Lowell Mill Chicas

Restauración de una fábrica textil en Lowell, Massachusetts.

Las Lowell Mill Girls eran mujeres trabajadoras a principios del siglo XIX en Estados Unidos, mujeres jóvenes empleadas en un innovador sistema de trabajo en fábricas textiles centradas en Lowell, Massachusetts.

El empleo de mujeres en una fábrica era novedoso hasta el punto de ser revolucionario. Y el sistema de trabajo en los molinos de Lowell se volvió muy admirado porque las jóvenes eran alojadas en un ambiente que no sólo era seguro sino que además tenía fama de ser culturalmente ventajoso.

Las jóvenes fueron animadas a participar en actividades educativas mientras no estaban trabajando, e incluso contribuyeron con artículos para una revista, la Ofrenda Lowell.

El Sistema Lowell de Mujeres Jóvenes Empleadas

Francis Cabot Lowell fundó la Boston Manufacturing Company, motivado por la creciente demanda de telas durante la Guerra de 1812. Utilizando la última tecnología, construyó una fábrica en Massachusetts que utilizó la energía del agua para hacer funcionar máquinas que transformaban el algodón crudo en tejido terminado.

La fábrica necesitaba trabajadores, y Lowell quería evitar el uso de mano de obra infantil, que se usaba comúnmente en las fábricas de telas en Inglaterra. Los trabajadores no necesitaban ser físicamente fuertes, ya que el trabajo no era extenuante. Sin embargo, los trabajadores tenían que ser bastante inteligentes para dominar la complicada maquinaria.

La solución era contratar a mujeres jóvenes. En Nueva Inglaterra, había un número de niñas que tenían alguna educación, en el sentido de que podían leer y escribir. Y trabajar en la fábrica textil parecía un paso por delante de trabajar en la granja familiar.

Trabajar en un empleo y ganar salarios fue una innovación en las primeras décadas del siglo XIX, cuando muchos estadounidenses todavía trabajaban en granjas familiares o en pequeñas empresas familiares.

Y para las mujeres jóvenes de la época, se consideraba una gran aventura poder afirmar su independencia de sus familias.

La compañía estableció casas de huéspedes para proporcionar lugares seguros donde vivir a las empleadas, e impuso también un estricto código moral. En lugar de ser considerado escandaloso que las mujeres trabajen en una fábrica, las chicas del molino fueron consideradas respetables.

Lowell se convirtió en el Centro de la Industria

Francis Cabot Lowell, fundador de la Boston Manufacturing Company, murió en 1817. Pero sus colegas continuaron con la compañía y construyeron un molino más grande y mejorado a lo largo del río Merrimack en un pueblo que rebautizaron en honor a Lowell.

En las décadas de 1820 y 1830, Lowell y sus molineras se hicieron bastante famosas. En 1834, ante el aumento de la competencia en el negocio textil, la fábrica redujo los salarios de los trabajadores, y éstos respondieron formando la Asociación de Niñas Fábricas, un temprano sindicato.

Sin embargo, los esfuerzos en el trabajo organizado no fueron exitosos. A finales de la década de 1830, las tasas de vivienda para las trabajadoras de la fábrica se elevaron, e intentaron hacer una huelga, pero no tuvo éxito. Volvieron al trabajo en cuestión de semanas.

Las Mill Girls y sus programas culturales eran famosos

Las niñas del molino se hicieron famosas por participar en programas culturales centrados en sus casas de huéspedes. Las jóvenes tendían a leer, y las discusiones sobre libros eran un objetivo común.

Las mujeres también comenzaron a publicar su propia revista, la Lowell Magazine. La revista se publicó entre 1840 y 1845 y se vendió a seis centavos el ejemplar. Los poemas de contenido y bocetos autobiográficos, que normalmente se publicaban de forma anónima, o con los autores identificados únicamente por sus iniciales. Los propietarios de la fábrica controlaban esencialmente lo que aparecía en la revista, por lo que los artículos tendían a ser de naturaleza positiva. Sin embargo, la existencia misma de la revista fue vista como evidencia de un ambiente de trabajo positivo.

Cuando Charles Dickens, el gran novelista victoriano, visitó los Estados Unidos en 1842, fue llevado a Lowell para ver el sistema de fábricas. Dickens, que había visto de cerca las terribles condiciones de las fábricas británicas, quedó muy impresionado por las condiciones de las fábricas de Lowell. También le impresionó la publicación de los trabajadores de la fábrica.

La ofrenda de Lowell cesó su publicación en 1845, cuando las tensiones entre los trabajadores y los dueños de la fábrica aumentaron. Durante el último año de publicación, la revista había publicado material que no era del todo positivo, como un artículo que señalaba que la maquinaria ruidosa de las fábricas podía dañar la audición de los trabajadores. Cuando la revista promovió la causa de una jornada reducida a diez horas, las tensiones entre los trabajadores y la dirección se inflamaron y la revista se cerró.

Inmigración puso fin al sistema de trabajo de Lowell

A mediados de la década de 1840, los trabajadores de Lowell organizaron la Asociación para la Reforma Laboral Femenina, que trató de negociar mejores salarios. Pero el sistema de trabajo de Lowell fue esencialmente deshecho por el aumento de la inmigración a los Estados Unidos.

En lugar de contratar a chicas locales de Nueva Inglaterra para trabajar en los molinos, los dueños de la fábrica descubrieron que contratarían a inmigrantes recién llegados. Los inmigrantes, muchos de los cuales habían venido de Irlanda, huyendo de la Gran Hambruna, se contentaron con encontrar trabajo, incluso por salarios relativamente bajos.

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