Biografía de Emmeline Pankhurst, activista por los derechos de las mujeres

Emmeline Pankhurst (15 de julio de 1858-14 de junio de 1928) fue una sufragista británica que defendió la causa del derecho de voto de las mujeres en Gran Bretaña a principios del siglo XX, fundando la Unión Social y Política de la Mujer (WSPU) en 1903.

Sus tácticas militantes le valieron varios encarcelamientos y suscitaron controversia entre varios grupos sufragistas. Ampliamente acreditada por haber puesto en primer plano los asuntos de la mujer, lo que les ha ayudado a ganar el voto, Pankhurst es considerada una de las mujeres más influyentes del siglo XX.

Hechos rápidos: Emmeline Pankhurst

  • Conocido por: Sufragista británica que fundó la Unión Social y Política de la Mujer
  • También conocido como: Emmeline Goulden
  • Nacido: 15 de julio de 1858 en Manchester, Reino Unido
  • Padres: Sophia y Robert Goulden
  • Murió: Junio 14, 1928 en London, United Kingdom
  • Educación: Escuela Normal de Neuilly
  • Obras publicadas: Libertad o muerte (discurso pronunciado en Hartford, Connecticut el 13 de noviembre de 1913, publicado posteriormente), Mi propia historia (1914)
  • Premios y distinciones: Una estatua de Pankhurst fue inaugurada en Manchester el 14 de diciembre de 2018. El nombre y la imagen de Pankhurst y los de otras 58 mujeres que apoyan el sufragio, incluidas sus hijas, están grabados en la base de una estatua de Millicent Fawcett en Parliament Square en Londres.
  • Cónyuge: Richard Pankhurst (m. 18 de diciembre de 1879-5 de julio de 1898)
  • Niños: Estelle Sylvia, Christabel, Adela, Francis Henry, Henry Francis
  • Cita Destacada: «Estamos aquí, no porque infrinjamos la ley; estamos aquí en nuestros esfuerzos por convertirnos en legisladores.»

Primeros años

Pankhurst, la mayor de una familia de 10 hijos, nació el 15 de julio de 1858 en Manchester, Inglaterra. Robert Goulden dirigía un exitoso negocio de impresión de calcomanías; sus beneficios permitieron a su familia vivir en una gran casa en las afueras de Manchester.

Pankhurst desarrolló una conciencia social a una edad temprana, gracias a sus padres, ambos ardientes defensores del movimiento contra la esclavitud y de los derechos de la mujer. A los 14 años, Emmeline asistió a su primer encuentro con su madre por sufragio y salió inspirada por los discursos que escuchó.

Pankhurst, un niño brillante que sabía leer a la edad de 3 años, era algo tímido y temía hablar en público. Sin embargo, no era tímida a la hora de expresar sus sentimientos a sus padres.

Pankhurst se sintió resentida porque sus padres le dieron mucha importancia a la educación de sus hermanos, pero no le dieron mucha importancia a la educación de sus hijas. Las niñas asisten a un internado local que enseña principalmente habilidades sociales que les permiten convertirse en buenas esposas.

Pankhurst convenció a sus padres para que la enviaran a una escuela de mujeres progresistas en París. Cuando regresó cinco años más tarde, a la edad de 20 años, ya dominaba el francés y había aprendido no sólo costura y bordado, sino también química y contabilidad.

Matrimonio y familia

Poco después de regresar de Francia, Emmeline conoció a Richard Pankhurst, un abogado radical de Manchester de más del doble de su edad. Admiró el compromiso de Pankhurst con las causas liberales, en particular con el movimiento de mujeres por el sufragio.

Un extremista político, Richard Pankhurst también apoyó el autogobierno de los irlandeses y la noción radical de abolir la monarquía. Se casaron en 1879 cuando Emmeline tenía 21 años y Richard tenía unos 40.

En contraste con la relativa riqueza de la infancia de Pankhurst, ella y su marido tuvieron dificultades económicas. Richard Pankhurst, que podría haberse ganado la vida trabajando como abogado, despreciaba su trabajo y prefería dedicarse a la política y a las causas sociales.

