Violencia sobre la esclavitud en el piso del Senado de los Estados Unidos

A mediados de la década de 1850, Estados Unidos estaba siendo destrozado por el tema de la esclavitud. El movimiento abolicionista se estaba haciendo cada vez más ruidoso, y una enorme controversia se centraba en si los nuevos estados admitidos en la Unión permitirían la esclavitud.

La Ley de Kansas-Nebraska de 1854 estableció la idea de que los residentes de los estados podían decidir por sí mismos el tema de la esclavitud, y eso condujo a encuentros violentos en Kansas a partir de 1855.

Key Takeaways: Sumner Caned en la Cámara del Senado

  • El senador Sumner de Massachusetts, un prominente abolicionista, fue atacado físicamente por un congresista estatal esclavista.
  • Preston Brooks de Carolina del Sur azotó a Sumner, golpeándolo con sangre en la cámara del Senado de Estados Unidos.
  • Sumner resultó gravemente herido y Brooks fue aclamado como un héroe en el sur.
  • El violento incidente intensificó la división en Estados Unidos a medida que se acercaba la Guerra Civil.

Mientras se derramaba sangre en Kansas, otro ataque violento conmocionó a la nación, especialmente cuando tuvo lugar en el piso del Senado de los Estados Unidos. Un miembro de la Cámara de Representantes de Carolina del Sur a favor de la esclavitud entró en la cámara del Senado en el Capitolio de Estados Unidos y golpeó a un senador antiesclavista de Massachusetts con un bastón de madera.

El discurso ardiente del senador Sumner

El 19 de mayo de 1856, el senador Charles Sumner de Massachusetts, una voz prominente en el movimiento contra la esclavitud, pronunció un discurso apasionado denunciando los compromisos que ayudaron a perpetuar la esclavitud y condujeron a los actuales enfrentamientos en Kansas. Sumner comenzó denunciando el Compromiso de Missouri, la Ley de Kansas-Nebraska y el concepto de soberanía popular, en el que los residentes de los nuevos estados podían decidir si legalizar la esclavitud.

Continuando su discurso al día siguiente, Sumner destacó a tres hombres en particular: El senador Stephen Douglas de Illinois, uno de los principales defensores de la Ley de Kansas-Nebraska, el senador James Mason de Virginia y el senador Andrew Pickens Butler de Carolina del Sur.

Butler, que recientemente había sido incapacitado por un derrame cerebral y se estaba recuperando en Carolina del Sur, fue ridiculizado por Sumner. Sumner dijo que Butler había tomado como su amante a «la ramera, la esclavitud». Sumner también se refirió al Sur como un lugar inmoral por permitir la esclavitud, y se burló de Carolina del Sur.

Escuchando desde la parte de atrás de la cámara del Senado, Stephen Douglas dijo, «ese maldito tonto será asesinado por otro maldito tonto».

El apasionado caso de Sumner por un Kansas libre fue aprobado por los periódicos del norte, pero muchos en Washington criticaron el tono amargo y burlón de su discurso.

Un Congresista del Sur se ofendió

Un sureño, Preston Brooks, miembro de la Cámara de Representantes de Carolina del Sur, estaba particularmente indignado. No sólo el ardiente Sumner había ridiculizado su estado natal, sino que Brooks era el sobrino de Andrew Butler, uno de los objetivos de Sumner.

En la mente de Brooks, Sumner había violado algún código de honor que debía ser vengado luchando en duelo. Pero Brooks sintió que Sumner, al atacar a Butler cuando estaba en casa recuperándose y no estaba presente en el Senado, había demostrado que no era un caballero que merecía el honor de un duelo. Brooks razonó entonces que la respuesta adecuada era que Sumner fuera golpeado, con un látigo o con un bastón.

En la mañana del 21 de mayo, Preston Brooks llegó al Capitolio con un bastón. Esperaba atacar a Sumner, pero no pudo localizarlo.

