Maya Angelou

Maya Angelou fue una autora, dramaturga, poetisa, bailarina, actriz y cantante afroamericana. Su ilustre carrera de 50 años incluyó la publicación de 36 libros, incluyendo volúmenes de poesía y tres libros de ensayo. Angelou es reconocido por producir y actuar en varias obras de teatro, musicales, películas y programas de televisión.  Ella es más conocida, sin embargo, por su primera autobiografía, I Know Why the Caged Bird Sings (1969). El libro describe las tragedias de la traumática infancia de Angelou, detallando una brutal violación a los 7 años y medio, y una edad adulta temprana gravada por el embarazo en la adolescencia.

Fechas: 4 de abril de 1928 al 28 de mayo de 2014

También conocido como:  Marguerite Anne Johnson (nacida como), Ritie, Rita

Un largo camino desde casa

Maya Angelou nació como Marguerite Anne Johnson el 4 de abril de 1928 en St. Louis, Missouri, de manos de Bailey Johnson Sr., una porteadora y dietista de la marina, y de Vivian «Bibbie» Baxter, una enfermera. El único hermano de Angelou, Bailey Jr., de un año de edad, era incapaz de pronunciar el nombre de pila de Angelou, «Marguerite», y así apodado a su hermana «Maya», derivada de «My Sister». El cambio de nombre demostró ser útil más tarde en la vida de Maya.

Después de que sus padres se separaron en 1931, Bailey Sr. envió a Maya y Bailey Jr. de tres años a vivir con su madre, Annie Henderson, en Stamps, Arkansas. Mamá, como la llamaban Maya y Bailey, era la única mujer negra propietaria de tiendas en Stamps rurales y era muy respetada. A pesar de que la pobreza extrema abundaba, Momma prosperó durante la Gran Depresión y la Segunda Guerra Mundial suministrando alimentos básicos. Además de dirigir la tienda, mamá cuidaba de su hijo paralítico, al que los niños llamaban «Tío Willie».

Aunque inteligente, Maya era extremadamente insegura de niña, viéndose a sí misma como torpe, no deseada y fea porque era negra. A veces, Maya intentaba esconder sus piernas, las engrasaba con vaselina y las espolvoreaba con arcilla roja, considerando que cualquier color era mejor que el negro. Bailey, por otro lado, era encantador, de espíritu libre y extremadamente protector con su hermana.

La vida en Stamps, Arkansas

Mamá puso a sus nietos a trabajar en la tienda, y Maya observó a los exhaustos recolectores de algodón mientras iban y venían del trabajo. Mamá fue la principal estabilizadora y guía moral en las vidas de los niños, dándoles valiosos consejos para escoger sus batallas con la gente blanca. Mamá advirtió que la más mínima impertinencia podría resultar en un linchamiento.

Las indignidades diarias manifestadas a través del racismo arraigado hicieron la vida de los Stamps miserable para los niños desplazados. Su experiencia compartida de soledad y anhelo por sus padres los llevó a una fuerte dependencia los unos de los otros. La pasión de los niños por la lectura les proporcionó un refugio de su dura realidad. Maya pasaba todos los sábados en la biblioteca de Stamps, eventualmente leyendo cada libro en sus estantes.

Después de cuatro años en Stamps, Maya y Bailey se sorprendieron cuando su guapo padre apareció conduciendo un coche de lujo para llevarlos de vuelta a St.  Maya observó con curiosidad cómo Bailey padre interactuaba con su madre y su hermano, el tío Willie, haciéndoles sentir inferiores en su jactancia. A Maya no le gustó, especialmente cuando Bailey Jr. – la imagen divisoria de su padre – actuó como si este hombre nunca los hubiera abandonado.

Encuéntrame en St. Louis

Vivian era devastadoramente hermosa y los niños se enamoraron instantáneamente de ella, especialmente Bailey Jr. Mother Dear, como la llamaban los niños, era una fuerza de la naturaleza y vivía la vida al máximo, esperando que todos los demás hicieran lo mismo. Aunque Vivian tenía un título en enfermería, se ganaba la vida jugando al póquer en las salas de juego.