Cuando la pareja se acercó a Robert Goulden para pedirle ayuda financiera, se negó; una indignada Pankhurst nunca volvió a hablar con su padre.

Pankhurst dio a luz a cinco hijos entre 1880 y 1889: las hijas Christabel, Sylvia y Adela, y los hijos Frank y Harry. Habiendo cuidado de su primogénito (y supuesto favorito) Christobel, Pankhurst pasó poco tiempo con sus posteriores hijos cuando eran pequeños, dejándolos en cambio al cuidado de niñeras.

Sin embargo, los niños se beneficiaron de crecer en un hogar lleno de visitantes interesantes y discusiones animadas, incluso con socialistas conocidos de la época.

Se involucra

Pankhurst participó activamente en el movimiento local por el sufragio femenino, uniéndose al Comité de Sufragio Femenino de Manchester poco después de su matrimonio. Más tarde trabajó para promover el Proyecto de Ley de la Propiedad de la Mujer Casada, que fue redactado en 1882 por su esposo.

En 1883, Richard Pankhurst se postuló sin éxito como independiente para un escaño en el Parlamento. Decepcionado por su pérdida, Richard Pankhurst se sintió alentado por una invitación del Partido Liberal a presentarse de nuevo en 1885, esta vez en Londres.

Los Pankhursts se mudaron a Londres, donde Richard perdió su intento de conseguir un escaño en el Parlamento. Decidida a ganar dinero para su familia y a liberar a su marido para perseguir sus ambiciones políticas,ankhurst abrió una tienda de muebles de lujo en la sección de Hempstead, en Londres.

En última instancia, el negocio fracasó porque estaba ubicado en una zona pobre de Londres, donde había poca demanda de estos artículos. Pankhurst cerró la tienda en 1888. Más tarde ese mismo año, la familia sufrió la pérdida de Frank, de 4 años de edad, que murió de difteria.

Los Pankhursts, junto con amigos y compañeros activistas, formaron la Women’s Franchise League (WFL) en 1889. Aunque el propósito principal de la Liga era ganar el voto de las mujeres, Richard Pankhurst trató de asumir demasiadas otras causas, alienando a los miembros de la Liga. La WFL se disolvió en 1893.

Después de no haber logrado sus objetivos políticos en Londres y preocupados por los problemas económicos, los Pankhursts regresaron a Manchester en 1892. Al unirse al recién formado Partido Laborista en 1894, los Pankhursts trabajaron con el Partido para ayudar a alimentar a las multitudes de pobres y desempleados en Manchester.

Pankhurst fue nombrado miembro de la junta de «guardianes de la ley de los pobres», cuyo trabajo consistía en supervisar la casa de trabajo local, un instituto para indigentes. A Pankhurst le sorprendieron las condiciones en el hospicio, donde los habitantes no estaban bien alimentados y vestidos y los niños pequeños se veían obligados a fregar los pisos.

Pankhurst ayudó a mejorar enormemente las condiciones; en cinco años, incluso había establecido una escuela en el hospicio.

Una pérdida trágica

En 1898, Pankhurst sufrió otra pérdida devastadora cuando su esposo de 19 años murió repentinamente de una úlcera perforada.

Viuda a los 40 años, Pankhurst se enteró de que su marido había dejado a su familia profundamente endeudada. Se vio obligada a vender muebles para pagar deudas y aceptó un puesto de pago en Manchester como registradora de nacimientos, matrimonios y defunciones.

Como registradora en un distrito de la clase trabajadora, Pankhurst conoció a muchas mujeres que luchaban económicamente. Su exposición a estas mujeres, así como su experiencia en el centro de trabajo, reforzaron su sensación de que las mujeres eran víctimas de leyes injustas.

En la época de Pankhurst, las mujeres estaban a merced de leyes que favorecían a los hombres. Si una mujer muere, su marido recibe una pensión; sin embargo, una viuda puede no recibir el mismo beneficio.

Aunque se han hecho progresos con la aprobación de la Ley sobre los bienes de las mujeres casadas (que concede a las mujeres el derecho a heredar bienes y a conservar el dinero que ganan), es muy posible que las mujeres que carecen de ingresos se encuentren viviendo en el asilo.

