Perfil de Jane Addams, Reformadora Social y Fundadora de Hull House

La reformadora humanitaria y social Jane Addams, nacida en la riqueza y los privilegios, se dedicó a mejorar las vidas de los menos afortunados. Aunque es mejor recordada por establecer Hull House (una casa de asentamiento en Chicago para inmigrantes y pobres), Addams también estaba profundamente comprometida con la promoción de la paz, los derechos civiles y el derecho de las mujeres a votar.

Addams fue miembro fundador de la National Association for the Advancement of Colored People y de la American Civil Liberties Union. Como ganadora del Premio Nobel de la Paz de 1931, fue la primera mujer estadounidense en recibir ese honor. Jane Addams es considerada por muchos como una pionera en el campo del trabajo social moderno.

Fechas: 6 de septiembre de 1860-21 de mayo de 1935

También conocido como: Laura Jane Addams (nacida como), «Saint Jane,» «Angel of Hull House»

Infancia en Illinois

Laura Jane Addams nació el 6 de septiembre de 1860 en Cedarville, Illinois, de la mano de Sarah Weber Addams y John Huy Addams. Era la octava de nueve hijos, cuatro de los cuales no sobrevivieron a la infancia.

Sarah Addams murió una semana después de dar a luz a un bebé prematuro (que también murió) en 1863 cuando Laura Jane-más tarde conocida como Jane-tenía sólo dos años.

El padre de Jane dirigía un exitoso negocio de molinos, lo que le permitió construir una casa grande y hermosa para su familia. John Addams también fue senador del estado de Illinois y amigo cercano de Abraham Lincoln, cuyos sentimientos contra la esclavitud compartía.

Jane se enteró cuando era adulta de que su padre había sido «conductor» en el Ferrocarril Subterráneo y había ayudado a escapar a los esclavos que se dirigían a Canadá.

Cuando Jane tenía seis años, la familia sufrió otra pérdida: su hermana Martha, de 16 años, sucumbió a la fiebre tifoidea. Al año siguiente, John Addams se casó con Anna Haldeman, una viuda con dos hijos. Jane se acercó a su nuevo hermanastro George, que era sólo seis meses más joven que ella. Asistieron juntos a la escuela y ambos planearon ir a la universidad algún día.

Días Universitarios

Jane Addams había puesto su mirada en Smith College, una prestigiosa escuela de mujeres en Massachusetts, con el objetivo de obtener un título de médico. Después de meses de preparación para los difíciles exámenes de ingreso, Jane, de 16 años, se enteró en julio de 1877 de que había sido aceptada en Smith.

John Addams, sin embargo, tenía planes diferentes para Jane. Después de perder a su primera esposa y a cinco de sus hijos, no quería que su hija se mudara tan lejos de casa. Addams insistió en que Jane se inscribiera en Rockford Female Seminary, una escuela presbiteriana para mujeres en la cercana Rockford, Illinois, a la que sus hermanas habían asistido. Jane no tuvo otra opción que obedecer a su padre.

El Seminario Femenino de Rockford educó a sus estudiantes tanto en lo académico como en lo religioso en una atmósfera estricta y reglamentada. Jane se acomodó a la rutina, convirtiéndose en una escritora segura y oradora pública para cuando se graduó en 1881.

Muchos de sus compañeros de clase se convirtieron en misioneros, pero Jane Addams creía que podía encontrar una forma de servir a la humanidad sin promover el cristianismo. Aunque era una persona espiritual, Jane Addams no pertenecía a ninguna iglesia en particular.

Tiempos difíciles para Jane Addams

Al regresar a casa de su padre, Addams se sintió perdida, sin saber qué hacer con su vida. Aplazando cualquier decisión sobre su futuro, decidió acompañar a su padre y a su madrastra en un viaje a Michigan.

El viaje terminó en tragedia cuando John Addams se enfermó gravemente y murió repentinamente de apendicitis. Una afligida Jane Addams, en busca de dirección en su vida, se inscribió en el Women’s Medical College de Filadelfia, donde fue aceptada para el otoño de 1881.

Addams lidió con su pérdida al sumergirse en sus estudios en la universidad de medicina. Desafortunadamente, sólo unos meses después de comenzar las clases, desarrolló dolor de espalda crónico, causado por la curvatura de la columna vertebral. Addams fue operada a finales de 1882, lo que mejoró un poco su condición, pero después de un largo y difícil período de recuperación, decidió que no volvería a la escuela.

Un viaje que cambia la vida

A continuación, Addams emprendió un viaje al extranjero, un rito tradicional de paso entre los jóvenes ricos del siglo XIX. Acompañada por su madrastra y sus primos, Addams navegó a Europa para una gira de dos años en 1883. Lo que comenzó como una exploración de las vistas y culturas de Europa se convirtió, de hecho, en una experiencia reveladora para Addams.

Addams quedó atónita por la pobreza que presenció en los barrios pobres de las ciudades europeas. Un episodio en particular la afectó profundamente. El autobús turístico en el que viajaba se detuvo en una calle del empobrecido East End de Londres. Un grupo de gente sucia y desarreglada se puso en fila, esperando para comprar productos podridos que habían sido descartados por los comerciantes.

