holanda durante semanas, arriesgándose a menudo.

A finales de 1944, Cronkite cubrió la ofensiva alemana que se convirtió en la Batalla de las Ardenas. En la primavera de 1945, cubrió el final de la guerra. Dadas sus experiencias en tiempos de guerra, probablemente podría haber conseguido un contrato para escribir un libro, pero decidió mantener su trabajo en United Press como corresponsal. En 1946, cubrió los juicios de Nuremberg, y después abrió una oficina de United Press en Moscú.

En 1948. Cronkite estaba de vuelta en los Estados Unidos. Él y su esposa tuvieron su primer hijo en noviembre de 1948. Después de años de viaje, Cronkite comenzó a gravitar hacia una vida más estable, y comenzó a pensar seriamente en pasar del periodismo impreso a la radiodifusión.

Noticias de televisión temprana

En 1949 Cronkite comenzó a trabajar para CBS Radio, con sede en Washington, D.C. Cubrió el gobierno; uno de los objetivos de su trabajo era transmitir reportajes a estaciones ubicadas en el Medio Oeste. Sus tareas no eran muy glamorosas, y tendían a centrarse en la política agrícola de interés para los oyentes en el corazón de la región.

Cuando comenzó la Guerra de Corea en 1950, Cronkite quería volver a su papel de corresponsal en el extranjero. Pero encontró un nicho en Washington, dando noticias sobre el conflicto en la televisión local, ilustrando los movimientos de las tropas dibujando líneas en un mapa. Su experiencia en tiempos de guerra pareció darle cierta confianza en el aire, y los espectadores se relacionaron con él.

En ese momento, las noticias de televisión estaban en su infancia, y muchas emisoras de radio influyentes, incluyendo incluso a Edward R. Murrow, el legendario periodista estrella de CBS Radio, creían que la televisión sería una moda pasajera. Cronkite, sin embargo, desarrolló una sensación por el medio, y su carrera despegó. Fue esencialmente pionero en la presentación de noticias en televisión, mientras que también participaba en entrevistas (una vez que visitó la Casa Blanca con el presidente Harry S. Truman) e incluso fue el presentador de un popular programa de juegos, «It’s News to Me».

El hombre más confiable de Estados Unidos

En 1952, Cronkite y otros en la CBS se esforzaron seriamente en presentar, en vivo y en directo, los procedimientos de las dos principales convenciones políticas de los partidos de Chicago. Antes de las convenciones, la CBS incluso ofrecía clases para que los políticos aprendieran a aparecer en televisión. Cronkite era el profesor, dando puntos al hablar y mirando a la cámara. Uno de sus estudiantes fue un congresista de Massachusetts, John F. Kennedy.

En la noche de las elecciones de 1952, Cronkite presentó la cobertura de CBS News en vivo desde un estudio en la estación Grand Central de la ciudad de Nueva York. Compartiendo las tareas con Cronkite había una computadora, Univac, que Cronkite introdujo como un «cerebro electrónico» que ayudaría a contar los votos. La computadora funcionó mal durante la transmisión, pero Cronkite siguió adelante con el programa. Los ejecutivos de CBS reconocieron a Cronkite como una especie de estrella. Para los televidentes de todo Estados Unidos, Cronkite se estaba convirtiendo en una voz autorizada. De hecho, se le conoció como «el hombre más confiable de América».

A lo largo de la década de 1950, Cronkite informó regularmente en los programas de CBS News. Desarrolló un interés temprano en el programa espacial estadounidense, leyendo cualquier cosa que pudiera encontrar sobre misiles recién desarrollados y planes para lanzar astronautas al espacio. En 1960, Cronkite parecía estar en todas partes, cubriendo las convenciones políticas y sirviendo como uno de los periodistas haciendo preguntas en el debate final de Kennedy-Nixon.

El 16 de abril de 1962, Cronkite comenzó a dirigir el CBS Evening News, puesto que ocuparía hasta que decidió retirarse en 1981. Cronkite se aseguró de que no fuera sólo el presentador, sino el editor jefe del noticiero. Durante su mandato, la transmisión se expandió de 15 minutos a media hora. En el primer programa del formato expandido, Cronkite entrevistó al Presidente Kennedy en el césped de la casa de la familia Kennedy en Hyannis Port, Massachusetts.

La entrevista, realizada el Día del Trabajo de 1963, fue históricamente importante ya que el presidente parecía estar ajustando su política sobre Vietnam. Sería una de las últimas entrevistas con Kennedy antes de su muerte menos de tres meses después.