Aterrizando en St. Louis durante la Prohibición, Maya y Bailey fueron introducidos a las figuras del crimen del inframundo por su abuela materna («Abuela Baxter»), quien los entretuvo. También tenía influencia con la policía de la ciudad. El padre de Vivian y sus cuatro hermanos tenían trabajos en la ciudad, raros para los hombres negros, y tenían la reputación de ser malos. Pero trataron bien a los niños y Maya se sintió intimidada por ellos, finalmente sintiendo un sentido de pertenencia familiar.

Maya y Bailey se quedaron con Vivian y su novio mayor, el Sr. Freeman. Vivian era fuerte, vibrante e independiente como mamá, tratando bien a sus hijos. Sin embargo, ella era imparcial y Maya no podía establecer una relación cercana.

Inocencia perdida

Maya anhelaba tanto el afecto de su madre que empezó a confiar en el novio inseguro de Vivian. La inocencia de Maya, de 7 años y medio de edad, quedó destrozada cuando Freeman abusó de ella en dos ocasiones, y luego la violó, amenazando con matar a Bailey si se lo contaba.

Aunque fue encontrado culpable en una audiencia y sentenciado a un año de cárcel, Freeman fue liberado temporalmente. Tres semanas después, Maya escuchó a la policía decirle a la abuela Baxter que Freeman había sido encontrado muerto a golpes, presumiblemente por sus tíos. La familia nunca mencionó el incidente.

Pensando que ella era responsable de la muerte de Freeman al testificar, Maya, confundida, resolvió proteger a los demás al no hablar. Se quedó muda durante cinco años, negándose a hablar con nadie excepto con su hermano. Después de un tiempo, Vivian fue incapaz de lidiar con el estado emocional de Maya. Ella envió a los niños de vuelta a vivir con Momma in Stamps, muy a pesar del descontento de Bailey. Las consecuencias emocionales causadas por la violación siguieron a Maya durante toda su vida.

Volver a Sellos y un mentor

Mamá no perdió tiempo en conseguir ayuda para Maya presentándole a Bertha Flowers, una hermosa, refinada y educada mujer negra. El gran maestro expuso a Maya a autores clásicos, como Shakespeare, Charles Dickens y James Weldon Johnson, así como a autoras negras. Flowers hizo que Maya memorizara ciertas obras de los autores para recitarlas en voz alta, mostrándole que las palabras tienen el poder de crear, no de destruir.

A través de la Sra. Flowers, Maya se dio cuenta del poder, la elocuencia y la belleza de la palabra hablada. El ritual despertó la pasión de Maya por la poesía, fortaleció su confianza y poco a poco la sacó del silencio. Una vez que leyó libros como un refugio de la realidad, ahora lee libros para entenderla. Para Maya, Bertha Flowers era el mejor modelo a seguir, alguien a quien podía aspirar a llegar a ser.

Maya fue una gran estudiante y se graduó con honores en 1940 de Lafayette County Training School. Una graduación de octavo grado fue una gran ocasión en Stamps, pero el orador blanco insinuó que los graduados negros sólo podían tener éxito en los deportes o en la servidumbre, no en lo académico. Maya se inspiró, sin embargo, cuando el mejor estudiante de la clase dirigió a los graduados en «Lift Ev’ry Voice and Sing», escuchando por primera vez las palabras de la canción.

Es mejor en California

Stamps, Arkansas, era un pueblo arraigado en el racismo severo. Por ejemplo, un día, cuando Maya tuvo un fuerte dolor de muelas, mamá la llevó al único dentista de la ciudad, que era blanco, y a quien le había prestado dinero durante la Gran Depresión. Pero el dentista se negó a tratar a Maya, proclamando que prefería meter la mano en la boca de un perro que en la de una Maya negra. Mamá se llevó a Maya afuera y la puso en la oficina del hombre. Mamá regresó con $10, ella dijo que el dentista le debía intereses sobre su préstamo y tomó a Maya 25 millas para ver a un dentista negro.