Addams observó cómo un hombre pagaba por una col estropeada y luego se la tragaba, sin lavarla ni cocinarla. Le horrorizaba que la ciudad permitiera a sus ciudadanos vivir en condiciones tan miserables.

Agradecida por todas sus bendiciones, Jane Addams creía que era su deber ayudar a los menos afortunados. Había heredado una gran suma de dinero de su padre, pero aún no estaba segura de cuál era la mejor manera de utilizarlo.

Jane Addams encuentra su vocación

De regreso a los Estados Unidos en 1885, Addams y su madrastra pasaron los veranos en Cedarville y los inviernos en Baltimore, Maryland, donde el hermanastro de Addams, George Haldeman, asistió a la escuela de medicina.

La Sra. Addams expresó su esperanza de que Jane y George se casaran algún día. George tenía sentimientos románticos por Jane, pero no devolvió el sentimiento. Jane Addams nunca tuvo una relación romántica con ningún hombre.

Mientras estaba en Baltimore, se esperaba que Addams asistiera a innumerables fiestas y actos sociales con su madrastra. Detestaba estas obligaciones y prefería visitar las instituciones caritativas de la ciudad, como los refugios y los orfanatos.

Aún sin saber qué papel podría desempeñar, Addams decidió volver a viajar al extranjero con la esperanza de despejar su mente. Viajó a Europa en 1887 con Ellen Gates Starr, una amiga del Seminario de Rockford.

Finalmente, la inspiración llegó a Addams cuando visitó la Catedral de Ulm en Alemania, donde se sintió unida. Addams imaginó la creación de lo que ella llamó una «Catedral de la Humanidad», un lugar donde la gente necesitada pudiera venir no sólo por ayuda con sus necesidades básicas sino también por enriquecimiento cultural.*

Addams viajó a Londres, donde visitó una organización que serviría de modelo para su proyecto: el Toynbee Hall. Toynbee Hall era una «casa de asentamiento», donde hombres jóvenes y educados vivían en una comunidad pobre para conocer a sus residentes y aprender la mejor manera de servirles.

Addams propuso que ella abriera tal centro en una ciudad americana. Starr accedió a ayudarla.

Fundación de Hull House

Jane Addams y Ellen Gates Starr decidieron que Chicago era la ciudad ideal para su nueva aventura. Starr había trabajado como maestra en Chicago y estaba familiarizada con los barrios de la ciudad; también conocía a varias personas prominentes allí. Las mujeres se mudaron a Chicago en enero de 1889 cuando Addams tenía 28 años.

La familia de Addams pensó que su idea era absurda, pero no la disuadió. Ella y Starr se pusieron a buscar una casa grande situada en una zona desfavorecida. Después de semanas de búsqueda, encontraron una casa en el distrito 19 de Chicago que había sido construida 33 años antes por el empresario Charles Hull. La casa había estado rodeada de tierras de cultivo, pero el barrio se había convertido en una zona industrial.

Addams y Starr renovaron la casa y se mudaron el 18 de septiembre de 1889. Al principio, los vecinos eran reacios a hacerles una visita, desconfiando de los motivos de las dos mujeres bien vestidas.

Los visitantes, principalmente inmigrantes, comenzaron a llegar, y Addams y Starr aprendieron rápidamente a establecer prioridades basadas en las necesidades de sus clientes. Pronto se hizo evidente que el cuidado de los hijos de los padres que trabajan era una prioridad absoluta.

Reuniendo a un grupo de voluntarios bien educados, Addams y Starr establecieron una clase de kindergarten, así como programas y conferencias para niños y adultos. Proporcionaron otros servicios vitales, como la búsqueda de empleo para los desempleados, el cuidado de los enfermos y el suministro de alimentos y ropa a los necesitados. (Fotos de Hull House)

Hull House atrajo la atención de los Chicago ricos, muchos de los cuales querían ayudar. Addams solicitó donaciones de ellos, permitiéndole construir un área de juego para los niños, así como añadir una biblioteca, una galería de arte e incluso una oficina de correos. Eventualmente, Hull House ocupó una cuadra entera del vecindario.

Trabajando por la reforma social

Cuando Addams y Starr se familiarizaron con las condiciones de vida de la gente que los rodeaba, reconocieron la necesidad de una verdadera reforma social. Conociendo bien a muchos niños que trabajaban más de 60 horas a la semana, Addams y sus voluntarios trabajaron para cambiar las leyes de trabajo infantil. Proporcionaron a los legisladores información que habían recopilado y hablado en reuniones comunitarias.

En 1893, la Ley de Fábrica, que limitaba el número de horas que un niño podía trabajar, fue aprobada en Illinois.

Otras causas defendidas por Addams y sus colegas incluyeron la mejora de las condiciones en los hospitales psiquiátricos y los centros de acogida, la creación de un sistema de tribunales de menores y la promoción de la sindicalización de las mujeres trabajadoras.

Addams también trabajó para reformar las agencias de empleo, muchas de las cuales utilizaron prácticas deshonestas, especialmente al tratar con nuevos inmigrantes vulnerables. En 1899 se aprobó una ley estatal que regulaba esas agencias.