Informar sobre los momentos clave de la historia de Estados Unidos

En la tarde del 22 de noviembre de 1963, Cronkite estaba trabajando en la sala de redacción de la CBS en la ciudad de Nueva York cuando las campanas que indicaban boletines urgentes empezaron a sonar en las máquinas de teletipo. Los primeros informes de un tiroteo cerca de la caravana presidencial en Dallas fueron transmitidos a través de servicios de noticias.

El primer boletín del tiroteo emitido por CBS News era sólo de voz, ya que llevó tiempo montar una cámara. Tan pronto como fue posible, Cronkite apareció en vivo en el aire. El dio actualizaciones sobre las noticias impactantes a medida que llegaban. A punto de perder la compostura, Cronkite hizo el sombrío anuncio de que el presidente Kennedy había muerto a causa de sus heridas. Cronkite permaneció en el aire durante horas, anclando la cobertura del asesinato. Pasó muchas horas en el aire en los días siguientes, mientras los estadounidenses participaban en un nuevo tipo de ritual de luto, que se llevaba a cabo a través de la televisión.

En los años siguientes, Cronkite daría noticias sobre el Movimiento de Derechos Civiles, los asesinatos de Robert Kennedy y Martin Luther King, los disturbios en las ciudades estadounidenses y la guerra de Vietnam. Después de visitar Vietnam a principios de 1968 y ser testigo de la violencia desatada en la Ofensiva Tet, Cronkite regresó a Estados Unidos y emitió una opinión editorial poco común. En un comentario sobre la CBS, dijo que, sobre la base de sus informes, la guerra era un punto muerto y que debía buscarse un fin negociado. Más tarde se informó que el presidente Lyndon Johnson fue sacudido al escuchar la evaluación de Cronkite, lo que influyó en su decisión de no buscar un segundo mandato.

Una gran historia de los años 60 que Cronkite amaba cubrir fue el programa espacial. Ancló transmisiones en vivo de lanzamientos de cohetes, desde los proyectos Mercury a través de Géminis y hasta el logro supremo, el Proyecto Apolo. Muchos estadounidenses aprendieron cómo los cohetes funcionaban al ver a Cronkite dar lecciones básicas desde su escritorio de ancla. En una época en la que los noticieros de televisión no podían utilizar efectos especiales avanzados, Cronkite, que manejaba modelos de plástico, demostró las maniobras que se estaban realizando en el espacio.

Cuando Neil Armstrong salió a la superficie de la luna el 20 de julio de 1969, una audiencia nacional vio las imágenes granulosas en la televisión. Muchos se sintonizaron con CBS y Walter Cronkite, quien admitió, después de ver a Armstrong dar su famoso primer paso, «Me quedé sin palabras».

Carrera posterior

Cronkite continuó cubriendo las noticias hasta los años 70, anclando eventos como el Watergate y el final de la guerra de Vietnam. En un viaje a Oriente Medio, entrevistó al presidente egipcio Sadat y al primer ministro israelí Begin. A Cronkite se le dio crédito por inspirar a los dos hombres a reunirse y eventualmente forjar un tratado de paz entre sus países.

Para muchos, el nombre Cronkite era sinónimo de noticia. Bob Dylan, en una canción de su álbum de 1975 «Desire», hizo una referencia juguetona a él:

«Una noche estaba solo en casa en Los Ángeles viendo al viejo Cronkite en el noticiero de las siete…»

El viernes 6 de marzo de 1981, Cronkite presentó su último noticiario como presentador. Eligió terminar su mandato como presentador con poca fanfarria. El New York Times informó que había pasado el día, como de costumbre, preparando el noticiario.

En las décadas siguientes, Cronkite apareció a menudo en televisión, primero haciendo especiales para CBS, y más tarde para PBS y CNN. Permaneció activo, pasando tiempo con un amplio círculo de amigos que incluyó al artista Andy Warhol y al baterista de Grateful Dead Mickey Hart. Cronkite también se mantuvo con su hobby de navegar en las aguas alrededor de Martha’s Vineyard, donde había mantenido durante mucho tiempo una casa de vacaciones.

Cronkite murió a la edad de 92 años el 17 de julio de 2009. Su muerte fue noticia de primera plana en toda América. Es ampliamente recordado como una figura legendaria que creó y encarnó una época dorada de noticias televisivas.

Fuentes

  • Brinkley, Douglas. Cronkite. Harper Perennial, 2013.
  • Martin, Douglas. «Walter Cronkite, 92 años, muere; la Voz de la Confianza de las Noticias de TV». New York Times, 17 de julio de 2009, pág. 1.
  • Cronkite, Walter. «Hell 26,000 Feet Up.» New York Times, 17 de febrero de 1943, pág. 5.

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