El primer accidente mortal de avión

Sólo habían pasado cinco años desde que Orville y Wilbur Wright hicieron su famoso vuelo en Kitty Hawk. Para 1908, los hermanos Wright estaban viajando a través de los Estados Unidos y Europa para demostrar su máquina voladora.

Todo fue bien hasta ese fatídico día, el 17 de septiembre de 1908, que comenzó con una multitud de 2.000 personas y terminó con el piloto Orville Wright gravemente herido y el pasajero Teniente Thomas Selfridge muerto.

Una exhibición de vuelo

Orville Wright había hecho esto antes. Había llevado al aire a su primer pasajero oficial, el teniente Frank P. Lahm, el 10 de septiembre de 1908, en Fort Myer, Virginia. Dos días después, Orville llevó a otro pasajero, el mayor George O. Squier, en el Flyer durante nueve minutos.

Estos vuelos formaban parte de una exposición para el Ejército de los Estados Unidos. El Ejército de los Estados Unidos estaba considerando la posibilidad de comprar el avión de los Wright para un nuevo avión militar. Para obtener este contrato, Orville tenía que demostrar que el avión podía transportar pasajeros con éxito.

Aunque las dos primeras pruebas habían sido exitosas, la tercera fue para probar una catástrofe.

Despegue!

El teniente Thomas E. Selfridge, de 26 años, se ofreció como pasajero. Miembro de la Asociación de Experimentos Aéreos (una organización encabezada por Alexander Graham Bell y en competencia directa con los Wrights), el Teniente Selfridge también estaba en la junta del Ejército que estaba evaluando el Folleto de los Wrights en Fort Myers, Virginia.

Eran poco después de las 5 p.m. del 17 de septiembre de 1908, cuando Orville y el Teniente Selfridge se subieron al avión. El Teniente Selfridge era el pasajero más pesado de los Wright hasta ahora, pesando 175 libras. Una vez que las hélices giraron, el teniente Selfridge saludó a la multitud. En esta manifestación estuvieron presentes unas 2.000 personas.

Las pesas se cayeron y el avión estaba apagado.

Fuera de control

El Volador estaba en el aire. Orville lo mantenía muy simple y había volado exitosamente tres vueltas sobre el patio de armas a una altitud de aproximadamente 150 pies.

Entonces Orville escuchó un ligero golpeteo. Se volvió y rápidamente miró detrás de él, pero no vio nada malo. Para estar seguro, Orville pensó que debía apagar el motor y deslizarse hacia el suelo.

Pero antes de que Orville pudiera apagar el motor, escuchó «dos grandes golpes, que le dieron a la máquina un temblor terrible».

«La máquina no respondía a las palancas de dirección y equilibrio lateral, lo que producía una sensación muy peculiar de impotencia.»

Algo voló del avión. (Más tarde se descubrió que era una hélice.) Entonces, de repente, el avión viró a la derecha. Orville no pudo hacer que la máquina respondiera. Apagó el motor. Seguía intentando recuperar el control del avión.

«. . . Continué empujando las palancas, cuando la máquina giró repentinamente a la izquierda. Invertí las palancas para detener el giro y nivelar las alas. Rápido como un rayo, la máquina se giró hacia adelante y se dirigió directamente al suelo».

Durante todo el vuelo, el teniente Selfridge había permanecido en silencio. Unas cuantas veces el Teniente Selfridge había mirado a Orville para ver la reacción de Orville a la situación.

El avión estaba a unos 75 pies en el aire cuando comenzó una caída en picado al suelo. El teniente Selfridge soltó un «Oh! Oh! Oh!» casi inaudible

El accidente

Dirigiéndose directamente al suelo, Orville no pudo recuperar el control. El Volador golpeó el suelo con fuerza. Al principio, la multitud estaba conmocionada. Entonces todos corrieron hacia los escombros.

El choque creó una nube de polvo. Orville y el teniente Selfridge estaban atrapados entre los restos. Fueron capaces de desenmarañar a Orville primero. Estaba ensangrentado pero consciente. Era más difícil sacar a Selfridge. Él también estaba ensangrentado y tenía una herida en la cabeza. El teniente Selfridge estaba inconsciente.

Los dos hombres fueron llevados en camilla al hospital de correos cercano. Los médicos operaron al teniente Selfridge, pero a las 8:10 p.m., el teniente Selfridge murió de una fractura de cráneo, sin haber recuperado el conocimiento. Orville sufrió una fractura en la pierna izquierda, varias costillas rotas, cortes en la cabeza y muchos moretones.

El teniente Thomas Selfridge fue enterrado con honores militares en el Cementerio Nacional de Arlington. Fue el primer hombre en morir en un avión.

Orville Wright fue dado de alta del hospital del Ejército el 31 de octubre. Aunque caminaba y volvía a volar, Orville seguía sufriendo de fracturas en la cadera que habían pasado desapercibidas en ese momento.

Orville determinó más tarde que el choque fue causado por una grieta por tensión en la hélice. Los Wrights pronto rediseñaron el Volante para eliminar los defectos que llevaron a este accidente.

Fuentes

  • Howard, Fred. Wilbur y Orville: Una biografía de los hermanos Wright. Alfred A. Knopf, 1987, Nueva York.
  • Prendergast, Curtis. Los primeros aviadores. Time-Life Books, 1980, Alexandria, VA.
  • Whitehouse, Arch. The Early Birds: Las Maravillas y Heroicos de las Primeras Décadas de Vuelo. Doubleday & Company, 1965, Garden City, NY.

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