Vida y obra de H.L. Mencken: Escritor, editor y crítico

H.L. Mencken fue un autor y editor estadounidense que se hizo famoso en la década de 1920. Durante un tiempo, Mencken fue considerado uno de los más agudos observadores de la vida y la cultura estadounidenses. Su prosa contenía innumerables frases citables que se abrían camino en el discurso nacional. Durante su vida, el nativo de Baltimore fue llamado a menudo «El Sabio de Baltimore».

A menudo considerado como una figura muy controvertida, Mencken era conocido por expresar opiniones estridentes que eran difíciles de categorizar. Comentó sobre temas políticos en una columna de un periódico sindicado y ejerció influencia en la literatura moderna a través de una revista popular que coeditó, The American Mercury.

Hechos rápidos: H.L. Mencken

  • Conocido como: El sabio de Baltimore
  • Ocupación: Escritor, editor
  • Nacido: 12 de septiembre de 1880 en Baltimore, Maryland
  • Educación: Instituto Politécnico de Baltimore (escuela secundaria)
  • Murió: el 29 de enero de 1956 en Baltimore, Maryland
  • FunFact: Ernest Hemingway mencionó la influencia de Mencken en su novela El sol también sale, en la que el protagonista Jake Barnes reflexiona: «Muchos jóvenes se llevan lo que les gusta y lo que no les gusta de Mencken».

Vida y Carrera Temprana

Henry Louis Mencken nació el 12 de septiembre de 1880 en Baltimore, Maryland. Su abuelo, que había emigrado de Alemania en la década de 1840, prosperó en el negocio del tabaco. El padre de Mencken, August, también se dedicaba al negocio del tabaco, y el joven Henry creció en un cómodo hogar de clase media.

De niño, Mencken fue enviado a una escuela privada dirigida por un profesor alemán. De adolescente se trasladó a una escuela secundaria pública, el Instituto Politécnico de Baltimore, del que se graduó a la edad de 16 años. Su educación se centró en la ciencia y la mecánica, materias que lo prepararían para una carrera en la manufactura, pero Mencken estaba mucho más fascinado por la escritura y el estudio de la literatura. Atribuyó su amor por la escritura a su descubrimiento de la infancia de Mark Twain, y especialmente a la novela clásica de Twain, Huckleberry Finn. Mencken se convirtió en un ávido lector y aspiraba a ser escritor.

Su padre, sin embargo, tenía otras ideas. Quería que su hijo lo siguiera en el negocio del tabaco, y durante unos años Mencken trabajó para su padre. Sin embargo, cuando Mencken tenía 18 años, su padre murió, y lo tomó como una oportunidad para seguir su ambición. Se presentó en la oficina de un periódico local, The Herald, y pidió trabajo. Al principio fue rechazado, pero persistió y finalmente consiguió un trabajo escribiendo para el periódico. Con mucha energía y rápido aprendizaje, Mencken se convirtió rápidamente en el editor de la ciudad del Herald y, en última instancia, en el editor.

Carrera periodística

En 1906, Mencken se mudó al Baltimore Sun, que se convirtió en su hogar profesional durante la mayor parte del resto de su vida. En el Sun, se le ofreció la oportunidad de escribir su propia columna, titulada «The Freelance». Como columnista, Mencken desarrolló un estilo en el que atacaba lo que percibía como ignorancia y bombardeo. Gran parte de sus escritos se centraban en lo que él consideraba mediocridad en la política y la cultura, y a menudo presentaban sátiras cortantes en ensayos cuidadosamente elaborados.

Mencken atacó a los que consideraba hipócritas, que a menudo incluían figuras religiosas y políticos santurrones. Cuando su mordaz prosa apareció en revistas de todo el país, atrajo a un grupo de lectores que lo vieron como un honesto evaluador de la sociedad estadounidense.

Cuando estalló la Primera Guerra Mundial, Mencken, que estaba muy orgulloso de sus raíces alemanas y escéptico de los británicos, parecía estar en el lado equivocado de la opinión pública estadounidense. Fue un tanto marginado durante las controversias sobre su lealtad, especialmente después de que Estados Unidos entró en la guerra, pero su carrera rebotó en la década de 1920.

Fama y Controversia

En el verano de 1925, cuando un maestro de escuela de Tennessee, John Scopes, fue puesto a prueba por enseñar sobre la teoría de la evolución, Mencken viajó a Dayton, Tennessee para cubrir su juicio. Sus despachos se publicaron en periódicos de todo el país. El famoso orador y figura política William Jennings Bryan había sido presentado como fiscal especial para el caso. Mencken se burló alegremente de él y de sus seguidores fundamentalistas.

El informe de Mencken sobre el ensayo de Scopes fue ampliamente leído, y los ciudadanos de la ciudad de Tennessee que acogió el ensayo se indignaron. El 17 de julio de 1925, el New York Times publicó un despacho de Dayton con los siguientes titulares apilados: «Los Epítetos de Mencken despiertan a los Ire de Dayton», «Los ciudadanos se resienten de ser llamados’Babbitts’,’Morons’,’Peasants’,’Hill-Billies’, y’Yokels'» y «Talk of Beating Him Up».

