Santos Dumont

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Santos Dumont (1873-1932) fue un inventor brasileño. «El padre de la aviación». Con el «14-Bis», ejecutó, en París, el primer vuelo en un aparato más pesado que el aire.

Alberto Santos Dumont (1873-1932) nació en la Finca Cabangu, en João Gomes – hoy Santos Dumont, Minas Gerais, el 20 de julio de 1873. Hijo de Henrique Dumont, ingeniero y cafetero francés, y Francisca Santos Dumont, de origen portugués. Su abuelo, François Dumont, joyero francés, llegó a Brasil a mediados del siglo XIX y eligió a Diamantina para vivir. Santos Dumont tenía cinco hermanas y dos hermanos. Entre los hombres, era el más joven de la familia. Aprendió a leer con su hermana Virginia. Estudió en la Facultad de Ciencias de Campinas, luego en el Instituto de los Hermanos Kopke y en el Colegio Morethzon de Río de Janeiro.

En 1891, acompañado de su familia, Dumont visitó Francia por primera vez. A finales del siglo XIX, el motor de gasolina era la sensación de las exposiciones en París. Santos Dumont estaba fascinado porque siempre se interesó por los mecanismos. Su sueño, desde niño, era crear un aparato que permitiera al hombre volar controlando su propio curso. Pasó su adolescencia leyendo a Julio Verne, observando los pájaros y estudiando su constitución física. En 1892, después de que su padre se enfermó y anticipó parte de la herencia de sus hijos, Dumont se mudó a París y comenzó a construir su propio avión. Allí hizo contacto con globos, como Albert Chapin, que se convertiría en mecánico de sus inventos.

En París, Santos Dumont profundizó sus estudios, especialmente en mecánica y motor de combustión, de los que se enamoró a primera vista. Su primer globo, el «Brasil», con sólo 15 kg de peso, ganó altura, pero dependía del viento para moverse.  La facilidad de conducción fue lo que realmente interesó a Santos Dumont y la investigación continuó.

Después de muchos estudios, mandó construir el «#1», el primero de una serie de «cigarros voladores» motorizados. El 20 de septiembre de 1898, bajo el mando del inventor, el globo se elevó a los cielos, alcanzando una altura de 400 metros y regresando al mismo punto de partida. Construyendo varios globos sucesivamente y realizando experimentos, Santos Dumont estaba desarrollando los misterios de la navegación aérea. El globo «Nº3» ya tenía un motor de gasolina.

Rodeando la Torre Eiffel

En 1900, el millonario francés Deutsch de la Meurthe lanzó un desafío a los fabricantes de aeronaves: «Quien logre salir del Campo Saint-Cloud, rodear la Torre Eiffel y volver al punto de partida en 30 minutos, ganará 100.000 francos». Después de cinco intentos con cinco artefactos -incluida la aeronave nº5, cuyo vuelo terminó en un accidente que casi le cuesta la vida-, Dumont cumplió la misión en 1901, pilotando el globo «nº6», con un motor de 16 CV, rodeó la Torre Eiffel. Cuando ganó el Premio Dustche, repartió la mitad entre sus mecánicos y auxiliares y la otra mitad Santos Dumont destinada a los necesitados.

El globo «No. 7», que fue diseñado para las carreras, nunca compitió porque no tenía competidor. El «No. 8» no existía. Con el «No. 9», Dumont comenzó a transportar personas en los vuelos que realizó. Una de sus pasajeras fue la cubana Aída de Acosta, que se convirtió en la primera mujer del mundo en volar. Después de cruzar los cielos de París con el número nueve, recibió el apodo de «Le Petit Santos». El «nº10», más grande que los otros, fue llamado «un dirigible», por el propio Santos Dumont.

El 14 Bis

Con el «14 Bis», un «avión más pesado que el aire», el brasileño superó algunos desafíos en exposiciones públicas en las afueras de París. El 23 de octubre de 1906 realizó un vuelo de 60 metros. El segundo desafío tuvo lugar el 12 de noviembre de 1906, cuando el «14 Bis», con un motor de 50 caballos de fuerza, abandonó el Parque de Bagatelle y subió a una altura de 6 metros, cubriendo 220 metros, con los miembros del Aeroclub de Francia como testigo. En 1908, Santos Dumont construyó la «Demoiselle», cuyo diseño serviría de modelo para todos los diseñadores que le siguieron. Todo lo que había en él era obra de Dumont, incluido el motor. En 1910, en la primera exposición de Aeronáutica celebrada en el Grand Palais de París, la «Demoiselle» fue un éxito.

Todavía en 1910, Dumont terminó su carrera. Vino a supervisar las industrias que surgieron en Europa. Enfermo, decidió regresar a Brasil. El 8 de diciembre de 1914, cuando vio que su invento era utilizado para bombardear la ciudad de Colonia, se sintió decepcionado. En Brasil, su tristeza aumentó cuando el avión fue utilizado durante la revolución de 1932 en São Paulo. Con esclerosis múltiple y depresión, se suicidó en un hotel de Guarujá.

Alberto Santos Dumont murió en Guarujá, São Paulo, el 23 de julio de 1932. Dejó dos libros: «Dans-L’air» (1904) y «O que Vi e o que Nós Veremos» (1918).

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