Después de que Bailey llegó a casa terriblemente agitada un día, después de haber sido forzada por un hombre blanco a ayudar a cargar el cuerpo muerto y podrido de un hombre negro en una carreta, Momma se preparó para alejar a sus nietos de otros peligros. Nunca habiendo viajado más de 50 millas desde su lugar de nacimiento, mamá dejó a Willie y su tienda para llevar a Maya y Bailey con su madre en Oakland, California. Mamá se quedó seis meses para que los niños se instalaran antes de regresar a Stamps.

Genuinamente contenta de tener a sus hijos de vuelta, Vivian les dio a Maya y Bailey una fiesta de bienvenida a medianoche. Los niños descubrieron que su madre era popular y amante de la diversión, con muchos pretendientes masculinos. Pero Vivian decidió casarse con «Daddy Clidell», un exitoso hombre de negocios que trasladó a su familia a San Francisco.

Cuando Maya ingresó a la escuela secundaria Mission High School, recibió un grado superior y más tarde fue transferida a una escuela donde era una de sólo tres personas de raza negra. A Maya le gustaba una maestra, la Srta. Kirwin, que trataba a todos por igual. A los 14 años, Maya recibió una beca universitaria completa para estudiar teatro y danza en la Escuela Laboral de California.

Dolores de crecimiento

Daddy Clidell era el propietario de varios edificios de apartamentos y salones de billar, y Maya estaba cautivada por su tranquila dignidad. Era la única figura paterna que ella conocía, haciendo que Maya se sintiera como su querida hija. Pero cuando Bailey Sr. la invitó a quedarse con él y su mucho más joven novia Dolores durante el verano, Maya aceptó. Cuando llegó, Maya se sorprendió al descubrir que vivían en una casa rodante de clase baja.

Desde el principio, las dos mujeres no se llevaban bien. Cuando Bailey padre llevó a Maya a México en un viaje de compras, terminó desastrosamente con Maya de 15 años llevando a su ebrio padre de regreso a la frontera con México. A su regreso, Dolores, celosa, se enfrentó a Maya y la culpó por haberse interpuesto entre ellos. Maya abofeteó a Dolores por llamar a Vivian una puta; luego Dolores apuñaló a Maya en la mano y en el estómago con unas tijeras.

Maya huyó de la casa sangrando. Sabiendo que no podía ocultar sus heridas a Vivian, Maya no regresó a San Francisco. También tenía miedo de que Vivian y su familia le causaran problemas a Bailey padre, recordando lo que le sucedió al Sr. Freeman. Bailey padre llevó a Maya a que le envolvieran las heridas en casa de una amiga.

Decidida a no volver a ser víctima, Maya huyó de la casa del amigo de su padre y pasó la noche en un depósito de chatarra. A la mañana siguiente, se encontró con que había varios fugitivos viviendo allí. Durante su estancia de un mes con los fugitivos, Maya aprendió no sólo a bailar y maldecir, sino también a apreciar la diversidad, que influyó en el resto de su vida. Al final del verano, Maya decidió regresar con su madre, pero la experiencia la dejó sintiéndose empoderada.

Moverse hacia arriba

Maya había madurado de ser una niña tímida a una mujer joven y fuerte. Su hermano Bailey, por otro lado, estaba cambiando. Se había obsesionado con ganarse el afecto de su madre, incluso comenzando a emular el estilo de vida de los hombres con los que Vivian una vez estuvo en compañía. Cuando Bailey trajo una prostituta blanca a casa, Vivian lo echó. Herido y desilusionado, Bailey finalmente dejó la ciudad para trabajar en el ferrocarril.

Cuando la escuela comenzó en el otoño, Maya convenció a Vivian para que la dejara tomar un semestre libre para ir a trabajar. Desapareciendo terriblemente a Bailey, buscó una distracción y solicitó un trabajo como conductora de tranvía, a pesar de las políticas racistas de contratación. Maya persistió durante semanas, convirtiéndose finalmente en el primer operador de tranvías negro de San Francisco.

Al regresar a la escuela, Maya comenzó a exagerar mentalmente sus rasgos masculinos y se preocupó de que pudiera ser lesbiana.  Maya decidió buscar un novio que se convenciera a sí misma de lo contrario. Pero todos los amigos varones de Maya querían chicas delgadas, de piel clara y pelo liso, y ella no poseía ninguna de estas cualidades. Maya le propuso entonces a un apuesto niño vecino, pero el insatisfactorio encuentro no disipó sus ansiedades. Tres semanas después, sin embargo, Maya descubrió que estaba embarazada.