Pankhurst se comprometió a asegurar el voto de las mujeres porque sabía que sus necesidades no se satisfarían hasta que no tuvieran voz en el proceso legislativo.

Cómo organizarse: La WSPU

En octubre de 1903, Pankhurst fundó la Unión Social y Política de la Mujer (WSPU). La organización, cuyo simple lema era «Votos por las mujeres», aceptaba sólo a las mujeres como miembros y buscaba activamente a las de la clase obrera.

La trabajadora social Annie Kenny se convirtió en una oradora elocuente para la WSPU, al igual que las tres hijas de Pankhurst.

La nueva organización celebraba reuniones semanales en la casa de Pankhurst y los miembros crecían constantemente. El grupo adoptó el blanco, el verde y el púrpura como colores oficiales, simbolizando pureza, esperanza y dignidad. Dobladas por la prensa como «sufragistas», las mujeres abrazaron con orgullo el término y llamaron al periódico de su organización Suffragette.

La primavera siguiente, Pankhurst asistió a la conferencia del Partido Laborista, trayendo consigo una copia del proyecto de ley de sufragio femenino escrito años antes por su difunto esposo. El Partido Laborista le aseguró que su proyecto de ley sería discutido durante la sesión de mayo.

Cuando llegó ese día tan esperado, Pankhurst y otros miembros de la WSPU llenaron la Cámara de los Comunes, esperando que su proyecto de ley se sometiera a debate. Para su gran decepción, los miembros del Parlamento (MPs) organizaron una «charla», durante la cual prolongaron intencionalmente su discusión sobre otros temas, sin dejar tiempo para el proyecto de ley de sufragio femenino.

El grupo de mujeres enojadas formaron una protesta afuera, condenando al gobierno tory por su negativa a abordar el tema de los derechos de voto de las mujeres.

Ganando fuerza

En 1905, año de elecciones generales, las mujeres de la WSPU encontraron amplias oportunidades para hacerse oír. Durante un mitin del Partido Liberal celebrado en Manchester el 13 de octubre de 1905, Christabel Pankhurst y Annie Kenny plantearon repetidamente la pregunta a los oradores: «¿El gobierno liberal dará votos a las mujeres?»

Esto creó un alboroto que llevó a la pareja a salir a la calle, donde realizaron una protesta. Ambos fueron arrestados; negándose a pagar sus multas, fueron enviados a la cárcel por una semana. Estas fueron las primeras de lo que supondría casi 1.000 detenciones de sufragistas en los próximos años.

Este incidente tan publicitado atrajo más atención a la causa del sufragio femenino que cualquier otro evento anterior; también atrajo un aumento de nuevos miembros.

Envalentonada por su creciente número y enfurecida por la negativa del gobierno a abordar la cuestión del derecho de voto de las mujeres, la WSPU desarrolló una nueva táctica para controlar a los políticos durante los discursos. Los días de las primeras sociedades de sufragio -grupos educados y femeninos que escribían cartas- habían dado paso a un nuevo tipo de activismo.

En febrero de 1906, Pankhurst, su hija Sylvia y Annie Kenny organizaron una manifestación por el sufragio femenino en Londres. Cerca de 400 mujeres participaron en la manifestación y en la posterior marcha a la Cámara de los Comunes, donde se permitió a pequeños grupos de mujeres hablar con sus parlamentarios después de haber sido bloqueadas inicialmente.

Ni un solo miembro del Parlamento aceptaría trabajar por el sufragio femenino, pero Pankhurst consideró que el evento fue un éxito. Un número sin precedentes de mujeres se han unido para defender sus creencias y han demostrado que lucharían por el derecho al voto.

Protestas

Pankhurst, tímido como un niño, se convirtió en un orador público poderoso y convincente. Recorrió el país, dando discursos en mítines y manifestaciones, mientras que Christabel se convirtió en el organizador político de la WSPU, trasladando su sede a Londres.

El 26 de junio de 1908, unas 500.000 personas se reunieron en Hyde Park para una manifestación de la WSPU. Ese mismo año, Pankhurst viajó a los Estados Unidos en una gira de conferencias, necesitada de dinero para el tratamiento médico de su hijo Harry, que había contraído la poliomielitis. Desafortunadamente, murió poco después de su regreso.