Addams se involucró personalmente con otro asunto: la basura no recogida en las calles de su vecindario. La basura, argumentó, atrajo a los bichos y contribuyó a la propagación de enfermedades.

En 1895, Addams fue al ayuntamiento a protestar y salió como el nuevo inspector de basura para el distrito 19. Se tomó su trabajo muy en serio, el único puesto remunerado que había tenido. Addams se levantó al amanecer, subiendo a su carruaje para seguir y monitorear a los recolectores de basura. Después de su mandato de un año, Addams se alegró de reportar una reducción en la tasa de mortalidad en el Distrito 19.

Jane Addams: Una figura nacional

A principios del siglo XX, Addams se había convertido en un respetado defensor de los pobres. Gracias al éxito de Hull House, se establecieron casas de asentamiento en otras ciudades importantes de Estados Unidos. Addams desarrolló una amistad con el presidente Theodore Roosevelt, quien quedó impresionado por los cambios que había realizado en Chicago. El Presidente se detuvo a visitarla en Hull House cuando estaba en la ciudad.

Como una de las mujeres más admiradas de Estados Unidos, Addams encontró nuevas oportunidades para dar discursos y escribir sobre la reforma social. Compartió sus conocimientos con otros con la esperanza de que más personas desfavorecidas recibieran la ayuda que necesitaban.

En 1910, cuando tenía cincuenta años, Addams publicó su autobiografía, Veinte años en Hull House.

Addams se involucró cada vez más en causas de mayor alcance. Una ardiente defensora de los derechos de la mujer, Addams fue elegida vicepresidenta de la National American Woman Suffrage Association (NAWSA) en 1911 y realizó una campaña activa a favor del derecho de la mujer al voto.

Cuando Theodore Roosevelt se presentó a la reelección como candidato del Partido Progresista en 1912, su plataforma contenía muchas de las políticas de reforma social respaldadas por Addams. Ella apoyó a Roosevelt pero no estuvo de acuerdo con su decisión de no permitir que los afroamericanos sean parte de la convención del partido.

Comprometido con la igualdad racial, Addams ayudó a fundar la Asociación Nacional para el Progreso de las Personas de Color (NAACP) en 1909. Roosevelt perdió las elecciones a manos de Woodrow Wilson.

Primera Guerra Mundial

Una pacifista de toda la vida, Addams abogó por la paz durante la Primera Guerra Mundial. Se opuso firmemente a que Estados Unidos entrara en la guerra y se involucró en dos organizaciones de paz: el Partido de la Paz de la Mujer (que ella dirigió) y el Congreso Internacional de Mujeres. Este último fue un movimiento mundial con miles de miembros que se reunieron para trabajar en estrategias para evitar la guerra.

A pesar de los esfuerzos de estas organizaciones, Estados Unidos entró en guerra en abril de 1917.

Addams fue vilipendiada por muchos por su postura antibélica. Algunos la veían como antipatriótica, incluso traidora. Después de la guerra, Addams recorrió Europa con miembros del Congreso Internacional de Mujeres. Las mujeres estaban horrorizadas por la destrucción que presenciaron y fueron especialmente afectadas por los muchos niños hambrientos que vieron.

Cuando Addams y su grupo sugirieron que los niños alemanes hambrientos merecían ser ayudados tanto como cualquier otro niño, fueron acusados de simpatizar con el enemigo.

Addams recibe el Premio Nobel de la Paz

Addams continuó trabajando por la paz mundial, viajando por todo el mundo durante la década de 1920 como presidenta de una nueva organización, la Liga Internacional de Mujeres por la Paz y la Libertad (LIMPAL).

Agotada por los constantes viajes, Addams desarrolló problemas de salud y sufrió un ataque cardíaco en 1926, lo que la obligó a renunciar a su papel de líder en la LIMPAL. Completó el segundo volumen de su autobiografía, The Second Twenty Years at Hull House, en 1929.

Durante la Gran Depresión, el sentimiento público favoreció una vez más a Jane Addams. Fue ampliamente elogiada por todo lo que había logrado y fue honrada por muchas instituciones.

Su mayor honor llegó en 1931 cuando Addams recibió el Premio Nobel de la Paz por su trabajo en la promoción de la paz en todo el mundo. Debido a su mala salud, no pudo viajar a Noruega para aceptarlo. Addams donó la mayor parte del dinero de su premio a la LIMPAL.

Jane Addams murió de cáncer intestinal el 21 de mayo de 1935, sólo tres días después de que se descubriera su enfermedad durante una cirugía exploratoria. Tenía 74 años. Miles de personas asistieron a su funeral, que tuvo lugar en Hull House.

La Liga Internacional de Mujeres por la Paz y la Libertad sigue activa en la actualidad; la Asociación Hull House se vio obligada a cerrar en enero de 2012 debido a la falta de fondos.

Fuente

Jane Addams describió su «Catedral de la Humanidad» en su libro Veinte años en Hull House (Cambridge: Andover-Harvard Theological Library, 1910) 149.

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