Después de llamar a Bailey, Maya decidió mantener en secreto su embarazo. Temerosa de que Vivian la obligara a dejar la escuela, Maya se dedicó a sus estudios, y después de graduarse de la escuela secundaria Mission High School en 1945 confesó su embarazo de ocho meses. Claude Bailey Johnson, que más tarde cambió su nombre por el de Guy, nació poco después de la graduación de Maya, de 17 años.

Un nuevo nombre, una nueva vida

Maya adoraba a su hijo y, por primera vez, se sintió necesitada. Su vida se volvió más colorida a medida que trabajaba para mantenerlo cantando y bailando en los clubes nocturnos, cocinando, siendo camarera de cóctel, prostituta y señora de burdel. En 1949, Maya se casó con Anastasios Angelopulos, un marinero greco-americano. Pero el matrimonio interracial en la década de 1950 en Estados Unidos estaba condenado desde el principio, terminando en 1952.

En 1951, Maya estudió danza moderna con los grandes Alvin Ailey y Martha Graham, e incluso se asoció con Ailey para realizar funciones locales como Al y Rita. Trabajando como bailarina profesional de calypso en el Purple Onion en San Francisco, Maya todavía se llamaba Marguerite Johnson. Pero eso pronto cambió cuando, por insistencia de sus gerentes, Maya combinó el apellido de su ex marido y el apodo de Maya de Bailey, para crear el nombre distintivo, Maya Angelou.

Cuando la amada mamá de Angelou falleció, Angelou fue enviado en picado. Afligida, pero prometiendo vivir plenamente, Angelou rechazó un contrato para una obra de Broadway, dejó a su hijo con Vivian y se embarcó en una gira por 22 países con la ópera Porgy and Bess (1954-1955). Pero Angelou continuó perfeccionando sus habilidades de escritura mientras viajaba, ya que encontró consuelo en la creación de poesía. En 1957, Angelou grabó su primer álbum, Calypso Heat Wave.

Angelou había estado bailando, cantando y actuando por todo San Francisco, pero luego se mudó a Nueva York y se unió al Harlem Writers Guild a finales de la década de 1950. Mientras estuvo allí, se hizo amiga del gran James Baldwin, quien animó a Angelou a centrarse directamente en su carrera de escritora.

Triunfo y tragedia

En 1960, después de escuchar al líder de los derechos civiles, el Dr. Martin Luther King, Jr., Angelou escribió junto con Godfrey Cambridge, Cabaret for Freedom, para beneficiar a la Conferencia de Liderazgo Cristiano del Sur de King (SCLC). Angelou fue un gran activo como recaudadora de fondos y organizadora; luego fue nombrada Coordinadora del Norte de la SCLC por el Dr. King.

También en 1960, Angelou se casó con Vusumzi Make, un líder sudafricano antiapartheid de Johannesburgo. Maya, su hijo de 15 años, Guy, y su nuevo esposo se mudaron a El Cairo, Egipto, donde Angelou se convirtió en editor de The Arab Observer.

Angelou siguió trabajando como profesora y escritora mientras ella y Guy se adaptaban. Pero cuando su relación con Make llegó a su fin en 1963, Angelou se fue de Egipto con su hijo a Ghana. Allí se convirtió en administradora de la Escuela de Música y Drama de la Universidad de Ghana, editora de The African Review y guionista de The Ghanaian Times. Como resultado de sus viajes, Angelou hablaba con fluidez francés, italiano, español, árabe, serbocroata y fanti (una lengua de África Occidental).

Mientras vivía en África, Angelou estableció una gran amistad con Malcolm X. Al regresar a los Estados Unidos en 1964 para ayudarle a construir la recién formada Organización para la Unidad Afroamericana, Malcolm X fue asesinado poco después. Desolada, Angelou se fue a vivir con su hermano a Hawai, pero regresó a Los Ángeles durante el verano de los disturbios raciales de 1965. Angelou escribió y actuó en obras de teatro hasta que regresó a Nueva York en 1967.