Durante los siguientes siete años, Pankhurst y otras sufragistas fueron arrestadas repetidamente mientras la WSPU empleaba tácticas cada vez más militantes.

Encarcelamiento

El 4 de marzo de 1912, cientos de mujeres, entre ellas Pankhurst (que rompió una ventana en la residencia del primer ministro), participaron en una campaña de lanzamiento de piedras y demolición de ventanas en todos los distritos comerciales de Londres. Pankhurst fue condenada a nueve meses de prisión por su participación en el incidente.

En protesta por su encarcelamiento, ella y otros detenidos iniciaron una huelga de hambre. Muchas de las mujeres, incluyendo a Pankhurst, fueron sujetadas y alimentadas a la fuerza a través de tubos de goma que pasaban por sus narices hasta sus estómagos. Los funcionarios de prisiones fueron ampliamente condenados cuando se hicieron públicos los informes sobre la alimentación.

Debilitado por la prueba, Pankhurst fue puesto en libertad después de pasar unos meses en condiciones de prisión pésimas. En respuesta a las huelgas de hambre, el Parlamento aprobó lo que se conoció como la «Ley del Gato y el Ratón» (oficialmente llamada la Ley de Alta Temporal por Enfermedad), que permitía que las mujeres fueran puestas en libertad para que pudieran recuperar su salud, sólo para ser reencarceladas una vez que se hubieran recuperado, sin que se les reconociera el tiempo de servicio.

El WSPU intensificó sus tácticas extremas, incluyendo el uso de incendios y bombas. En 1913, un miembro de la Unión, Emily Davidson, atrajo publicidad al arrojarse frente al caballo del rey en medio de la carrera del Derby de Epsom. Gravemente herida, murió días después.

Los miembros más conservadores de la Unión se alarmaron por estos acontecimientos, creando divisiones dentro de la organización y provocando la partida de varios miembros prominentes. Eventualmente, incluso la hija de Pankhurst, Sylvia, se desilusionó con el liderazgo de su madre y los dos se separaron.

La Primera Guerra Mundial y el voto de las mujeres

En 1914, la participación de Gran Bretaña en la Primera Guerra Mundial puso fin a la militancia de la WSPU. Pankhurst creía que era su deber patriótico ayudar en el esfuerzo bélico y ordenó que se declarara una tregua entre el WSPU y el gobierno. A cambio, todos los presos sufragistas fueron liberados. El apoyo de Pankhurst a la guerra la alejó aún más de su hija Sylvia, una ardiente pacifista.

Pankhurst publicó su autobiografía, «Mi propia historia», en 1914. (La hija Sylvia escribió más tarde una biografía de su madre, publicada en 1935.)

Años posteriores, muerte y legado

Como consecuencia inesperada de la guerra, las mujeres tuvieron la oportunidad de probarse a sí mismas realizando trabajos que antes sólo desempeñaban los hombres. Para 1916, las actitudes hacia las mujeres habían cambiado; ahora se las consideraba más merecedoras del voto después de haber servido tan admirablemente a su país. El 6 de febrero de 1918, el Parlamento aprobó la Ley de Representación del Pueblo, que otorga el voto a todas las mujeres mayores de 30 años.

En 1925, Pankhurst se unió al Partido Conservador, para asombro de sus antiguos amigos socialistas. Se postuló para un escaño en el Parlamento, pero se retiró antes de las elecciones debido a su mala salud.

Pankhurst murió a la edad de 69 años el 14 de junio de 1928, sólo unas semanas antes de que el voto se extendiera a todas las mujeres mayores de 21 años el 2 de julio de 1928.

Fuentes

  • «Emmeline Pankhurst – Suffragette – BBC Bitesize.» BBC News, BBC, 27 mar. 2019,
  • Pankhurst, Emmeline. «Grandes discursos del siglo XX: Libertad o muerte de Emmeline Pankhurst». The Guardian, Guardian News and Media, 27 de abril de 2007.
  • «Ley de Representación del Pueblo de 1918». Parlamento del Reino Unido.

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