¿Qué significa Gerrymander?

Para gerrymander es trazar los límites de los distritos electorales de manera irregular para crear una ventaja injusta para un partido o facción política en particular.

El origen del término gerrymander se remonta a principios del siglo XIX en Massachusetts. La palabra es una combinación de las palabras Gerry, para el gobernador del estado, Elbridge Gerry, y salamandra, ya que se decía en broma que un distrito electoral en particular tenía la forma de un lagarto.

La práctica de crear distritos electorales de forma extraña para crear ventajas ha perdurado durante dos siglos.

Se pueden encontrar críticas de esta práctica en periódicos y libros que se remontan a la época del incidente en Massachusetts que inspiró el término.

Y aunque siempre se ha visto como algo que se ha hecho mal, casi todos los partidos y facciones políticas han practicado el gerrymandering cuando se les ha dado la oportunidad.

El Dibujo de los Distritos del Congreso

La Constitución de los Estados Unidos especifica que los escaños en el Congreso se distribuyen de acuerdo con el Censo de los Estados Unidos (de hecho, esa es la razón original por la que el gobierno federal ha realizado un censo cada diez años). Y los estados individuales deben crear distritos del Congreso que luego elegirán a los miembros de la Cámara de Representantes de Estados Unidos.

La situación en Massachusetts en 1811 era que los demócratas (que eran seguidores políticos de Thomas Jefferson, no el posterior Partido Demócrata que aún existe) tenían la mayoría de los escaños en la legislatura estatal, y por lo tanto podían dibujar los distritos del Congreso requeridos.

Los demócratas querían frustrar el poder de sus oponentes, los federalistas, el partido de la tradición de John Adams. Se diseñó un plan para crear distritos del Congreso que dividirían cualquier concentración de federalistas. Con el mapa dibujado de manera irregular, pequeños grupos de federalistas residirían en distritos en los que serían superados en número.

Los planes para dibujar estos distritos de forma peculiar fueron, por supuesto, muy controvertidos. Y los animados periódicos de Nueva Inglaterra libraron una gran batalla de palabras y, finalmente, incluso de imágenes.

La invención del término Gerrymander

A lo largo de los años ha habido una disputa sobre quién acuñó exactamente el término «gerrymander». Un primer libro sobre la historia de los periódicos estadounidenses afirmaba que la palabra surgió de una reunión entre el editor del periódico de Boston, Benjamin Russell, y el famoso pintor estadounidense Gilbert Stuart.

En Anécdotas, memorias personales y biografías de hombres literarios conectados con la literatura de periódicos, publicado en 1852, Joseph T. Buckingham presentó la siguiente historia:

«En 1811, cuando el Sr. Gerry era gobernador del Estado Libre Asociado, la legislatura hizo una nueva división de los distritos para la elección de los representantes al Congreso. Ambas ramas tenían entonces una mayoría demócrata. Con el propósito de conseguir un representante demócrata, se hizo un arreglo absurdo y singular de pueblos en el condado de Essex para componer un distrito: «Russell tomó un mapa del condado, y lo designó con un colorido particular a los pueblos así seleccionados». Luego colgó el mapa en la pared de su armario editorial. Un día, Gilbert Stuart, el célebre pintor, miró el mapa y dijo que las ciudades, que Russell había distinguido de esta manera, formaban un cuadro parecido a un animal monstruoso: «Tomó un lápiz y, con unos pocos toques, añadió lo que se suponía que representaba garras». Russell, que estaba ocupado con su pluma, miró a la horrible figura y exclamó: «¡Salamandra! Llámalo Gerrymander!»»La palabra se convirtió en un proverbio, y, durante muchos años, fue de uso popular entre los federalistas como un término de reproche a la legislatura demócrata, que se había distinguido por este acto de vileza política. Se hizo un grabado del’Gerrymander’, y se pregonó sobre el estado, lo que tuvo algún efecto en molestar al Partido Demócrata.

La palabra gerrymander, a menudo traducida en forma de guión como «gerry-mander», comenzó a aparecer en los periódicos de Nueva Inglaterra en marzo de 1812. Por ejemplo, el Boston Repertory, el 27 de marzo de 1812, publicó una ilustración que representaba el distrito del Congreso, de forma extraña, como un lagarto con garras, dientes e incluso las alas de un dragón mítico.

Un titular lo describía como «Una nueva especie de monstruo». En el texto debajo de la ilustración un editorial decía: «El distrito puede ser exhibido como un monstruo. Es el vástago de la depravación moral y política. Fue creado para ahogar la voz real de la mayoría de los ciudadanos en el país de Essex, donde es bien sabido que hay una gran mayoría federal».

Indignación por el monstruo «Gerry-Mander» descolorido

Aunque los periódicos de Nueva Inglaterra atacaron el distrito recién dibujado y a los políticos que lo crearon, otros periódicos en 1812 informaron que el mismo fenómeno había ocurrido en otros lugares. Y a la práctica se le había dado un nombre duradero.

Por cierto, Elbridge Gerry, el gobernador de Massachusetts cuyo nombre terminó siendo la base del mandato, era el líder de los demócratas jeffersonianos en el estado en ese momento. Sin embargo, existe cierta controversia en cuanto a si siquiera aprobó el plan para dibujar el distrito de forma extraña.

Gerry había firmado la Declaración de Independencia y tenía una larga carrera de servicio político. El hecho de que su nombre fuera arrastrado al conflicto por los distritos del Congreso no pareció perjudicarlo, y fue un exitoso candidato a la vicepresidencia en las elecciones de 1812.

Gerry murió en 1814 mientras servía como vicepresidente en la administración del presidente James Madison.

Se agradece a la Biblioteca Pública de Nueva York Digital Collections por el uso de la ilustración de principios del siglo XIX de «The Gerry-Mander».

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