Al día siguiente, el 22 de mayo, fue fatídico. Después de tratar de encontrar a Sumner fuera del Capitolio, Brooks entró al edificio y entró a la cámara del Senado. Sumner se sentó en su escritorio, escribiendo cartas.

Violencia en el Senado

Brooks dudó antes de acercarse a Sumner, ya que varias mujeres estaban presentes en la tribuna del Senado. Después de que las mujeres se fueron, Brooks se dirigió al escritorio de Sumner y dijo: «Has difamado mi estado y calumniado a mi relación, que es anciana y ausente. Y siento que es mi deber castigarte.»

Con eso, Brooks golpeó al Sumner sentado en la cabeza con su pesado bastón. Sumner, que era bastante alto, no podía ponerse en pie porque sus piernas estaban atrapadas bajo el escritorio del Senado, que estaba atornillado al suelo.

Brooks continuó lloviendo golpes con el bastón sobre Sumner, quien trató de defenderse de ellos con sus brazos. Sumner finalmente pudo liberar el escritorio con sus muslos y se tambaleó por el pasillo del Senado.

Brooks lo siguió, rompiendo el bastón sobre la cabeza de Sumner y continuando golpeándolo con trozos de bastón. El ataque entero probablemente duró un minuto completo, y dejó a Sumner aturdido y sangrando. Llevado a una antesala del Capitolio, Sumner fue atendido por un médico, quien le administró puntos de sutura para cerrar las heridas de su cabeza.

Brooks fue arrestado por asalto. Fue puesto en libertad bajo fianza rápidamente.

Reacción al Ataque al Capitolio

Como era de esperar, los periódicos del norte respondieron con horror al violento ataque en el Senado. Un editorial reimpreso en el New York Times el 24 de mayo de 1856, proponía enviar a Tommy Hyer al Congreso para representar los intereses del norte. Hyer era una celebridad del día, el campeón de boxeo a nudillos desnudos.

Los periódicos del Sur publicaron editoriales alabando a Brooks, afirmando que el ataque era una defensa justificada del Sur y de la esclavitud. Los partidarios le enviaron a Brooks nuevos bastones, y Brooks afirmó que la gente quería trozos del bastón que él usó para vencer a Sumner como «reliquias sagradas».

El discurso que Sumner había dado, por supuesto, había sido sobre Kansas. Y en Kansas, la noticia de la salvaje paliza en el Senado llegó por telégrafo e inflamó aún más las pasiones. Se cree que el fuego abolicionista John Brown y sus partidarios se inspiraron en la paliza de Sumner para atacar a los colonos pro esclavitud.

Preston Brooks fue expulsado de la Cámara de Representantes y, en los tribunales penales, se le impuso una multa de 300 dólares por agresión. Regresó a Carolina del Sur, donde se celebraron banquetes en su honor y se le entregaron más bastones. Los votantes lo regresaron al Congreso, pero murió repentinamente en un hotel de Washington en enero de 1857, menos de un año después de que atacara a Sumner.

Charles Sumner tardó tres años en recuperarse de la paliza. Durante ese tiempo, su escritorio del Senado estaba vacío, un símbolo de la agria división en la nación. Después de regresar a sus deberes en el Senado, Sumner continuó sus actividades contra la esclavitud. En 1860, pronunció otro discurso ardiente en el Senado, titulado «La barbarie de la esclavitud». Nuevamente fue criticado y amenazado, pero nadie recurrió a un ataque físico contra él.

Sumner continuó su trabajo en el Senado. Durante la Guerra Civil fue un influyente partidario de Abraham Lincoln, y apoyó las políticas de reconstrucción después de la guerra. Murió en 1874.

Aunque el ataque a Sumner en mayo de 1856 fue escandaloso, aún queda mucha más violencia por delante. En 1859 John Brown, que se había ganado una sangrienta reputación en Kansas, atacaría la armería federal de Harper’s Ferry. Y, por supuesto, la cuestión de la esclavitud sólo se resolvería con una guerra civil muy costosa.

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