Compañía de las Indias Orientales

Oficiales de la Compañía de las Indias Orientales siendo entretenidos por músicos locales.

La Compañía de las Indias Orientales era una empresa privada que, tras una larga serie de guerras y esfuerzos diplomáticos, llegó a gobernar la India en el siglo XIX.

Fletada por la Reina Isabel I el 31 de diciembre de 1600, la compañía original estaba formada por un grupo de comerciantes londinenses que esperaban comerciar con especias en las islas de la actual Indonesia. Los barcos del primer viaje de la compañía zarparon de Inglaterra en febrero de 1601.

Después de una serie de conflictos con comerciantes holandeses y portugueses activos en las Islas de las Especias, la Compañía de las Indias Orientales concentró sus esfuerzos en el comercio en el subcontinente indio.

La Compañía de las Indias Orientales comenzó a concentrarse en las importaciones de la India

A principios del siglo XVII, la Compañía de las Indias Orientales comenzó a tratar con los gobernantes mogoles de la India. En las costas de la India, los comerciantes ingleses establecieron puestos de avanzada que, con el tiempo, se convertirían en las ciudades de Bombay, Madrás y Calcuta.

Numerosos productos, incluyendo seda, algodón, azúcar, té y opio, comenzaron a ser exportados fuera de la India. A cambio, los productos ingleses, incluyendo lana, plata y otros metales, fueron enviados a la India.

La empresa se vio obligada a contratar sus propios ejércitos para defender los puestos comerciales. Y con el tiempo, lo que comenzó como una empresa comercial también se convirtió en una organización militar y diplomática.

La influencia británica se extendió por toda la India en el siglo XVIII

A principios del siglo XVIII el Imperio Mogol se estaba derrumbando, y varios invasores, incluyendo persas y afganos, entraron en la India. Pero la mayor amenaza para los intereses británicos provino de los franceses, que comenzaron a apoderarse de los puestos comerciales británicos.

En la batalla de Plassey, en 1757, las fuerzas de la Compañía de las Indias Orientales, aunque superadas en número, derrotaron a las fuerzas indias respaldadas por los franceses. Los británicos, dirigidos por Robert Clive, habían controlado con éxito las incursiones francesas. Y la empresa tomó posesión de Bengala, una importante región del noreste de la India, lo que incrementó en gran medida las participaciones de la empresa.

A finales del siglo XVIII, los funcionarios de la compañía se hicieron famosos por regresar a Inglaterra y mostrar la enorme riqueza que habían acumulado durante su estancia en la India. Se les llamaba «nabobs», que era la pronunciación inglesa de nawab, la palabra para un líder Mogul.

Alarmado por los informes de una enorme corrupción en la India, el gobierno británico comenzó a tomar cierto control sobre los asuntos de la empresa. El gobierno comenzó a nombrar al más alto funcionario de la empresa, el gobernador general.

El primer hombre que ocupó el cargo de gobernador general, Warren Hastings, fue finalmente impugnado cuando los miembros del Parlamento se sintieron resentidos por los excesos económicos de los nabobs.

La Compañía de las Indias Orientales a principios del siglo XIX

El sucesor de Hastings, Lord Cornwallis (recordado en Estados Unidos por haberse rendido a George Washington durante su servicio militar en la Guerra de la Independencia) fue gobernador general de 1786 a 1793. Cornwallis estableció un patrón que se seguiría durante años, instituyendo reformas y erradicando la corrupción que permitía a los empleados de la empresa acumular grandes fortunas personales.

Richard Wellesley, que se desempeñó como gobernador general en la India de 1798 a 1805, fue fundamental para extender el gobierno de la empresa en la India. Ordenó la invasión y adquisición de Mysore en 1799. Y las primeras décadas del siglo XIX se convirtieron en una era de éxitos militares y adquisiciones territoriales para la empresa.

En 1833, la ley del Gobierno de la India promulgada por el Parlamento puso fin a las actividades comerciales de la empresa, y la empresa se convirtió esencialmente en el gobierno de facto de la India.

A finales de los años 1840 y 1850, el gobernador general de la India, Lord Dalhousie, comenzó a utilizar una política conocida como la «doctrina del lapsus» para adquirir territorio. La política sostenía que si un gobernante indio moría sin heredero, o se sabía que era incompetente, los británicos podían tomar el territorio.

Los británicos expandieron su territorio, y sus ingresos, utilizando la doctrina. Pero fue visto como ilegítimo por la población india y condujo a la discordia.

La Discordia Religiosa Liderada por el Motín Sepoy de 1857

A lo largo de las décadas de 1830 y 1840 las tensiones aumentaron entre la empresa y la población india. Además de las adquisiciones de tierras por parte de los británicos, que causaron un resentimiento generalizado, hubo muchos problemas centrados en cuestiones de religión.

La Compañía de las Indias Orientales había permitido la entrada de varios misioneros cristianos a la India. Y la población nativa comenzó a convencerse de que los británicos tenían la intención de convertir a todo el subcontinente indio al cristianismo.

A finales de la década de 1850, la introducción de un nuevo tipo de cartucho para el rifle Enfield se convirtió en un punto focal. Los cartuchos se envolvían en papel recubierto de grasa para facilitar el deslizamiento del cartucho por el cañón de un rifle.

Entre los soldados nativos empleados por la compañía, conocidos como sepoys, se propagaron rumores de que la grasa utilizada en la fabricación de los cartuchos se derivaba de vacas y cerdos. Como esos animales estaban prohibidos para los hindúes y los musulmanes, incluso había sospechas de que los británicos tenían la intención deliberada de socavar las religiones de la población india.

La indignación por el uso de grasa y la negativa a usar los nuevos cartuchos de rifle condujeron al sangriento motín de los Sepoy en la primavera y el verano de 1857.

El estallido de violencia, también conocido como la Revuelta de la India de 1857, puso fin a la Compañía de las Indias Orientales.

Tras el levantamiento en la India, el gobierno británico disolvió la empresa. El Parlamento aprobó la Ley del Gobierno de la India de 1858, que puso fin al papel de la empresa en la India y declaró que la India estaría gobernada por la corona británica.

La impresionante sede de la empresa en Londres, East India House, fue derribada en 1861.

En 1876, la reina Victoria se declararía «Emperatriz de la India». Y los británicos retendrían el control de la India hasta que se lograra la independencia a finales de la década de 1940.

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