Pandemia de gripe española de 1918

Cada año, los virus de la gripe enferman a las personas. Incluso la gripe común y corriente puede matar a la gente, pero por lo general sólo a los más jóvenes o a los más mayores. En 1918, la gripe mutó en algo mucho más virulento.

Esta nueva y más mortal gripe actuó de manera muy extraña; parecía dirigirse a los jóvenes y sanos, siendo particularmente mortal para los jóvenes de 20 a 35 años de edad. En tres olas desde marzo de 1918 hasta la primavera de 1919, esta mortífera gripe se propagó rápidamente por todo el mundo, infectando a cientos de millones de personas y matando entre 50 y 100 millones (más del 5% de la población mundial).

Esta gripe tenía muchos nombres, incluyendo gripe española, grippe, Spanish Lady, fiebre de tres días, bronquitis purulenta, fiebre de mosca de arena, Blitz Katarrh.

Los Primeros Casos Reportados de Gripe Española

Nadie está muy seguro de dónde se originó la gripe española por primera vez. Algunos investigadores han señalado los orígenes en China, mientras que otros lo han rastreado hasta un pequeño pueblo en Kansas. El primer caso mejor registrado ocurrió en Fort Riley.

Fort Riley era un puesto de avanzada militar en Kansas donde los nuevos reclutas fueron entrenados antes de ser enviados a Europa para luchar en la Primera Guerra Mundial.

El 11 de marzo de 1918, el soldado Albert Gitchell, un cocinero de la compañía, contrajo síntomas que al principio parecían ser un resfriado fuerte. Gitchell fue a la enfermería y fue aislado. En menos de una hora, varios soldados más habían caído con los mismos síntomas y también fueron aislados.

A pesar del intento de aislar a las personas con síntomas, esta gripe extremadamente contagiosa se propagó rápidamente a través de Fort Riley. Después de cinco semanas, 1.127 soldados en Fort Riley habían sido afectados por la gripe española; 46 de ellos habían muerto.

La gripe se propaga y recibe un nombre

Pronto, se notaron reportes de la misma gripe en otros campamentos militares alrededor de los Estados Unidos. Poco después, la gripe infectó a los soldados a bordo de los barcos de transporte. Aunque no fue intencional, las tropas estadounidenses trajeron esta nueva gripe a Europa.

A partir de mediados de mayo, la gripe comenzó a afectar también a los soldados franceses. La gripe viajó a través de Europa, infectando a personas en casi todos los países.

Cuando la gripe azotó España, el gobierno español anunció públicamente la epidemia. España fue el primer país en ser golpeado por la gripe que no estuvo involucrado en la Primera Guerra Mundial; por lo tanto, fue el primer país en no censurar sus informes de salud. Desde que la mayoría de la gente se enteró por primera vez de la gripe de su ataque a España, la nueva gripe se llamó la gripe española.

La gripe española se propagó a Rusia, India, China y África. A finales de julio de 1918, después de haber infectado a personas de todo el mundo, esta primera ola de gripe española parecía estar desapareciendo.

La gripe española se vuelve increíblemente mortal

Mientras que la primera ola de la gripe española había sido extremadamente contagiosa, la segunda ola de la gripe española fue tanto contagiosa como extremadamente mortal.

A finales de agosto de 1918, la segunda ola de gripe española golpeó tres ciudades portuarias casi al mismo tiempo. Estas ciudades (Boston, Estados Unidos; Brest, Francia; y Freetown, Sierra Leona) sintieron inmediatamente la letalidad de esta nueva mutación.

Los hospitales rápidamente se vieron abrumados por la gran cantidad de pacientes. Cuando los hospitales se llenaron, los hospitales de campaña se construyeron sobre el césped. Las enfermeras y los médicos ya eran escasos porque muchos de ellos se habían ido a Europa para ayudar en la guerra.

Desesperadamente necesitados de ayuda, los hospitales pidieron voluntarios. Sabiendo que estaban arriesgando sus propias vidas al ayudar a estas víctimas contagiosas, muchas personas, especialmente mujeres, se inscribieron de todos modos para ayudar lo mejor que pudieron.

Los síntomas de la gripe española

Las víctimas de la gripe española de 1918 sufrieron mucho. A las pocas horas de sentir los primeros síntomas de fatiga extrema, fiebre y dolor de cabeza, las víctimas empezaban a ponerse azules. A veces el color azul se hacía tan pronunciado que era difícil determinar el color original de la piel de un paciente.

Los pacientes tosían con tanta fuerza que algunos incluso se desgarraban los músculos abdominales. De sus bocas y narices salía sangre espumosa. Unos pocos sangraron por las orejas. Algunos vomitaron; otros se volvieron incontinentes.

La gripe española golpeó tan repentina y severamente que muchas de sus víctimas murieron a las pocas horas de haber contraído su primer síntoma. Algunos murieron un día o dos después de darse cuenta de que estaban enfermos.

Tomar precauciones

No es de extrañar que la gravedad de la gripe española fuera alarmante. A la gente de todo el mundo le preocupa conseguirlo. Algunas ciudades ordenaron que todos usaran máscaras. Escupir y toser en público estaba prohibido. Las escuelas y los teatros estaban cerrados.

Las personas también probaron sus propios remedios caseros de prevención, como comer cebollas crudas, mantener una papa en el bolsillo o usar una bolsa de alcanfor alrededor del cuello. Ninguna de estas cosas frenó el ataque de la mortal segunda ola de la gripe española.

Montones de cadáveres

El número de cadáveres de las víctimas de la gripe española superó rápidamente a los recursos disponibles para tratar con ellos. Los depósitos de cadáveres se veían obligados a apilar los cadáveres como si fueran de madera en los pasillos.

No había suficientes ataúdes para todos los cuerpos, ni personas para cavar tumbas individuales. En muchos lugares se cavaron fosas comunes para liberar a los pueblos y ciudades de las masas de cadáveres en descomposición.

Rima para niños con gripe española

Cuando la gripe española mató a millones de personas en todo el mundo, afectó a todos. Mientras los adultos caminaban con máscaras, los niños saltaban la cuerda a esta rima.

Tenía un pajarito que se llamaba EnzaI y abrió una ventana y se llamaba In-flu-enza.

El armisticio trae la tercera ola de la gripe española

El 11 de noviembre de 1918, un armisticio puso fin a la Primera Guerra Mundial. La gente de todo el mundo celebró el fin de esta «guerra total» y se sintió jubilosa de que quizás estaban libres de las muertes causadas tanto por la guerra como por la gripe. Sin embargo, a medida que la gente salía a la calle, daba besos y abrazos a los soldados que regresaban, también iniciaron una tercera ola de gripe española.

La tercera ola de la gripe española no fue tan mortal como la segunda ola, pero sí más mortal que la primera. Aunque esta tercera ola también dio la vuelta al mundo, matando a muchas de sus víctimas, recibió mucha menos atención. La gente estaba lista para comenzar sus vidas de nuevo después de la guerra; ya no estaban interesados en escuchar o temer una gripe mortal.

Desaparecido pero no olvidado

La tercera ola se detuvo. Algunos dicen que terminó en la primavera de 1919, mientras que otros creen que continuó reclamando víctimas hasta 1920. Sin embargo, con el tiempo, esta cepa mortal de la gripe desapareció.

Hasta el día de hoy, nadie sabe por qué el virus de la gripe mutó repentinamente en una forma tan mortal. Tampoco saben cómo evitar que vuelva a ocurrir. Los científicos e investigadores continúan investigando y aprendiendo sobre la gripe española de 1918 con la esperanza de poder prevenir otra pandemia mundial de gripe.

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