Ensayos duros, grandes logros

En 1968, el Dr. Martin Luther King, Jr. le pidió a Angelou que organizara una marcha, pero los planes fueron interrumpidos cuando King fue asesinado el 4 de abril de 1968, cuando Angelou cumplía 40 años. Conmocionada y jurando no volver a celebrar nunca más la fecha, Angelou fue animada por James Baldwin a superar su dolor escribiendo.

Haciendo lo que mejor sabía hacer, Angelou escribió, produjo y narro Blacks, Blues, Black! una serie de diez documentales sobre el vínculo entre el género musical del blues y la herencia negra. También en 1968, en una cena con Baldwin, Angelou fue desafiado a escribir una autobiografía por el editor de Random House Robert Loomis. I Know Why the Caged Bird Sings, la primera autobiografía de Angelou, publicada en 1969, se convirtió en un bestseller inmediato y fue aclamada en todo el mundo.

En 1973, Angelou se casa con el escritor y dibujante galés Paul du Feu. Aunque Angelou nunca habló abiertamente sobre sus matrimonios, fue considerada por los más cercanos como su unión más larga y feliz. Sin embargo, terminó en un divorcio amistoso en 1980.

Premios y distinciones

Angelou fue nominada para un premio Emmy en 1977 por su papel como abuela de Kunta Kinte en la miniserie de televisión de Alex Haley, Roots.

En 1982, Angelou comenzó a enseñar en la Universidad Wake Forest en Winston-Salem, Carolina del Norte, donde ocupó la primera cátedra Reynolds de toda la vida de Estudios Americanos.

Los ex presidentes Gerald Ford, Jimmy Carter y Bill Clinton solicitaron a Angelou que formara parte de varias juntas directivas. En 1993, se le pidió a Angelou que escribiera y recitara un poema (On the Pulse of the Morning) para la inauguración de Clinton, ganando un premio Grammy y siendo el segundo individuo después de Robert Frost (1961) tan honrado.

Los numerosos premios de Angelou incluyen la Medalla Presidencial de las Artes (2000), la Medalla Lincoln (2008), la Medalla Presidencial de la Libertad del Presidente Barack Obama (2011), el Premio Literario de la Fundación Nacional del Libro (2013) y el Premio Mailer al Logro de Toda una Vida (2013). Aunque sus actividades educativas se limitaban a la escuela secundaria, Angelou recibió 50 doctorados honoris causa.

Una mujer fenomenal

Maya Angelou fue muy respetada por millones de personas como escritora, poeta, actriz, conferencista y activista. A partir de la década de 1990 y hasta poco antes de su muerte, Angelou hizo al menos 80 apariciones anuales en el circuito de conferencias.

Su extenso cuerpo de obras publicadas incluye 36 libros, siete de los cuales son autobiografías, numerosas colecciones de poesía, un libro de ensayos, cuatro obras de teatro, un guión y un libro de cocina. Angelou tuvo una vez tres libros -Sé por qué canta el pájaro enjaulado, El corazón de una mujer y Hasta las estrellas solitarias- en la lista de best-sellers del New York Times durante seis semanas consecutivas, simultáneamente.

Ya sea a través de un libro, una obra de teatro, un poema o una conferencia, Angelou inspiró a millones de personas, especialmente mujeres, a utilizar las experiencias negativas que sobrevivieron como catapulta de logros imposibles.

En la mañana del 28 de mayo de 2014, frágil y sufriendo de una enfermedad prolongada relacionada con el corazón, Maya Angelou, de 86 años, fue encontrada inconsciente por su cuidador. Acostumbrada a hacer las cosas a su manera, Angelou había instruido a su personal para que no la resucitara en esas condiciones.

La ceremonia conmemorativa en honor de Maya Angelou, organizada por la Universidad Wake Forest, contó con la presencia de muchas luminarias. La magnate de los medios Oprah Winfrey, amiga y protegida de Angelou desde hace mucho tiempo, planificó y dirigió el sincero homenaje.

La ciudad de Stamps renombró su único parque en honor a Angelou en junio de 2014.

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