Poco después de la conclusión del juicio, William Jennings Bryan murió. Mencken, que había vilipendiado a Bryan en vida, escribió una valoración brutalmente chocante de él. En el ensayo titulado «In Memoriam: W.J.B.», Mencken atacó sin piedad al recién fallecido Bryan, desmantelando la reputación de Bryan en el estilo clásico de Mencken: «Si el tipo era sincero, entonces también lo era P. T. Barnum. La palabra es deshonrada y degradada por tales usos. Era, de hecho, un charlatán, un charlatán, un montañés, un loco sin sentido ni dignidad».

El pinchazo de Mencken a Bryan pareció definir su papel en la América de los años veinte. Las opiniones salvajes escritas en prosa elegante le atrajeron a sus fans, y su rebelión contra lo que él veía como la ignorancia puritana inspiraba a los lectores.

El mercurio americano

Mientras escribía su columna en el periódico, Mencken ocupó un segundo puesto, igualmente exigente, como coeditor, junto a su amigo George Jean Nathan, de la revista literaria The American Mercury. La revista publicó ficción corta y periodismo, y en general publicó artículos y artículos de crítica de Mencken. La revista se hizo conocida por publicar el trabajo de los principales escritores estadounidenses de la época, entre ellos William Faulkner, F. Scott Fitzgerald, Sinclair Lewis y W.E.B. Du Bois.

En 1925, un número de The American Mercury fue prohibido en Boston cuando se consideró inmoral un cuento en él. Mencken viajó a Boston y vendió personalmente una copia del número a uno de los censores para que lo arrestaran (mientras una multitud de estudiantes universitarios lo vitoreaba). Fue absuelto y ampliamente elogiado por su defensa de la libertad de prensa.

Mencken renunció a la dirección del Mercury estadounidense en 1933, en un momento en el que se consideraba que sus opiniones políticas se volvían más conservadoras y estaban más alejadas de los lectores progresistas. Mencken expresó abiertamente su desprecio por el presidente Franklin D. Roosevelt y se burló y condenó sin cesar los programas del New Deal. El elocuente rebelde de la década de 1920 se había convertido en un reaccionario gruñón al sufrir el país durante la Gran Depresión.

El idioma americano

Mencken siempre había estado profundamente interesado en el desarrollo del lenguaje, y en 1919 publicó un libro, The American Language, que documentaba cómo las palabras entraban en uso en los estadounidenses. En la década de 1930, Mencken volvió a su trabajo documentando el lenguaje. Animó a los lectores a que le enviaran ejemplos de palabras en varias regiones del país, y se ocupó de esa investigación.

En 1936 se publicó una cuarta edición mucho más amplia de The American Language. Posteriormente actualizó el trabajo con suplementos publicados en volúmenes separados. La investigación de Mencken sobre cómo los estadounidenses cambiaron y usaron el idioma inglés ya está fechada, por supuesto, pero sigue siendo informativa y a menudo muy entretenida.

Memorias y Legado

Mencken había sido amigo de Harold Ross, el editor de The New Yorker, y Ross, en la década de 1930, animó a Mencken a escribir ensayos autobiográficos para la revista. En una serie de artículos, Mencken escribió sobre su infancia en Baltimore, sus estridentes años como joven periodista y su carrera adulta como editor y columnista. Los artículos fueron finalmente publicados como una serie de tres libros, Happy Days, Newspaper Days y Heathen Days.

En 1948 Mencken, manteniendo su larga tradición, cubrió las dos principales convenciones políticas del partido y escribió despachos sindicados sobre lo que había visto. A finales de ese año sufrió un derrame cerebral del que sólo se recuperó parcialmente. Tenía dificultades para hablar, y su capacidad de leer y escribir se había perdido.

Vivía tranquilo en su casa de Baltimore, visitado por amigos, entre ellos William Manchester, que escribiría la primera gran biografía de Mencken. Murió el 29 de enero de 1956. Aunque había estado fuera del ojo público durante años, su muerte fue reportada como noticia de primera plana por el New York Times.

En las décadas posteriores a su muerte, el legado de Mencken ha sido ampliamente debatido. No hay duda de que era un escritor de gran talento, pero su despliegue de actitudes intolerantes seguramente disminuyó su reputación.

Fuentes

  • «Mencken, H. L.» Gale Contextual Encyclopedia of American Literature, vol. 3, Gale, 2009, pp. 1112-1116. Biblioteca virtual de referencia Gale.
  • Berner, R. Thomas. «Mencken, H. L. (1880-1956).» James Encyclopedia of Popular Culture, editado por Thomas Riggs, 2nd ed., vol. 3, St. James Press, 2013, pp. 543-545.
  • «Henry Louis Mencken». Encyclopedia of World Biography, 2nd ed., vol. 10, Gale, 2004, pp. 481-483.
  • Manchester, William. La vida y los tiempos agitados de H.L. Mencken. Rosetta Books, 2013.
  • Mencken, H. L., y Alistair Cooke. Los Mencken Vintage. Cosecha, 1990.

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